De rechtszaak is aangespannen door de Software Freedom Conservancy tegen Westinghouse Digital Electronics, die apparaten distribueerde met de open source utility BusyBox er op, zonder dat aan de voorwaarden van de GPLv2 werd voldaan, zoals het meeleveren van de broncode.

Failliet

In feite is deze overwinning de free software gemeenschap in de schoot geworpen. Westinghouse is namelijk in een failissementsprocedure verwikkeld, en heeft daarom niet gereageerd op het verzoek om mee te werken aan het vooronderzoek, waarin de verschillende partijen elkaar kunnen dwingen om bewijsmateriaal te overleggen. Vervolgens heeft de rechtbank van New York de Software Freedom Conservancy in het gelijk gesteld, en is Westinghouse een schadevergoeding opgelegd van 90.000 dollar. Bovendien moet de distributie van de apparaten met BusyBox worden gestaakt.

Vanwege het faillissement zal het lastig worden om die 90.000 dollar te innen, maar dat is waarschijnlijk niet het belangrijkste aspect. Het belangrijkste is dat in de VS voor het eerst een rechter zich zo sterk heeft uitgesproken over de GPL. Daarmee staan de 13 andere rechtszaken tegen onder andere Samsung en JVC ineens een stuk sterker.

Validiteit van de GPL

De juridische validiteit van de GPL is in het verleden nogal eens in twijfel getrokken. Alleen een toetsing voor een rechtbank - zoals nu is gebeurd – kon daar echt uitsluitsel over geven. In Europa is dat al eerder succesvol gebeurd. De VS hebben zich daar nu dus bij aangesloten.

"Deze zaak is zeer belangrijk voor de toekomst van open source software," merkte Mark Radcliffe op in een blogpost toen de eerste zaak in de VS begon. Radcliffe is een advocaat voor DLA Piper in Silicon Valley.

Binnen de juridische wereld in de VS woedde namelijk een discussie over de status van de GPL. Het was niet duidelijk of het een auteursrechtelijke overeenkomst is, of een contract tussen de ontwikkelaar en zijn gebruikers. Juridisch is er een groot verschil tussen die twee. Contractbreuk wordt in de VS gestraft met een boete, maar de code mag gewoon gebruikt blijven worden. Nu een schending van de GPL wordt beschouwd als een auteursrechtenschending, is de verdere distributie van de code verboden.

Korte termijn-denken

GPL-software wordt erg veel gebruikt in apparaten, maar daarbij gaat men erg slordig om met de GPL-software. Armijn Hemel, de hoofdengineer van gpl-violations.org, zei eerder in een interview tegen Techworld dat de marges erg klein zijn op dit soort apparaten, waardoor het allemaal erg snel moet en er een sterk korte termijn-denken ontstaat. “Als ze ergens een bocht kunnen afsnijden, dan zullen ze dat zeker doen”, zei hij. Rechtszaken zoals tegen Westinghouse zijn daar het gevolg van.

Bron: Techworld