Je kan het zien als een nieuw soort database die gedecentraliseerd data opslaat en waar je (psuedo-)anoniem transacties op kan doen. Transacties op de blockchain zijn permanent en kunnen niet meer teruggedraaid worden. In de loop der jaren zijn er ook een aantal varianten verschenen op de blockchain technologie van Bitcoin, met elk hun eigen specialisaties.

Ethereum blockchain

Ethereum is een cryptovaluta gelanceerd in juni 2015. Wat het onderscheidt van Bitcoin is dat het gebruikers toestaat om scripts te draaien op de blockchain. Deze worden ook wel "Smart Contracts" genoemd. Zo kan je bijvoorbeeld je eigen cryptovaluta coin of token lanceren op het Ethereum netwerk, gegevens permanent vastleggen op de blockchain, tegoeden verdelen op geprogrammeerde voorwaarden en nog veel meer.

Deze uitgebreide functionaliteit brengt wel wat nadelen met zich mee. Implementaties op het Ethereum netwerk zijn al meerdere malen gehackt waarbij al meer dan 100 miljoen dollar aan cryptovaluta is buitgemaakt. Waar Ethereum meer de focus heeft op het snel ontwikkelen van nieuwe features, geeft Bitcoin meer de prioriteit aan veiligheid en stabiliteit. Een ander belangrijk verschil is dat Ethereum op termijn zal overstappen naar een ander consensus algoritme genaamd "proof-of-stake". Het grote voordeel hierbij is het niet de grote hoeveelheid stroom verbruikt zoals het geval is bij Bitcoin.

IOTA Tangle

Een relatief nieuwe speler op de crypto markt is IOTA. Deze cryptovaluta probeert met een geheel nieuwe technologie de "ouderwetse" blockchain uit te dagen. Technisch gezien gebruikt IOTA ook geen blockchain, maar implementeert de "tangle". Ook IOTA verbruikt dus niet de grote hoeveelheden stroom zoals Bitcoin dat doet. De transactiekosten via tangle zijn aanzienlijk lager waardoor het gemakkelijk is om microtransacties te doen, bijvoorbeeld tussen apparaten bij het "Internet-of-Things". De ontwikkeling hiervan staat echter nog wel in de kinderschoenen en er worden geregeld nog kwetsbaarheden gevonden in de software.

Multi-layer Bitcoin

Voor de verdere ontwikkeling van blockchain technologie hoef je niet alleen naar alternatieve cryptovaluta te kijken; ook de Bitcoin ontwikkelaars zijn hier intensief mee bezig. Momenteel wordt er onderzocht of er een "tweede laag" gebouwd kan worden bovenop de Bitcoin blockchain. Net als dat het internet uit meerdere lagen bestaat, kan dit voor blockchain ook praktisch zijn. Op de extra lagen kunnen allerlei applicaties en toepassingen draaien en vervolgens kunnen de uitkomsten hiervan permanent worden vastgelegd op de eerste laag. Een veelbelovende applicatie hiervoor is het Lightning Netwerk. Hiervan wordt verwacht dat het in 2018 zal lanceren.

Wat op lange termijn de superieure technologie zal zijn is nog onbekend. Er zijn vele factoren die hier een rol bij spelen, waaronder veiligheid, adoptie van bedrijfsleven en overheidsregulatie. Het lijkt er in ieder geval op dat blockchain een baanbrekende technologie is waarvan we in de toekomst nog veel van zullen horen.