Samsung liet gisteren nog weten dat het best bereid is de strijdbijl met Apple te begraven. Topman JK Shin stelt tegenover persbureau Reuters: “Er is nog altijd een flinke kloof in de patentoorlog met Apple, maar we hebben diverse onderhandelingsopties, inclusief cross-licensing". Het hoofd van Samsungs divisie voor mobiele producten zei dit vlak voor zijn vertrek naar de Verenigde Staten om zijn ceo Gee-Sung Choi bij te staan in het gesprek met Apple.

Geen 'nucleaire oorlog'?

Apple-ceo Tim Cook heeft eerder laten weten open te staan voor een beëindiging van de strijd met Samsung, als dat bedrijf toegeeft dat het fout zit. In tegenstelling tot zijn voorganger Steve Jobs zou Cook niet voor een 'nucleaire oorlog' gaan versus Android en Android-toestelmakers. De opvolger van de overleden Jobs heeft al openlijk gesteld dat hij een hekel heeft aan patentaanklachten, die hij ziet als een noodzakelijk kwaad.

Cook hamert er hierbij wel op dat Apple niet 'de uitvinder voor de hele wereld' is of zal worden. “Het is belangrijk dat mensen hun eigen dingen uitvinden", heeft de Apple-ceo eind april gezegd tijdens de bekendmaking van de kwartaalcijfers. Het lijkt er niet direct op dat Samsung bereid is 'schuld' te bekennen.

Persoonlijk beledigd

Het Zuid-Koreaanse concern ontkent met klem dat het Apple naäapt. Topdesigner Lee Minhyouk voelt zich persoonlijk beledigd door die beschuldiging. “Ik heb duizenden schetsen en honderden prototypes gemaakt [voor de Galaxy-smartphone - red.]. Betekent dat dat ik al die tijd een nepvoorstelling heb opgevoerd, dat ik maar deed alsof ik aan het ontwerpen was?", zegt de tegenhanger van Apple's Jonathan Ive tegen persbureau Reuters.

Tegelijk met het uiten van openlijke beschuldigingen en felle ontkenningen, zouden de twee bedrijven toch toenadering hebben gezocht. Ze hebben eerder dit jaar voorzichtig en stilletjes gesprekken gevoerd over schikkingsmogelijkheden, aldus het Amerikaanse zakenblad Business Week eind maart. Dit nadat Apple in 2010 met Samsung heeft gepraat over de vermeende patentschendingen en ontwerpdiefstal. Die gesprekken zijn toen op niets uitgelopen, waarna de twee verwikkeld zijn geraakt in een snel escalerende patentoorlog.

Eind april, toen Cook zijn uitspraak van 'vrede voor capitulatie' deed, stond de teller van wederzijdse rechtszaken op ruim 50 stuks, aangespannen in 10 verschillende landen. Daaronder ook Nederland en Duitsland, naast de respectievelijke thuismarkten van de Verenigde Staten (Apple) en Zuid-Korea (Samsung).

'Nog niet in zicht'

Analisten en juristen verwachten dan ook geen oplossing of zelfs een doorbraak dankzij de onderhandelingen van vandaag. “Ik denk niet dat we daar al zijn, niet in een oorlog die zo groot is als deze. Het is een wereldoorlog", zegt intellectueel eigendomsadvocaat Steven J. Henry tegen Business Week. Hij schat in dat Apple en Samsung elkaar nog veel schade berokkenen voordat ze bereid zijn om tot een andere oplossing te komen.

Rechter Lucy Koh wil escalatie voorkomen en heeft de topmannen van de twee bedrijven gesommeerd om schikkingsgesprekken te voeren. Zij wil Cook en Gee-Sung Choi laten realiseren dat het beter is om tot een zakelijke oplossing te komen, zegt jurist Henry. Dat zit er volgens hem nu nog niet in.

Ook patentblogger Florian Mueller, die consultancy-werk doet voor patentaanklager Oracle, stelt dat de tijd nog niet rijp is voor Apple en Samsung om tot een schikking te komen. Hij meent dat de vredesbesprekingen voor de rechtbank de schijn van een constructieve bijeenkomst moeten ophouden. Weigeren van dit door de rechter opgelegde overleg of dwarsliggen tijdens de gesprekken kan de rechter of de jury een bepaalde indruk geven.

Schade inschatten

Ondertussen lijken Apple en Samsung dus wel bereid de gok te nemen van een rechtszaak waarbij ze beiden zijn overgeleverd aan de interpretatie van rechter en jury. Een vredesbespreking vooraf heeft ook plaatsgevonden in de geruchtmakende rechtszaak van Oracle tegen Google. Dat heeft de zaak zelf niet voorkomen.

De miljardenvraag voor Apple en Samsung is nu of de aan te richten schade aan de ander het waard is. Hierbij speelt niet alleen het risico van al dan niet gedeeltelijk verlies, maar ook de dreiging van tegenzetten. Terwijl Apple het juridische gevecht is begonnen, heeft Samsung gereageerd met diverse tegenaanklachten. Winst in de ene zaak en verlies in een andere zaak kan elk van de partijen veel schade toebrengen.

Apple blijft vooralsnog bij zijn standaardverklaring over de juridische strijd dat kopiëren fout is en dat Apple zijn intellectueel eigendom wel moet verdedigen als andere bedrijven zijn ideeën stelen. Dat laatste omvat zowel eigen uitvindingen als nieuwe toepassingen van bestaande technologieën, plus nog ontwerpwerk.

Veel te verliezen

Vorig jaar is Apple - uiteindelijk - wel gezwicht in de ontketende patentoorlog met Nokia. Met die telecomveteraan heeft de iPhone-maker een schikking getroffen, waarbij het betaalt aan Nokia. Voor de grote elektronicafabrikant Samsung staat er mogelijk nog meer op het spel dan voor het gevallen Nokia.

Samsung is groot met Android, terwijl het verzwakte Nokia probeert terug te komen met Windows Phone. Een meting onder bijna 700.000 Android-gebruikers geeft aan dat Samsung met flinke voorsprong de grootste maker van Android-smartphones is. Samsung-toestellen zijn goed voor 40 procent van deze steekproef. Het Zuid-Koreaanse bedrijf heeft dan ook veel te verliezen. Hetzelfde geldt voor Apple, dat goed verdient aan de iPhone en iPad.