Het ontwerpen van een PCB (printed circuit board) blijft voor hackers veel gedoe, vindt hardwarefanaat Jeff Gough. Na het maken van een ontwerp moet de maker kiezen: of zelf aan het solderen gaan en een lelijk, vaak niet optimaal werkend resultaat krijgen, of een bedrijf de printplaat laten maken. Die externe optie duurt drie dagen en kost zo'n vijftig euro per keer.

Vastzetten met was

Voor hardwarehacker Gough was het duidelijk dat het anders moet. Hij heeft verschillende methoden verkend om zelf printplaten te maken. Uiteindelijk heeft hij gekozen voor het gebruik van was. Voor een eerder hardwareproject had hij daar al positieve ervaringen mee opgedaan: dat was toen hij led-lampjes aan een schoen bevestigde. Met een printer kreeg hij het voor elkaar een laagje met ledjes te maken, waarmee de schoenen weer te bewerken waren.

Na wat onderzoek heeft Gough gekozen voor de Epson Stylus S21, een injektprinter van zo’n 40 euro. Er zijn wel betere printers voor het maken van PCB's, zoals speciale machines voor juweliers. Die printers zijn alleen erg prijzig en gericht op echt 3D-productiewerk. Gough kiest een gewone inkjetprinter en past die aan voor de beoogde 'print job'.

Verwarmen en koelen

Een groot probleem is dat reguliere printercartridges zijn gemaakt van plastic. Daardoor zijn ze ongeschikt voor gebruik met was, dat minimaal 50 graden moet zijn om te kunnen gebruiken voor de printoperatie. Gough lost dit probleem op door zelf nagemaakte cartridges van metaal te gebruiken.

Deze metalen cartridges lekken de was wel enigszins, maar dat lost hij op met siliconenkit. Op het aansturingsgedeelte van de cartridge regelt Gough de verwarming van de was. Extra omhulsels zorgen ervoor dat de hitte niet de rest van de printer verstoort. Verder wordt de inkjetprinter nog extra gekoeld met lucht doordat de hele kap is verwijderd.

Leren van patenten

Om de gehele opstelling goed te laten werken, is het nodig om de werking van andere producten uit te dokteren (reverse engineering). Gough zegt dat die hoeveelheid werk wel meeviel. “Op een gegeven moment bedacht ik me dat veel van die kennis in patenten staat”, vertelt hij. "De tekst moet je dan negeren; je moet vooral de tekeningen gebruiken. Daar kun je veel van leren.”

Met de inspiratie opgedaan uit de patentdocumenten heeft de hardwarehacker een distributiesysteem voor de was ontwikkeld. Daarmee is het hem gelukt de inkjetprinter aan de slag te krijgen voor het maken van printplaten.

Op het podium van de Duitse hackersconferentie CCC demonstreert hij zijn PCB-productiemachine. Op dit moment heeft hij nog wel het nodige werk om het apparaat door te ontwikkelen. Gough stelt dat andere hackers nu al wel voldoende kennis hebben om hetzelfde te kunnen doen. De documentatie van zijn werk is online beschikbaar.