Het communicatienetwerk van de toekomst maakt gebruik van led-licht, dezelfde technologie die tegenwoordig ook voor schermen van laptops of autokoplampen wordt gebruikt.

Aanvankelijk zal het netwerk snelheden tot 10 Mbps ondersteunen, waarbij elk led als een access point (zender) fungeert. Lampen 'schijnen' als het ware data vanuit het plafond naar pc's, mobiele telefoons en printers.

Knipperlichtdata

Het principe van de techniek doet enigszins denken aan lichtmorse communicatie zoals die nog steeds bij de marine in gebruik is: met een seinlamp worden korte en lange lichtflitsen getoond. Bij led communicatie gaat het om razendsnelle lichtpulsen die binaire informatie (nullen en enen) kunnen bevatten. De flikkerfrequentie is veel hoger dan het oog kan waarnemen.

Het idee is niet nieuw. In 1980 is door IBM in Zwitserland al eens een eerste volledig optisch communicatienetwerk gebouwd, maar daar werd niets meer mee gedaan toen het internet kwam opzetten.

Voordelen

Een lichtnetwerk heeft allerlei voordelen. Led licht verbruikt minder energie dan radiogolven. Een lichtcommunicatienetwerk zou daardoor ook goedkoper moeten zijn. De led-lampen zelf zijn wel duur, maar gaan ook langer mee dan normale lampen: tot 50.000 uur. Het lichtnetwerk heeft ook geen hinder van elektromagnetische interferentie.

Er zijn ook nadelen. Een draadloos netwerk kan door het hele kantoor worden gebruikt, maar led licht dringt niet door muren heen. Dat is in zekere zin ook weer een voordeel, omdat het communicatieverkeer niet is af te luisteren.

Slimme autolampen

De onderzoekers zien niet alleen toepassingen in het kantoor, maar ook daarbuiten. Achter elkaar rijdende auto's zouden via lampen informatie aan elkaar kunnen doorgeven, zodat ze bijvoorbeeld automatisch even snel gaan rijden om kop-staartbotsingen te voorkomen.

De universiteit kondigde zijn Smart Lighting project deze week aan. Het Smart Lighting Engineering Research Center krijgt van de Amerikaanse overheid een subsidie van 18,5 miljoen dollar, maar dat geld zal wel gedeeld moeten worden met het Rensselaer Polytechnic Institute en de University of New Mexico, beide partners in het project.

Wanneer het lichtnet realiteit gaat worden is echter nog onduidelijk en of wifi zich zo makkelijk laat verdringen is ook nog maar zeer de vraag.