Nortel, een grote aanbieder van telefonie- en netwerkapparatuur, maakte gisteren bekend dat het surseance van betaling gaat aanvragen in de Verenigde Staten, ondanks dat het nog een vermogen van 2,4 miljard dollar in kas heeft. Maar een schuldenstrop van in totaal bijna 4 miljard dollar heeft het bedrijf doen besluiten om naar de rechter te stappen om uitstel aan te vragen voor een betaling van de in totaal 107 miljoen dollar die het deze week moest doen bij schuldeisers. Daarmee, zo gaf het bedrijf als verklaring, hoopt het financiële ruimte te onderhouden die het nodig heeft voor reorganisaties.

Die stap is volgens onderzoeker Steve Blood van analistenfirma Gartner een logische en verstandige, vooral omdat de problemen volgens hem niet structureel van aard zijn. "Hij noemt de stap ook de beste die Nortel kon zetten. "Ze moeten hun zaken op orde krijgen, en het is beter dat Nortel dat zelf doet, dan dat de banken dat doen", zegt Blood. "Ze hebben nog heel veel geld in kas, en daar kunnen ze veel mee doen." Wat nu gebeurt, is in het verleden al erg vaak voorgekomen. "Dit soort dingen gebeurden constant toen de internetbubbel barstte in 2000.

Een andere analist, Emir Halilovic van IDC, is het daarmee eens, en geeft daarnaast aan dat de problemen bij Nortel al meer dan een jaar aan de gang zijn. "Een jaar geleden waren de cijfers al zorgelijk, zeker in het telecomsegment", zegt Halilovic. "Dit is eindelijk de bevestiging dat het mis is met Nortel, zeker in de telecom-branche."

Nortel valt niets te verwijten

De aanbieder heeft volgens Blood niet verwijtbaar slecht gehandeld. Nortel heeft wel degelijk fouten gemaakt, maar volgens Blood waren dat er niet meer dan andere aanbieders. Zo heeft bedrijf geïnvesteerd in WiMax, een techniek voor draadloos breedband die nog niet lekker van de grond is gekomen. Blood noemt verder nog de niet-soepel verlopen overname van Bay Networks, een leverancier van ethernetswitches. "Maar wie wil innoveren, maakt altijd van dit soort uitglijders."

Die 'uitgleiders' zijn wel extra pijnlijk gebleken voor Nortel, want er zaten een paar grote tussen, zo zegt Halilovic. "Nortel had een wat rare strategie op dat gebied, door te investeren in technologiën waarvan eigenlijk duidelijk was dat er op korte termijn niet veel te verdienen viel. Nortel heeft bijvoorbeeld meer dan een miljard dollar geïnvesteerd in UMTS."

Maar relatief valt het mee, beweert Blood. "Nortel verkeert in een vergelijkbare positie als andere oudere aanbieders van netwerk- en telecomapparatuur." Wat het bedrijf wel direct in de problemen heeft gebracht, is een falende concurrentieslag met vooral Cisco ("iedereen verliest op dit moment van Cisco", merkt Blood op) en Avaya. "Technologisch loopt Nortel helemaal niet achter bij die twee."

"Het probleem is dat de andere twee een beter marketing- en verkoopnetwerk hebben opgebouwd, en voor de buitenwacht stabieler ogen", zegt de analist. Klanten kiezen volgens Blood voor de partijen die het meest stabiel overkomen. "Nortel probeerde dat tegen te gaan door met prijzen te stunten. De verkopen zijn in 2008 weliswaar gestegen, maar de omzet bleef achter, en dat heeft ze nu in de problemen gebracht."

Ook de afspraken met Microsoft op het gebied van Unified Communications, de zogenaamde Innovative Communications Alliance, speelde een grote rol. "Daar heeft Nortel heel veel in geïnvesteerd, en het bedrijf verwachtte daar over 2008 2 miljard mee te kunnen verdienen", zegt Blood. "Het uiteindelijke bedrag is schat ik uitgekomen op misschien een tiende daarvan."

Halilovic van IDC ziet nog een extra probleem waardoor Unified Communications toch een moeilijke markt bleek voor Nortel, en ook daar komt Cisco om de hoek kijken. "Cisco heeft zijn UC-aanbod geweldig afgestemd op hun hardware-aanbod", zegt Halilovic. "Die synergie hebben ze gecombineerd met een agressieve prijsbenadering, waardoor Nortel wel moest meegaan in de prijzenslag. Dat heeft ze heel veel omzet gekost." Toch, zo zegt ook Halilovic, was de netwerkdivisie van Nortel nog bijzonder gezond vergeleken met de telecomdivisies.

Klanten kunnen rustig slapen

Maar bestaande klanten hoeven zich volgens de analisten geen zorgen te maken. "De ondersteuning blijft intact, en zoals eerder gezegd zit het technologisch snor met Nortel", zegt Blood. "Ze zullen het de komende tijd alleen wat moeilijker krijgen om nieuwe markten en technologie aan te boren. Bovendien zullen concurrenten direct in actie komen en FUD (fear, uncertainty, doubt –red.) gaan verspreiden. Maar ik zou klanten eigenlijk alleen adviseren om de afschrijvingen iets naar voren te halen, dus bijvoorbeeld na drie jaar in plaats van na vijf."

"Het is duidelijk dat Nortel goed was voorbereid voor ze hiermee kwamen", bevestigt Halilovic. "De verkoopkantoren in Europa kunnen gewoon door. De productie van hardware is in handen van OEM-leverancier Flextronics, daar hoeven we ook geen problemen te verwachten." Wat nu met Nortel gaat gebeuren is gissen. Halilovic: "Mogelijk gaan ze onderdelen verkopen, maar ik betwijfel of Nortel in zijn geheel in de verkoop wordt gegooid."

Nortel heeft nog steeds niet aangeven welke stappen het in Europa gaat ondernemen, en Nortel Nederland wilde tegenover Techworld geen commentaar geven. Volgens Blood is het waarschijnlijk dat ze in Europa, ook in de Benelux, dezelfde actie zullen ondernemen als in de VS. "Op dit moment zijn ze hun partners aan het geruststellen, en daarom denk ik dat ze geen commentaar geven." Bron: Techworld