Diverse leveranciers van storagesystemen hebben zich - al dan niet schoorvoetend - gestort op flash-opslag. Zij zetten snelle geheugenchips in die hun data behouden bij stroomverlies. Aanvankelijk was dit type opslag vooral aantrekkelijk voor toepassingen waarbij snelheid van het allergrootste belang was. Denk aan de trading floors van banken en beurshandelaren. Maar denk ook aan gebruik als high-speed cache om de meest kritieke applicaties te ondersteunen. Daarbij was de snelheidswinst de flink hogere prijs per gigabyte wel waard.

Capaciteit, prijs, betrouwbaarheid

Geleidelijk aan is het prijsniveau van flash-opslag omlaag gegaan. Enerzijds door de ontwikkeling van nieuwe technologie, die productiekosten verlaagt en opslagcapaciteit verhoogt. Anderzijds is de kloof tussen SSD's (solid-state drives) en reguliere HDD's (hard disk drives) steeds verder gedicht door het op gang komen van massaproductie. De steeds omvangrijkere wereldwijde fabricage van chips voor gebruik in nonvolatile solid-state opslag zorgt voor hogere efficiëntie en meer concurrentie. Beide zijn goed voor het verlagen van prijzen.

De opkomst en groei van massaproductie is mede te danken aan de enorme consumentenmarkt voor flash-based storage. Smartphones en tablets zijn jaarlijks goed voor de afzet van vele miljoenen flash-chips, van uiteenlopende fabrikanten. Moderne laptops, pc's en servers, inclusief storagesystemen, volgen deze trend. Gaandeweg hebben leveranciers daarbij onderscheidende voorzieningen en functionaliteit ontwikkeld voor zakelijk gebruik. De consumenten-flash is zeker niet de zakelijke flash.

Vele aanbieders dringen om klanten

Opvallend is dat zowel chipfabrikanten als HDD-producenten zich storten op de groeiende markt voor SSD's, inclusief die voor zakelijke flash-storagesystemen. Op de markt voor zakelijke storage komen deze partijen gevestigde leveranciers van storage-apparatuur tegen die elk ook in meer of mindere mate flash opnemen in hun productportfolio's. De opslagwereld is in beroering. Net zoals jaren terug gebeurde door de opkomst van relatief goedkopere NAS-systemen (network attached storage) en simpele storage-appliances. Die vernieuwing zorgde toen voor verstoring op de markt voor complexe storagesystemen en kostbare SAN-omgevingen (storage area networks).

Volgens onderzoeksbureau Gartner is er tegen 2017 een wereldwijde markt met wel 3,5 miljard dollar omzet uit puur en alleen all-flash storage arrays. Deze flash-only opslagsystemen staan nog los van hybride oplossingen, waarbij flash en HDD's worden gebruikt in gecombineerde systemen die de opgeslagen gegevens heen en weer worden schuiven op basis van bijvoorbeeld het datagebruik.

Prijs- en prestatievoordeel

De opslagmogelijkheden en de marktverhoudingen verschuiven dus, waarbij de concurrentie hevig is. Dit kan zakelijke IT-gebruikers voordeel opleveren. Er is voor de leveranciers namelijk sprake van nieuw, nog te ontginnen marktterrein en voor inkopende bedrijven zijn er kansen om voor hun data-opslag snelheidswinst én besparingen te boeken. Dit ondanks het feit dat flash-opslag nog altijd redelijk wat duurder kan zijn dan disk-based opslag, als je alleen kijkt naar prijs per gigabyte.

Ruwe opslagcapaciteit en de kosten daarvoor zijn echter niet de enige maatstaven die ertoe doen. Flash krijgt nu steeds meer voorzieningen en functies voor zakelijke toepassingen. Deze lopen uiteen van efficiënter gebruik van de meerdere opslagcellen in individuele flash-chips, via geoptimaliseerd wegschrijven van data over meerdere chips, tot aan specifieke enterprise-features zoals on-the-fly datacompressie, inline deduplication en verbeterde mogelijkheden om snapshots te maken van de opgeslagen data.

De toevoeging van deze en andere enterprise-features, opgeteld bij het al bestaande grote snelheidsvoordeel van flash, brengt nieuwe toepassingen in beeld - en geeft bestaande toepassingen een broodnodige boost. Denk aan Big Data, voor de snelle analyse van grote hoeveelheden data, afkomstig van bijvoorbeeld social media of juist van diverse 'traditionele' databronnen binnen een organisatie. Denk aan in-memory databases die bijgestaan door flash-opslag een minder groot risico op dataverlies kennen dan wanneer ze worden ondersteund door relatief langzame HDD-opslag.

IOPS in plaats van ruwe GB's

Denk daarnaast aan reguliere applicaties, zoals e-commerce en OLTP (online transaction processing). Zowel klanten als businessmanagers als IT-managers stellen daar steeds hogere eisen aan als het gaat om prestatieniveau en reactiesnelheid (responsiveness). Denk ook aan IT-omgevingen waarin veel servers en applicaties zijn - of worden - gevirtualiseerd; de snelheid van de traditionele opslag kan daarbij een nieuwe bottleneck vormen.

Sommige analisten en experts pleiten dan ook voor gebruik van IOPS-per-gigabyte (input/output operations per second) als TCO-criterium (total cost of ownership) voor opslag in plaats van het oude dollar-per-gigabyte. Tijd is immers geld.