Dat blijkt uit uitspraken van Intel tijdens een presentatie van de universele interface Thunderbolt donderdagavond. Volgens Intel-manager Jason Ziller komen andere pc-fabrikanten pas begin volgend jaar met de eerste consumentensystemen met Thunderbolt-ondersteuning.

Apple is dus bijna een jaar lang de enige computerleverancier met Thunderbolt in zijn systemen. Het bedrijf heeft donderdag zijn MacBook Pro met Thunderbolt-ondersteuning aangekondigd. Insteekkaarten zijn niet aan de orde; voor de nieuwe communicatietechnologie is een nieuwe computer of moederbord nodig.

Randapparatuur en software

Randapparatuur met de nieuwe snelle universele interface verschijnt wel deze zomer. Zo kondigde de Franse fabrikant LaCie donderdag een externe schijf aan met twee ssd's en twee Thunderbolt-poorten. LaCie's Little Big Disk biedt 500 GB opslagcapaciteit. Verder heeft Intel de Promise Pegasus RAID-array getoond. Dat opslagapparaat is vanaf het tweede kwartaal te koop in varianten met vier of zes bays voor harde schijven, en in totaal maximaal 12 TB capaciteit.

Volgens Intel gaat Western Digital de Thunderbolt-techniek ook gebruiken. Die fabrikant van harde schijven heeft nu nog geen producten aan te kondigen. Ook Aja, Apogee, Avid, Blackmagic en Universal Audio hebben hun support voor Thunderbolt uitgesproken.

Displayport

Thunderbolt werkt via de monitor-aansluiting Displayport en kan daarlangs audio en video versturen. Regulier dataverkeer, voor bijvoorbeeld opslagapparatuur, wordt verzonden via het PCI Express-protocol. De nieuwe communicatie-interface ondersteunt een datadoorvoersnelheid van 10 Gbps (Gigabit per seconde), simultaan in beide richtingen. Dat is ongeveer twee keer zo snel als USB 3.0, dat nu net in zwang begint te raken.

Meerdere protocollen, zoals Displayport en PCI Express, zijn tegelijk te gebruiken. Tot zeven apparaten zijn met elkaar doorgelust (in een zogeheten daisy-chain) op één Thunderbolt-aansluiting te gebruiken, meldt Intel. De nieuwe technologie ondersteunt ook de video-aansluiting HDMI, inclusief de kopieerbeveiliging HDCP.

Thunderbolt levert 10W aan stroom aan de aangesloten randapparaten. De koperen Thunderbolt-draden zijn maximaal drie meter lang. Op een later moment verschijnen volgens Intel ook optische kabels die enkele tientallen meters lang kunnen zijn. De MacBook Pro en andere apparaten kunnen die optische kabels al aan, omdat Intel de optische transceivers in de kabels zelf verwerkt. De prijs van de kabels is nog niet bekendgemaakt.

Versus USB 3.0

De kabels zijn niet te gebruiken (backwards compatible) met USB 3.0, waar Thunderbolt een alternatief voor is. Intel verwacht dat de twee interfaces naast elkaar blijven bestaan. "USB wordt breed ondersteund. Thunderbolt is complementair en gericht op toepassingen die hoge doorvoersnelheden vereisen", aldus Intel-manager Ziller.

Intel zal USB 3.0 dus ook ondersteunen. "We zijn vast van plan USB 3.0 ook in de toekomst te ondersteunen." Apple lijkt USB 3.0 over te slaan, wat ceo Steve Jobs vorig jaar al aangaf.

Light Peak

Intel heeft de nieuwe communicatietechnologie de afgelopen jaren ontwikkeld onder de naam Light Peak. Om praktische redenen koos het bedrijf om ook koperen kabels te ondersteunen en niet alleen glasvezel, zoals eerst de bedoeling was. De volledige specificaties van Thunderbolt staan in een ontwikkelpakket, dat Intel binnenkort online publiceert.