Het bedrijf heeft laten weten vorig jaar een aantal werkende prototypen te hebben voltooid en dit jaar te gebruiken om een fabriek in te richten voor de massaproductie van deze brandstofcellen, meldt News.com. Volgens Peng Lim, CEO van MTI Micro zouden in 2009 de eerste methanol brandstofcellen op de markt moeten komen.

In 2006 startte Lim een grootscheepse reorganisatie om ervoor te zorgen dat het bedrijf zich beter op deze ontwikkeling kon richten: "We hebben een stapje teruggedaan. Het was niet goed dat we maar bleven zeggen dat we volgend jaar met een werkend product zouden komen, en dit vervolgens niet te doen."

Twee keer zo lang mee

Het doel van MTI Micro is het vervangen van de lithium ion batterijen die op dit moment in draagbare apparaten worden gebruikt: "Er is nog één onderdeel van draagbare apparaten dat nog niet doorontwikkeld is en dat is het de energievoorziening. Batterijen zijn op dit moment allesbehalve efficiënt. Je praat drie uur door je mobiele telefoon en daarna moet je die een half uur opladen" aldus Lim. Het grote voordeel van brandstofcellen is dat ze twee keer zo lang meegaan als een accu van dezelfde grootte.

MTI heeft onder andere een brandstofcel ontwikkeld die op de onderkant van een spiegelreflexcamera kan worden geplaatst. Die is net zo groot als de lithium ion accu's die eronder worden geplaatst, maar in tegenstelling tot 1400 à 2200 foto's kunnen er nu maar liefst 2800 à 4000 foto's worden gemaakt.

Oplaadtijd nihil

Dit aantal ligt uiteraard veel hoger dan nodig is voor de meeste fotografen, maar volgens Lim kan het van groot belang zijn voor professionele fotografen die werken bij evenementen zoals de Olympische spelen. Zo liet een fotograaf de CEO weten dat hij doorgaans vijf accu's bij zich draagt tijdens het werken.

Volgens Lim zou een brandstofcel ervoor zorgen dat de fotograaf slechts één batterij bij zich hoeft te dragen, met een paar brandstofcartridges. De oplaadtijd is daarbij nagenoeg nihil. Om een telefoon die draait op brandstofcellen op te laden, hoeft er alleen maar nieuwe brandstof te worden geïnjecteerd, of de cartridge te worden vervangen.

Veiliger

Naast sneller en effectiever zijn methanol brandstofcellen ook veiliger dan lithium ion batterijen, aldus George Relan, vice president of corporate development bij MTI. "Methanol is één van de meest energieke materialen en levert ontzettend weinig problemen op wanneer het verwerkt wordt tot een product. Het hoeft niet onder hoge druk verwerkt te worden, het hoeft niet opgeslagen te worden in extreem koude temperaturen en het hoeft niet verwerkt te worden tot poeder. Methanol bevat 5000 wattuur aan energie per liter."

Milieuvriendelijk

Één van de struikelblokken in de ontwikkeling van methanol brandstofcellen is het water dat ontstaat als bijproduct van de reactie. Er moest een manier gevonden worden om dit water af te voeren. MTI zegt hier nu een andere oplossing voor te hebben gevonden. Door het water te recyclen in de brandstofcel zelf, hoeft het niet te worden afgevoerd, waardoor de cellen veel kleiner zijn dan hun voorgangers.

Hoewel methanol brandstofcellen koolstofdioxide produceren als bijproduct, kan het toch worden gezien als groene brandstof. Methanol wordt gemaakt van natuurlijk gas (en kan eventueel worden vervaardigd uit hout) en is daarmee biologisch afbreekbaar. Lithium ionbatterijen daarentegen vereisen de aanvoer van elektriciteit, hetgeen leidt tot veel kwalijkere uitstoten bij elektriciteitscentrales. De batterijen zijn, met eenzelfde levensduur als methanol brandstofcellen, echter niet biologisch afbreekbaar en daardoor veel schadelijker voor het milieu.