De terugkeer naar de maan is een onderdeel van de Google Lunar X Prize, een wedstrijd die door Google wordt gesponsord. Het bedrijf looft 30 miljoen dollar uit aan de eerste twee teams die een mobiele robot op de maan weten te laten landen en in staat zijn om foto's en andere gegevens terug naar Aarde te zenden.

In totaal hebben tien teams uit vijf verschillende landen aangekondigd aan de wedstrijd mee te willen doen. Één van deze teams staat onder leiding van William L. Whitaker, een professor aan de Carnegie Mellon University en een expert op gebied van robotica. Daarnaast doen er nog vier universiteiten, twee grote Italiaanse ruimtevaartbedrijven en een groep engineers mee aan de wedstrijd, meldt de New York Times.

Commerciële ruimtemissies

De potentiële maanverkenners maakten kenbaar de lat behoorlijk hoog te leggen. Zo verwachten ze missies rond het verkennen van de maan nieuw leven in te blazen en het tijdperk van commerciële ruimtemissies een vliegende start te geven met behulp van deze wedstrijd. "Dit draait allemaal om het ontwikkelen van een nieuwe generatie technologie, een generatie die goedkoper is, vaker gebruikt kan worden en zal leiden tot een grote groep nieuwe ruimteverkenners" zegt Peter H. Diamandis, voorzitter van de X Prize Foundation.

20 miljoen dollar voor eerste team

Google zal 20 miljoen dollar betalen aan het eerste team dat met een robot op de maan weet te landen en in staat is om gegevens terug te sturen naar de Aarde, zich daarna 500 meter weet te verplaatsen om opnieuw gegevens te versturen. Het tweede team dat dit voor elkaar krijgt ontvangt 5 miljoen dollar. De rest van het prijzengeld bestaat uit bonussen voor extra doelen, zoals het bezoeken van een historische maanlandingslocatie en het vinden van ijs op de maan. Als de doelen niet voor 2012 zijn bereikt, zal het prijzengeld minder worden.

Robot ter grootte van een GSM

Het team van Dr. Whitaker is van plan om kerosine en zuurstof te gebruiken als brandstof voor de ruimteraket. Wanneer de raket eenmaal de maan heeft bereikt wil het team de locatie van de eerste maanlanding bezoeken met hun robot. Een ander team, dat bestaat uit een samenwerking tussen engineers, heeft een heel ander idee over de ruimtemissie. Dit team is van plan om een raket te maken ter grootte van een broodrooster, waaruit vervolgens een robot komt ter grootte van een mobiele telefoon. Of zoals Fred J. Bourgeois, leider van team Frednet het stelt: "Wij denken dat het een stuk goedkoper is om een mobiele telefoon naar de maan te brengen dan een S.U.V."

NASA plant bemande missie

Ondertussen is NASA bezig met plannen voor een nieuwe bemande missie naar de maan, die rond 2020 plaats zou moeten vinden. Hoewel een onbemande missie veel eenvoudiger is dan een bemande, biedt de X Prize haar deelnemers nog flink wat uidagingen en hoge kosten. Het ontwikkelen van een aandrijving die een raket daadwerkelijk de ruimte in kan brengen is duur en riskant. Eenmaal op de maan moeten robots temperaturen kunnen weerstaan tot 121 graden onder nul.