De twee samenwerkende bedrijven plaatsen phase change memory-chips (pcm) op elkaar. Onderzoekers hebben nu een prototype gemaakt met een capaciteit van 64 megabit, meldt Intel. Meerdere van die chips kunnen dan een opslagapparaat vormen, zoals een usb-sleutel of ssd (solid state drive). Pcm-chips behouden net als flash-geheugenchips hun lading zonder dat er stroom nodig is.

Ook sneller

Het grote voordeel van pcm-chips is dat het de snelheid van regulier computergeheugen (sdram) combineert met het databehoud zonder stroom. Flash heeft die laatste eigenschap ook, maar is langzamer dan sdram-chips. Op flash gebaseerde opslagstations (ssd's) kunnen wel weer sneller zijn dan reguliere harde schijven.

Het verschil tussen pcm en flash zit erin dat geheugencellen van eerstgenoemde bestaan uit materiaal dat zelf van fase verandert, bijvoorbeeld op basis van de vorm, als er stroom op gezet wordt. Voor flash moet het magnetisch veld worden aangepast, waarbij onderzoekers nu oplopen tegen fysieke grenzen. De gebruikte materialen voor de cellen worden te klein om goed 'grip' op te hebben met relatief grove magnetische velden. De productie van pcm-chips belooft dan ook goedkoper te zijn dan die van flash-geheugens.

Nieuwe toepassingen

De onderzoekers van Intel en Numonyx zetten hun vondst uiteen op de conferentie IEDM (International Electronics Device Meeting) die begin december plaatsvindt in Baltimore (VS). Naast pcm zijn er nog andere technieken die in aanmerking komen om flash overbodig te maken. Ook op die gebieden wordt al jaren actief onderzoek verricht.

Intel ziet meer mogelijkheden voor geheugen dat stroomloos zijn data behoudt. Bijvoorbeeld als cache-laag tussen geheugen en harde schijf. Het gebruikt daar nu flash voor. Verder zijn er hoge verwachtingen voor het snelstarten, formeel snel 'wakker worden' uit slaapstand, van pc's. Ook voor mobiele apparaten kan snel geheugen met laag energieverbruik veel veranderen.

'Niet terugverdienen'

Ondertussen staat de ontwikkeling van flash-technologie onder druk. 's Werelds grootste producent SanDisk heeft al voorspeld dat de benodigde investeringen voor volgende generaties flash-geheugens zich niet terugverdienen. Ceo Eli Harari voorspelt dan ook dat geen enkel bedrijf die investeringen gaat doen.

Begin dit jaar heeft SanDisk samen met Toshiba een nieuwe techniek aangekondigd om de opslagcapaciteit van flash te verdubbelen. De productie daarvan is nu op gang gekomen. Als de doemsvoorspelling van SanDisk bewaarheid wordt, zal dat één van de laatste grote verbeteringen zijn voor dit type geheugen.