Deze PCIe-geluidskaart heeft een hoop nieuwe features aan boord en flinke specificaties voor een gamers-geluidskaart. Het opvallendste onderdeel is toch wel de 32-bit, 384 KHz ESS ES9016K2M Sabre 32 Ultra Digital Audio Converter. Als we kijken naar de kaarten van ESS, zie je dat het eigenlijk een iets minder krachtige versie is van de DACs die in professionele studio-apparatuur worden gebruikt. Het is in elk geval een stuk krachtiger dan de hardware die in de vorige consumentenkaarten te vinden was: 24-bit/192 KHZ DACs. Het is in elk geval de eerste consumentenkaart met een 32-bit DAC.

Lees ook: De evolutie van geluid in de pc

32-bit, de moeite waard?

De discussie of zulke krachtige kaarten de moeite waard zijn voor het spelen van games is er eentje die al een behoorlijke tijd wordt gevoerd en deze wordt waarschijnlijk wat heftiger nu er een kaart bijkomt met een 32-bit DAC. Het ene kamp zegt dat het allemaal zonde is van het geld en de ruimte en dat het bereik veel groter is dan een gemiddeld mensen-oor kan horen. Het andere (meestal audiofiele) kamp beantwoordt deze uitspraken meestal met :"Wat, ben je doof?!"

Er is een groot verschil, zeker als audio met een lagere resolutie wordt ge-upsampled en ge-resampled. Creative Labs zegt zelf dat de 3-bit DAC de AE-5 "extra ruimte" geeft voor het upsamplen en resamplen van multi-channel audiobronnen in gaming,

De AE-5 ondersteunt 5.1 analoog surround sound, maar Creative Labs weet dat het overgrote deel van de gamers tegenwoordig koptelefoons gebruikt. De nieuwe kaart heeft daarom een nieuwe Xamp aan boord. Deze technologie zorgt ervoor dat er met gemak 600-Ohm headphones aangestuurd kunnen worden. De Xamp gebruikt een dubbele versterker om elk kanaal van de koptelefoon aan te sturen.

Op de volgende pagina: Het oog wil ook wat

Mooie lichtjes

Het is tegenwoordig ontzettend hip je pc helemaal vol te bouwen met kleurige lichtjes. Creative Labs doet mee met deze hype en rust de AE-5 uit met Aurora Reactive Lighting. Zoals je kan zien op de onderstaande foto, kan je elke LED onafhankelijk programmeren. Het geluidsbedrijf levert een hoop lichtpatronen mee en de LEDjes kunnen wel 16,8 miljoen kleuren weergeven.

De kaart wordt standaard geleverd met een LED-strip en heeft nog drie extra aansluitingen als je je lichtshow nog verder uit wilt breiden. Creative Labs heeft gezegd ook een versie te verkopen met vier LED strips. Zowel de kaart als de strips kunnen onafhankelijk van elkaar worden geprogrammeerd.

Nieuwe software suite

Veel van de magie die Creative Labs tegenwoordig produceert wordt softwarematig geproduceerd. De AE-5 kan overweg met een groot deel van de software die we in andere SoundblasterX producten gezien waaronder de SoundblasterX Katana.

Hoewel de geluidskaart, volgens Creative Labs, audiofiele componenten bevat, is de SoundblasterX AE-5 toch echt gericht op gamers en de meegeleverde software bevestigt dit nogmaals. Het pakket bevat een hoop presets voor bepaalde games en er zijn ook nog een hoop voice-morphing features en een equalizer aanwezig.

Valsspelerij?

Sound Blaster heeft heel lang een "scout mode" aan boord gehad die het geluid van voetstappen vlakbij de speler duidelijker liet horen zodat gamers konden horen of iemand ze van achteren aan wilde vallen met een mes. Wij waren destijds niet zo onder de indruk van deze feature en vonden Asus' oplossing handiger. Deze analyseerde geluiden in de buurt en gaf deze weer op een klein radertje. Het enige nadeel was dat het aardig wat van je schermruimte af snoepte.

Creative Labs lost dat nu op met Scout 2.0. Deze software draai je op je tablet of telefoon en het analyseert waar de geluiden vandaan kwamen en vertelt je vervolgens waar de vijand zich bevindt.

Deze feature is overigens niet exclusief voor de AX-5. Wij zagen eerder op Computex dat Scout Radar ook werkte op een iPad in een game. Het lukte ons echter niet om vijanden te detecteren in Battlefield 1, dat zou een configuratieprobleem kunnen zijn in het netwerk dat we gebruikte voor onze test, maar zeker weten doen wij dat nog niet.

De mobiele applicatie kan ook gebruikt worden om de speakers in je kamer te calibreren, maar dat werkt natuurlijk niet als je een koptelefoon op hebt.

De hamvraag: Hoe klinkt het eigenlijk

We hebben de AE-5 getest met verschillende games en hebben wat hoge-resolutie flac-bestanden afgespeeld met de standaard mediaspeler van Windows 10 en een Kingston HyperX koptelefoon. Je zou misschien denken dat het slimmer zou zijn geweest een studio-grade headset te gebruiken, maar omdat deze kaart voornamelijk is gemaakt voor gamers, hebben wij toch voor een gamers headset gekozen.

Creative zegt overigens dat, als je naar high-resolution muziek wilt luisteren, je Windows 10 nodig hebt. Het is niet duidelijk of dat door Windows 19's protected audio path komt, dat zoeken we nog voor je uit.

Als wij deze kaart vergelijken met een moederbord met ingebouwde 24-bit ESS DAC, de audiokwaliteit dan de AE-5 klinkt minder gecomprimeerd. Klassieke muziek klonkt alsof het op een groter podium werd afgespeeld en gamen in Battlefield 1 (met het Battlefield 1-profiel ingeschakeld in de Creative Labs software) klink ook geweldig. Laat de 32-bit DAC game-audio beter klinken? Daar zijn wij nog niet helemaal over uit, maar wat wij hoorden, klink erg goed.

Welkom terug, molex

De gemiddelde geluidskaart heeft voldoende aan de energie die de PCIe-poort levert, maar de LED-stroken vereisen natuurlijk extra energie. Daarom is de geluidskaart uitgerust met een echte, ouderwetse Molex-connector. Dat is iets waar niet iedereen even blij mee zal zijn. Waarschijnlijk omdat deze stekkers steeds minder vaak te vinden zijn in moderne computers. De kans is aanwezig dat je met verloopstekkers in de weer moet gaan. Zeker nu steeds meer ventilatoren ook rechtstreeks op het moederbord worden geprikt.

Wij vroegen ons af waarom er niet voor een SATA-voedingsaansluiting is gekozen. Creative Labs wist ons te vertellen dat er niet genoeg 5 volt-vermogen kan worden geleverd over SATA. Deze aansluitingen kunnen maximaal 7,5 watt leveren terwijl Molex tot 55 watt aankan. Aangezien de AE-5 vier LED-strips aanstuurt is een SATA-aansluiting dus niet voldoende.

De PCIe-aansluiting zou wel genoeg vermogen kunnen leveren, maar dat is alleen op 12 volt. Creative liet daar verder niks over los, maar wij gaan ervanuit dat de extra elektronica om 12 volt naar 5 volt te converteren de prijs zou verhogen en een stoorsignaal zou kunnen opleveren, dus we zullen het moeten doen met molex.

Conclusie

De AE-5 lijkt een nogal pittig pakket voor 150 dollar. In een tijdperk waarin mensen veel geld uitgeven aan een "gaming"-toetsenbord of "gaming"-muis, lijkt het niet zo gek te denken dat men hetzelfde zal doen voor een geluidskaart. Toch vragen wij ons af of gamers nog steeds bereid zijn te investeren in iets dat al sinds jaar en dag standaard wordt meegeleverd op hun moederbord. Na vijf jaar stilte, waagt Creative Labs de gok.

En zo ziet de kaart er "van binnen" uit

We hebben uiteraard ook wat bewegende beelden van de kaart gemaakt. Zie in de onderstaande video onder andere wat je kan doen met de LEDs.