Het Amerikaanse bedrijf Silicon Labs heeft een ontwerp om draadloze sensoren te voeden met behulp van zonne-energie gepresenteerd. Onderzoekers van het bedrijf hebben een draadloos energiesysteem op één van haar microcontrollers geplaatst. Die controllers gebruiken zeer weinig stroom en slaan de energie op een thin-film batterij op.

Zevenduizend uur

Door de vinding is het mogelijk om een zelfonderhoudende bron van hernieuwbare energie te leveren. Dit soort bronnen zal met name gebruikt worden voor netwerken van draadloze sensoren die bijvoorbeeld voor toepassingen als medische controle gebruikt worden. De apparaten worden ook gebruikt voor metingen op agrarisch en milieuvlak en kunnen via een draadloze USB-verbinding uitgelezen worden.

De energiecollector van Silicon Labs heeft een capaciteit van 0,7 mAh. Volgens het bedrijf kan de batterij in vol zonlicht in twee uur opgeladen worden. Als de sensor in slaapstand staat, kan diezelfde batterij zo’n zevenduizend uur meegaan, als de sensor constant gegevens doorstuurt zou het apparaat zo’n drie uur moeten werken. De controller zorgt er dan echter voor dat de batterij telkens opgeladen wordt als het batterijniveau te laag raakt.

Aanpassen voor andere energie

Het is overigens zeker niet voor het eerst dat zo’n vinding voor zelfonderhoudende energie in het laboratorium is ontworpen. Silicon Labs claimt echter dat het wel de eerste keer is dat de techniek ook praktisch ingezet kan worden in combinatie met een microcontroller voor draadloze sensoren.

Het nieuwe design leidt volgens de fabrikant tot een vermindering van onderhoudskosten en zou goed zijn voor het milieu. Het is niet langer nodig om batterijen te verwisselen. Dat is een voordeel voor grote systemen.

De apparaten zijn speciaal bedoeld voor omgevingen waar het moeilijk is om netstroom te gebruiken. Met het systeem zou betrouwbaarheid in extreme situaties gewaarborgd zijn. Overigens kan het ontwerp van Silicon Data ook gebruikt worden voor andere onconventionele methoden van stroomopwekking. Zo zou het systeem aangepast kunnen worden om de batterij op te laden met behulp van piëzo-elektrische of thermische energie.