In het leven speelt toeval vaak een grote rol. Veel uitvindingen zouden niet zijn gedaan als iemand niet toevallig een ingeving kreeg terwijl hij op zoek was naar totaal iets anders. En ook zelfs bij extreem complexe materie overtreft de mens zichzelf nog vaak genoeg. Zo gaat het ook in de IT. Tijdens de twee decennia van de Koude Oorlog waren de zeer gevaarlijke Amerikaanse atoomraketten (volgens huidige maatstaven) op een haast lachwekkende wijze 'beveiligd', omdat de commandanten bang waren om het wachtwoord te vergeten.

Na jarenlang onderzoek werd ontdekt dat microchips daadwerkelijk door kosmische straling aangetast zou kunnen worden. En een vermoedelijke moordenares kwam vrij omdat rechercheurs de Firefox-browser niet kenden. Al deze en nog meer opmerkelijke verhalen uit het verleden presenteren wij in de volgende slideshow. Bijzondere gebeurtenissen uit de IT-geschiedenis...

Filmster en componist hielpen bij de uitvinding van wifi

Hedy Lamarr was een beroemde actrice uit het klassieke Hollywood. Ze was ook een wiskundig genie en wist veel van wapensystemen omdat haar eerste echtgenoot een wapenproducent was. Lamarr was bevriend met George Antheil, een componist en pianist, die eveneens een brede interesse had. Hij schreef onder andere een boek over endocrinologie oftewel hormonologie.

Tijdens de Tweede Wereldoorlog vroegen Lamarr en Antheil samen patent aan voor een technologie die radiosignalen van torpedo's tussen verschillende frequenties laat verspringen, zodat de torpedo's niet blokkeren. De Amerikaanse marine was in eerste instantie niet ontvankelijk voor deze techniek, maar 20 jaar later namen ze het alsnog in gebruik tijdens de Cubacrisis. Het patent leidde tot de ontwikkeling van andere communicatiestandaarden, waaronder de basis voor Wifi.

Moordenares op vrije voeten omdat ze Firefox gebruikte?

Het moordproces tegen Casey Anthony, die in 2008 haar tweejarige dochter moedwillig om het leven bracht, zorgde in 2011 voor veel ophef. De politie had bewijsmateriaal geanalyseerd van de computer die Anthony met haar ouders deelde, en dus ook de browser-zoekgeschiedenis.

Nadat Anthony vrijgesproken werd, onthulde haar advocaat dat belastende zoektermen als 'vergiftigen' en 'verstikken' op de computer terug te vinden waren, maar dat die vanuit de aanklager niet gebruikt werden tijdens het proces. Reden: de officier van justitie analyseerde alleen de zoekgeschiedenis van Internet Explorer, en niet van Firefox, die Anthony veel vaker gebruikte.

Programmeerfout kostte aan 28 Amerikanen het leven

Een van de dodelijkste aanslagen op Amerikaanse soldaten tijdens de eerste grote Golfoorlog in 1991 kwam door een programmeerfout. 28 soldaten kwamen om toen een Irakese scudraket neerkwam op een legerkamp in de buurt van Dharan in Saudi-Arabië. Het luchtverdedigingssysteem dat in de buurt stond, kon de raket niet onderscheppen vanwege een softwarebug: een deel van de interne tellers liep op een decimaal systeem en een ander deel een binair.

Omdat deze fout zich in de interne klok van de patriot-raketten bevond, liep het systeem steeds schever naarmate de tijd verstreek en er geen raket werd gelanceerd. Tijdens de oorlog waren de raketsystemen slechts voortdurend in staat van paraatheid en werden nooit gelanceerd. De raket die Dharan trof, was de laatste die Irak tijdens de oorlog afvuurde.

De eerste doctorstitel in de informatica was voor een non

Mary Kenneth Keller heeft haar plaats binnen de IT-geschiedenis veiliggesteld: ze droeg bij aan de ontwikkeling van programmeertaal BASIC en promoveerde in juni 1965 op het vakgebied informatica aan de University of Wisconsin. Daarmee was zij de allereerste persoon ter wereld met doctorstitel in de informatica. Irving C. Tang promoveerde aan de Washington University in St. Louis in diezelfde maand. Daarmee was het aantal informaticadoctoren voor een heel korte tijd gelijk verdeeld over de beide seksen.

En nu komt de clou: Mary Kenneth Keller was een non, een zuster in de orde van de heilige maagd Maria (Sisters of Charity of the Blessed Virgin Mary), die zichzelf geheel wijdde aan opleiding en ontwikkeling. Na haar promotie gaf Keller twintig jaar lang leiding aan de vakgroep informatica van Clarke College in Dubuque, Iowa.

De wachtwoorden van de Amerikaanse atoomraketten waren twintig jaar lang '00000000'

In 1962 vreesde de Amerikaanse president Kennedy dat zijn militaire officieren te makkelijk een nucleaire aanval op eigen bodem konden veroorzaken en bepaalde dat er een achtcijferig wachtwoord nodig zou moeten zijn om raketten te kunnen lanceren. De commandanten van de luchtmacht vreesden daarentegen meer voor een uitstel van een tegenaanval dan voor een losgeslagen collega. Daarom stelden ze voor elke raket hetzelfde wachtwoord in: 00000000.

Ze schreven deze code zelfs op papier, zodat niemand het zou vergeten. De Amerikaanse luchtmacht ontkent dit verhaal stellig, maar het komt toch bij een zeer betrouwbare bron vandaan: ex-luchtmachtcommandant Bruce Blair, die in de jaren '70 verantwoordelijk was voor het luchtverdedigingssysteem.

Pål Spilling legde het Noorse internet plat om het te redden

Pål Spilling is een Noorse computerpionier. Zijn buitengewone interesse in netwerktechniek leidde ertoe dat de eerste ARPANET-node buiten Amerika in 1973 in Noorwegen te vinden was. Vijftien jaar later werd het prille internet voor het eerst geïnfecteerd met een zelfverspreidend virus: de Morris-worm. Het kon meerdere kopieën van zichzelf maken op dezelfde computer om zo geïnfecteerde systemen lam te leggen. Toen Morris verspreidde naar Amerika, belden zijn Amerikaanse collega's Spilling op om hem te waarschuwen. Geconfronteerd met deze bedreiging voor het complete computernetwerk van zijn land, reageerde hij snel en sneed Noorwegen af van de rest van het internet. Destijds was dat nog eenvoudig: hij hoefde alleen maar een kabel los te koppelen.

De muis is minstens drie keer uitgevonden

In 1968 hield Douglas Engelbart de 'moeder van alle presentaties': de demonstratie van het revolutionaire 'on-line systeem', een computer met een GUI. De basis van het soort gebruikersinterface zoals we die tegenwoordig kennen. In Engelbarts presentatie omschreef hij een muis, die hij ontwikkeld had, als een van de belangrijkste invoerdevices.

Devices die lijken op de muis zijn echter al twee keer eerder ontwikkeld: in 1952 door Tom Cranston en Fred Longstaff, die voor het Canadese bedrijf Packard werkten. En in de vroege jaren '60 door Ralph Benjamin, die voor de Britse marine werkte. Beide ontwerpen hadden een rubberen trackball (niet de hinderlijke wieltjes die Engelbart presenteerde) en beide waren militaire projecten onder strenge geheimhouding. Dat verklaart waarom ze uiteindelijk niet werden geïmplementeerd.

Corrupte data door hoge-energiedeeltjes uit de kosmos

Halfgeleider-elektronica zijn altijd gevoelig voor 'soft error'-processen waarin een enkele bit of signaal verkeerd loopt. Maar dit probleem ontstaat niet door het systeem zelf. Nadat ze veel oorzaken hadden weggestreept, ontdekten de onderzoekers dat sommige van deze fouten door kosmische achtergrondstraling veroorzaakt werden.

Hoge-energiedeeltjes die vanuit het heelal onze dampkring binnenkomen, muteren zo nu en dan bits in computerchips. Om dit fenomeen te vermijden moet je IT-apparatuur in een ondergrondse ruimte bewaren of het systeem simpelweg opnieuw opstarten.

Nintendo produceerde lange tijd uitsluitend speelkaarten

Van alle grote gameconsoleproducenten heeft Nintendo de langste geschiedenis: het concern werd al in 1889 opgericht, aan het begin van de Japanse modernisering. 67 jaar lang produceerde Nintendo slechts één product: hanafuda speelkaarten.

In 1956 bezocht familielid Hiroshi Yamauchi Amerika. Daar realiseerde hij zich hoe klein de grootste producent van speelkaarten eigenlijk was en besloot om te gaan diversifiëren. Na een paar mislukte pogingen kwamen ze uit op elektronica. De overstap van speelkaarten op videogames tenminste nog een beetje te volgen, maar het Finse concern Nokia begon ooit als papierfabriek...

Hanafuda - wat is dat? De videotelefoon bestaat sinds het Nixon-tijdperk

Elke toekomstvoorspelling in de laatste 100 jaar bevatte de videotelefoon, maar lange tijd wilde niemand deze ontwikkelen. Pas in 1970 bracht AT&T zijn 'picturephone' op de markt. Toenmalige prognoses voorspelden honderdduizenden videotelefoons in Amerika binnen vijf jaar, uiteindelijk werden het er een paar honderd. Geen wonder, aangezien een videochat van 30 minuten al 160 dollar kostte. Omgerekend naar de huidige koers zou dat 947 dollar zijn.

Nigeria, Ghana en Bangladesh namen geen vast netwerk

Veel landen, met name in Europa en Noord-Amerika, investeerden in de 20e eeuw enorme bedragen in telefoonaansluitingen voor hun burgers. Armere regio's op de wereld, juist de landen die ooit door bovengenoemde landen gekoloniseerd waren, hadden hier niet de middelen voor.

Tegenwoordig heeft minder dan één procent van de huizen in Nigeria, Ghana en Bangladesh een vaste aansluiting. Daarentegen zijn deze landen nu wel goed aangesloten op het mobiele netwerk: meer dan 85 procent van de bevolking heeft daar op z'n minst toegang tot een mobiele telefoon.

De allereerste website ter wereld is nu nog steeds live onder het originele webadres

Op 13 november 1990 postte Tim Berners-Lee in de nieuwsgroep alt.hypertext een stuk over het project 'world wide web' (W3), waar hij aan werkte. De informatieve site is momenteel nog onder de originele url via de CERN-site te vinden, in onaangepaste vorm: geen achtergrond, geen afbeeldingen, alleen maar tekst met enkele links.

De eerste website ter wereld.

Amazon heet Amazon dankzij Yahoo

Amazon is een zeldzaamheid: een modern internetconcern, dat ontstaan is in de eerste dagen van het commerciële web. Dat bewijst zijn ontstaansgeschiedenis ook. Oprichter Jeff Bezos wilde het bedrijf eerst Cadabra noemen (kort voor abracadabra) om aan te geven hoe magisch de ervaring kon zijn om een boek te kopen.

Maar toen de advocaten, waarmee hij in 1995 samenwerkte voor de oprichting van zijn bedrijf, de naam per ongeluk uitspraken als 'kadaver', wist hij dat hij zijn plannen moest veranderen. Omdat de meeste mensen destijds online bekend waren met Yahoos website-directory, dat websites in alfabetische volgorde liet zien, koos hij voor een naam met een 'a'.

Lees ook: De oorsprong van 34 tech-namen