Het gevolg van online pesten en 'sexting', het delen van expliciete foto's, leidt bij steeds meer jongeren tot mentale problemen. Een op de vijf jongeren tussen de 16 en 24 jaar heeft symptomen van depressie, angst- en stressgevoelens. Dit terwijl uitvoerende diensten om hen te helpen op dit moment ontbreken. De langetermijneffecten zijn daarom zorgwekkend, stelt de Londense psychiater Natasha Bijlani tegenover de BBC.

Wanhopige generatie

Er ontstaat langzaamaan een wanhopige generatie met mentale problemen, vreest zij. Uit data van het Britse Health and Social Care Information Centre (HSCIC) blijkt dat het aantal spoedopnames voor psychiatrische aandoeningen in 2014 steeg naar 17.278, een verdubbeling van vergeleken met vier jaar geleden. Ook het aantal gevallen van zelfmutilatie (opzettelijk zelfbeschadigend gedrag) onder jonge vrouwen van 15 tot 19 is het afgelopen decennium verdubbeld.

Volgens de National Society for the Prevention of Cruelty to Children (NSPCC), die al in 2007 waarschuwde voor de gevolgen van kinderen die persoonlijke informatie prijsgeven op sociale netwerksites. De trend van sexting, voor veel jongeren een normale versiermethode, is volgens Bijlani hardnekkig en er moet snel meer focus komen op voorlichting van veilig internetten.

Zo vroeg mogelijk helpen

NSPCC-baas Peter Wanless benadrukt de noodzaak voor hulp. "We weten dat sommige kinderen die zijn misbruikt, gepest of geïntimideerd om seksuele foto's van zichzelf te sturen, hun toevlucht zoeken tot zelfverminking en dat anderen het gevaar lopen op depressies op latere leeftijd. We moeten hen zo vroeg mogelijk helpen", zegt hij. "Als we dit probleem negeren, lopen we het risico dat we een generatie op de rand van de wanhoop achterlaten."