NASA laat de vier satellieten fluks wegduiken voor de aanstormende komeet Siding Spring, hoewel aanstormen in dit geval wel wat relatief is. De eonen oude steen komt eraan met zo'n 53 kilometer per seconde, wat overigens nog altijd flink wat sneller is dan de satellieten. En hoewel de kans op een directe aanvaring met één van de satellieten minimaal is, zijn de Amerikanen vooral bang voor de nasleep van het passeren van de komeet.

Staart van 500.000 kilometer lang

De 4,6 miljard jaar oude Siding Spring heeft namelijk een staart van zo'n 500.000 kilometer lang en het ruimtegruis dat daarin zit kan de kostbare satellieten flink beschadigen. Het gevaarlijkste moment is ongeveer 90 minuten nadat de komeet langs Mars scheert en zal ongeveer 20 minuten duren. Dan is de pluim achter Siding Spring het meest dichtbij.

De vier satellieten zijn nu naar de 'schaduwplek' om Mars gestuurd, daar waar de wetenschappers denken dat de komeet niet langs zal scheren. Daardoor zal Mars alle schadelijke substanties opvangen voordat die de satellieten kunnen bereiken. Ondertussen wordt Siding Spring geobserveerd door niet alleen de 4 satellieten rond Mars, maar ook door 12 andere satellieten die ergens in ons zonnestelsel dwalen, zoals natuurlijk de Hubble en de Kepler.

Ook Marsrovers maken filmopnamen

Dat niet alleen: zelfs Curiosity en Opportunity, de bijna alweer vergeten wagentjes die NASA jaren geleden op Mars heeft neergezet, richten hun camera op de komeet. Die scheert aanstaande zondag langs Mars. De afstand tussen Siding Spring en het oppervlakte van de Rode Planeet is op dat moment 139.500 kilometer, ongeveer de helft van de afstand tussen de Maan en de Aarde. NASA belooft zondag direct na de fly-by foto's te posten van de komeet op deze pagina.

Probleem is wel dat alle observatie-instrumenten bedoeld zijn om Mars te onderzoeken, dus daarbij gewend zijn veel licht te gebruiken bij de opnamen. Nu moeten de camera's de donkere ruimte inturen en dat kan een negatieve impact hebben op de kwaliteit van de beelden.