Het QS21 BladeCenter is niet gebaseerd op de X86-processoren van Intel en AMD of the Power-processoren van IBM zelf, maar op de Cell Broadband Engine (CBE). Deze is gezamenlijk ontwikkeld door Sony, Toshiba en IBM (STI) en werd als eerste ingezet in de Sony PlayStation 3. De Cell bevat maar liefst acht kernen (Synergistic Processing Elements, SPE's) die vooral goed zijn in grafisch rekenwerk. Dat maakt de Cell-processoren bij uitstek geschikt voor zware visualisatie- en HPC-toepassingen. Denk daarbij aan de markt die SGI altijd heeft bediend: medische beeldverwerking, bodem-analyses in de olie- en gasindustrie, en financiële analyses.

Inmiddels worden de Cell-processoren dan ook breder ingezet dan waar ze oorspronkelijk voor zijn ontworpen. Op dit moment zijn er nog diverse andere leveranciers die Cell-gebaseerde systemen ontwikkelen. IBM zelf werkt bijvoorbeeld aan de integratie van Cell-processoren in zijn zSeries mainframes. Daar kunnen ze bijvoorbeeld worden ingezet om MMORPG-omgevingen (Massive Multiplayer Online Role-Playing Games) als Second Life te draaien.

De nieuwe Cell-blades van IBM bevatten twee keer zo veel geheugen en twee keer zo veel I/O-bandbreedte. Tegelijkertijd zijn de nieuwe blades nog maar half zo groot als de huidige QS20-exemplaren. Dat betekent dat deze net als de X86-blades en Power-blades nu in een standaard BladeCenter-chassis passen. Daarvan kunnen er veertien in plaats van zeven in een rek. De Cell-blades kunnen nu ook zonder meer naast andersoortige blades in hetzelfde chassis worden geplaatst. Elke blade bevat twee Cell-processoren, twee Gbyte aan geheugen, twee Ethernet-poorten, en uitbreidingsmogelijkheden voor InfiniBand en SCSI. Daarnaast kunnen de blades nog eens uitgebreid worden met twee Gbyte aan I/O buffergeheugen.

Met de nieuwe Cell-blades introduceert IBM ook versie 3.0 van de SDK (Software Development Kit) for Multicore Acceleration. Daarmee kunnen software-programma's worden ontwikkeld die de rekenkracht van de speciale Cell-hardware daadwerkelijk benutten. Dat gebeurt zowel door eindgebruikers die hiervoor zelf voldoende kennis in huis hebben (typisch in de HPC-wereld), als door software-leveranciers die de Cell-blades als onderdeel van hun pakket aanbieden. De nieuwe QS21-systemen en de bijbehorende ontwikkelomgeving zijn over een paar weken beschikbaar.

Bron: Techworld