De Windows Phone 7 komt eraan en de voortekenen zijn zowaar gunstig. Veel Techwatchers smullen al bij de gedachte van alweer een nieuwkomer op de mobiele markt, met als kers op de taart het feit dat Apple en Microsoft weer eens rollebollend over de markt denderen. Met dien verstande weliswaar dat de rollen van David en Goliath nu omgekeerd zijn.

Maar de Windows Phone 7 is niet de eerste poging van Microsoft om zich op het gebied van mobiele OSsen te begeven. Het bedrijf dat de PC Operating Systems markt totaal controleert, is er nooit in geslaagd langdurig succes te behalen met dingen kleiner dan een laptop. De mobiele pogingen van Microsoft hebben klanten keer op keer teleurgesteld, wanneer de apparaten tenminste eenmaal de planfase overleefden. Daarom hier als een licht waarschuwende noot voor potentiële Windows Phone 7 klanten een tour door de mobiele OS historie van Microsoft. Een historie waarvan de mensen uit Redmond zullen moeten hopen dat hij zich niet herhaalt.

WinPad, ofwel ‘Microsoft at Work for Handhelds’

Voor iedereen die een hekel heeft aan de naam iPad: weet dat Microsoft als eerste de naam geadopteerd heeft. In de vroeg 90-er jaren ontwikkelde het bedrijf producten gebaseerd op de alpha-versies van het Windows CE embedded besturingssysteem dat ten grondslag lag aan veel producten uit dit artikel. Eén van die producten werd bekend als WinPad; The Beta Archive heeft een schat aan screenshots van een PDA-achtig besturingssysteem, die interessant zijn om te vergelijken met Newton OS (in ontwikkeling rond dezelfde tijd) en Palm OS (dat ongeveer een jaar later het levenslicht zag).

Er is verder niet zo heel veel te vertellen over de WinPad, want er zijn slechts een paar screenshots, zoals bovenstaande, om te bewijzen dat het ding überhaupt ooit heeft bestaan. Als dit artikel van eind 1994 correct is, zou het OS worden omgedoopt in de veel meer typische Microsoft naam ‘Microsoft at Work for Handhelds’, het artikel stelt tevens vast dat "Microsoft onlangs heeft toegegeven dat het de code nog moet voltooien van de WinPad," en we nemen aan dat deze code tot op de dag van vandaag onvolledig is.

Demo 2 Penpoint voor ATT

Toen Microsoft werkelijk bestaande producten voor mobiel gebruik begon te verkopen, waren ze niet gebaseerd op Windows CE, maar op de hedendaagse desktopsystemen. Windows for Pen Computing 1.0 en 2.0 waren extensies voor Windows 3.11 en Windows 95, In het begin van deze video zie je versie 1.0 kort voorbijkomen, hoewel de meeste aandacht verder uitgaat naar het eveneens geflopte product van AT&T.

Windows for Pen Computing 1.0 bevatte al een stylus, had een pop-up on-screen toetsenbord (waar kennen we dat van?) en de hardware was erg elegant voor die tijd. Helaas was de overgang 1.0 tot 2.0 niet makkelijk, zoals dit artikel uit 1995 van Pen Computing Magazine suggereert (Dat bestond blijkbaar!?). Pen computing zelf is nooit echt tot bloei gekomen, niet in de laatste plaats door het ontbreken van alomtegenwoordige draadloze technologie, en de technologie mocht een zachte dood sterven door gebrek aan publieke belangstelling.

Palm-sized pc's en handheld pc's

In 1996 kondigde Microsoft een nieuwe categorie Handheld-pc's aan, die min of meer te vergelijken zijn met hedendaagse netbooks; Ze werden op de hielen gezeten door de Palm-sized pc's (oorspronkelijk gewoon "palm-pc’s" genoemd, tot het onvermijdelijke proces vanaf Palm Inc.). Beiden draaiden een versie van het Windows CE besturingssysteem.

Met Palm had Microsoft een rivaal op het gebied van besturingssystemen gevonden die het niet kon verslaan, althans niet op korte termijn. Palm-sized pc’s zijn nooit van de grond gekomen. Ze waren echter wel de voorouders van de Pocket PC. De Handheld PC had een wat trouwer publiek, maar uiteindelijk liet het bedrijf het idee van een Windows CE-besturingssysteem voor computers vallen.

Pocket PC / Windows Mobile

Dit item is zeker het minst geflopte, minst wazige van het hele stel. Er is een ononderbroken reeks van Windows CE-gebaseerde apparaten - PDA's en telefoons - uitgebracht in het afgelopen decennium en die zijn goed verkocht. In typische Microsoft-stijl, komen ze onder een duizelingwekkend en soms verbijsterend scala aan merken uit, waaronder "Pocket PC", "Windows Phone" en "Windows Mobile Classic."

Maar hoewel deze tak van de Windows-familiestamboom geen mislukking kan worden genoemd, kan het evenmin echt een succes heten. Windows Mobile heeft zeker nooit de hegemonische status bereikt die voor de desktopversie vanzelfsprekend was. En in de afgelopen jaren is het platform gestagneerd, omdat de iPhone OS en andere smartphone-besturingssystemen het van de markt gedrukt hebben. Windows Phone 7 wordt, hoewel het een directe afstammeling is van deze uitgestorven productlijn, gekenmerkt door een geheel vernieuwde gebruikerservaring, in een poging om de concurrentie bij te benen.

Windows XP Tablet Edition

In 2002, toen Windows XP nog een gloednieuw desktop OSje was, onthulde Microsoft met veel toeters en bellen een versie voor tablets, een soort opgevoerde gemoderniseerde versie van Windows voor Pen Computing. Met features als handschrift-analyse en stemherkenning leek dit OS alles te hebben wat nodig was om computers met volledige functionaliteit te evenaren, maar dan toch in het handige formaat van een tablet.

Maar de zaken liepen iets anders. De hardware voor deze machines bleek vaak te weinig stroom te krijgen en de dingen werden te warm om comfortabel op schoot te nemen. Ondanks de support voor allerlei andere invoerapparaten, blijft besturing met het toetsenbord en de muis toch waar XP voor geschreven is.

In een artikel van de New York Times heeft de verantwoordelijke voor het Tablet PC initiatief, Dick Brass, beweerd dat hij tegengewerkt werd door interne politiek. De Vice President van Office zou geweigerd hebben om een penvriendelijkere Office te maken.

Windows XP voor Tablet Edition werd in 2005 geupdatet, maar de afwezigheid van een Windows 7 Tablet Edition laat Microsoft’s prioriteiten doorschemeren wat dit project betreft.

Portable Media Center

In 2003 had Microsoft te kampen met een nieuwe mobiele rivaal: de steeds populairder wordende iPod. Het is typisch voor Apple dat de iPod een gecombineerd hardware-software-platform was, en het is typisch voor Microsoft dat de eerste reactie een besturingssysteem was dat de muziekspelerfabrikanten konden licenceren. In eerste instantie werd het intern bekend als Media2Go, maar later kreeg de software de briljant afgrijselijke naam Windows Mobile software for Portable Media Centers, die ik voor de gelegenheid maar heb ingekort tot het ietwat verstandiger klinkende Portable Media Center.

Het idee, althans qua ‘branding’, was om het te koppelen aan de voorgestelde Microsoft living room PC. De mobiele versie is getoond op de CES in 2003 en beschikbaar op de gadgets van Creative een jaar later. Andere fabrikanten, waaronder Philips (PHG), Samsung en Toshiba, zouden volgen.

Natuurlijk telden deze gadgets niet echt mee in vergelijking met de iPod-rage en slechts twee jaar later bracht Microsoft zijn eigen muziekspeler uit: de Zune. Die liep op een soortgelijk OS. Microsoft stopte met het licenseren van Portable Media Center in 2007.

Ultra-mobiele PC's

In 2006 gonsde het op het web van de geruchten, opgestookt door virale marketing, van een nieuw product van Microsoft, genaamd "Project Origami." Volgens deze geruchten zou het een gaming apparaat zijn dat zou gaan concurreren met de PlayStation Portable. In feite was het een poging om de volledig functionele OSsen op een apparaat van PDA formaat te laten draaien. Op CES 2007, presenteerde Bill Gates in zijn keynote de OQO model 02, dat door het Guinness Book of Records werd gecertificeerd als 's werelds kleinste volledig functionele computer. Maar de consument werd er niet enthousiast van. Ultra Mobiele PC’s waren doorgaans snel leeg en ernstig prijzig, en de toetsenbordinrichting was doorgaans ronduit bizar.

OQO, het bedrijf dat het meest bezig was met de ‘trend’, ging failliet in 2009. Maar zoals ook de dinosaurusfamilie op deze planeet nog steeds gerepresenteerd wordt door vogels, zo is ook een deel van de erfenis van de Ultra-mobiele PC nog steeds onder ons. Een van de modellen die tijdens het vroege stadium van het UMPC-experiment naar voren kwam was de EEE PC van Asus. Vandaag de dag wordt het ding algemeen beschouwd als de stamvader van de waanzinnig populaire netbooks.

Toekomstige flop: Project Courier en Project Pink

Afgelopen herfst ontstond er onverwachte opschudding toen Gizmodo foto's en video’s liet zien van wat zij het geheime tablet van Microsoft noemden. "Courier", heette de radicale versie van Microsoft op het Tablet. Het ziet eruit als een boek-achtige computer met twee schermen, bevestigd door een scharnier en bestuurd door, jawel, een stylus. Maar Courier verscheen niet op de CES en ondanks Gizmodo’s beweringen dat het project al in kannen en kruiken was, repte Microsoft er met geen woord over. Huidige geruchten beweren dat het ergens in medio 2010 op zal duiken.

Iets minder in mysteries gehuld, maar nog steeds heerlijk wazig, is het Microsoft-Pink. Er zijn al een jaar lang geruchten over dit samenwerkingsproject van Verizon met Microsoft en het zou het antwoord moeten zijn op de iPhone. Het zou gebouwd worden op een Windows CE variant en gericht zijn op sociale netwerken en gebruikers van instant messaging varianten. Het project is grotendeels bemand door werknemers die naar Microsoft kwamen met de overname van het ‘Danger’, maker van de ooit hippe ‘Hiptop’.

De vreemde overlap van de Pink en de Windows Phone 7 zou een hoop te maken kunnen hebben met Microsoft’s cultuur van autonome en soms zelfs onderling concurrerende business units.

Bron: Techworld