De Europese Comissie (EC) heeft een formele 'verklaring van bezwaar', ofwel aanklacht, gestuurd aan diverse chipfabrikanten in de Europese Unie. Deze firma's worden ervan verdacht illegale afspraken te hebben gemaakt om de prijzen voor hun producten kunstmatig hoog te houden. Het gaat om chips voor onder meer OV-chipkaarten, bankpassen, paspoorten, identiteitskaarten, tv-decoderkaarten, en sim-kaarten voor mobiele telefoons.

10 procent van omzet

Dit Europese chipkartel wordt al sinds 2008 onderzocht en nu is het onderzoek tot een concrete antitrustaanklacht gekomen. De verklaring van bezwaar is een eerste stap in een mogelijke aanpak. Daarbij dreigen miljoenenboetes. Afwending middels een schikking lijkt al van de baan te zijn. De antitrusttak van de EC stelt namelijk tegenover persbureau Reuters dat de formele beschuldigingen nu zijn verstuurd nadat onderhandelingen zijn vastgelopen.

Die gesprekken gingen over een mogelijke schikking waarbij dan wel sprake zou zijn van forse boetes. Het voortijdig schikken van de kartelbeschuldigingen zou boetes omvatten van wel 10 procent van de totale omzet. Indien de bedrijven na een antitrustzaak schuldig worden bevonden, kan de dan opgelegde boete ook 10 procent van de wereldwijde bedrijfsomzet bedragen.

Getergde antitrustcommissaris

Eurocommissaris Joaquín Almunia haalt in de officiële persverklaring uit naar de mislukte schikkingspogingen. De EC is aanvankelijk akkoord gegaan met de verkenning van een schikking, maar heeft die gesprekken nu afgebroken vanwege een gebrek aan voortgang.

Almunia benadrukt dat bedrijven níet vrijuit gaan omdat schikkingsonderhandelingen mislukken. "De essentie van een schikking is profiteren van een snellere, efficiëntere procedure, en om een algemeen begrip te bereiken van het bestaan en de eigenschappen van een kartel. Als dat niet mogelijk is, zal de Commissie niet aarzelen om terug te grijpen naar de normale procedure en de vermoede wetsschending aan te pakken."

NXP, Infineon, STM, en meer

De Europese toezichthouders hebben begin 2009 invallen gedaan bij de verdachte chipmakers. Toen waren naast Philips-dochter NXP ook het Duitse Infineon en het Frans-Italiaanse STMicroelectronics in het vizier van de EC.

Zelf maakt de Commissie nu niet bekend welke bedrijven het heeft aangeschreven, maar onder meer Reuters bericht dat Infineon, STMicroelectronics en het Japanse Renesas melden dat ze de EC-verklaring hebben ontvangen. Het Nederlandse NXP zou de formele beschuldigingen niet hebben gekregen, maar persbureau Bloomberg meldt dat Philips wel is aangeschreven.

Update:

Toegevoegd de EC-verklaring (en link naar het persbericht) dat de schikkingsgesprekken zijn mislukt.