Database appliances zijn dedicated servers met op maat gemaakte databasesoftware. De mogelijkheid om alle componenten af te stemmen op één enkele taak (dataverwerking) zorgt voor een aanzienlijke verbetering in snelheid.

Snelheid en kostenbesparing

Volgens Marcus Collins, senior analist bij de Burton Group, krijgen deze systemen heel wat aandacht omdat bedrijven op zoek zijn naar manieren om de prestaties te verbeteren, maar tegelijk willen besparen op onderhoudskosten. Collins benadrukt echter dat er onderscheid gemaakt moet worden tussen Online Transaction Processing-systemen (OLTP) en data warehouse-infrastructuren.

Daar is Alan Cornwell, vice-president bij Netezza, het mee eens. “Na de lancering van Exadata 1 beweerde Oracle dat het een systeem was voor OLTP én data warehouse processen, maar dat zijn twee verschillende dingen. OLTP is gemaakt voor kleine, smalle transacties zoals creditcard-overschrijvingen. Met data warehouse processen kun je daarentegen vele terabytes aan data verwerken.”

De appliance-markt is de afgelopen jaren gestaag gegroeid. Oracle probeert zich een positie te verwerven in een markt die al volop in de belangstelling stond. De populariteit van database appliances kan volgens Cornwell verklaard worden door de complexiteit van data warehouse transacties. “Er zijn genoeg horrorverhalen bekend over bedrijven die er 10 tot 12 uur over doen om processen te draaien. Dat kan veel sneller.” Collins voegt daaraan toe dat het niet alleen om dataverwerking gaat. “Vooraf geconfigureerde systemen bieden ook een aanzienlijke kostenbesparing. Maar natuurlijk is de snelheid een extra bonus.”

Gevestigde leveranciers

Cornwell noemt mobiele operator Orange als een voorbeeld van een bedrijf waar het produceren van rapporten enkele weken duurde. “Managers ontvingen rapporten die tegen die tijd al verouderd waren. Nu kunnen ze deze rapporten dagelijks krijgen. We zien vaak dat het acht of negen uur duurt om een verslag te produceren, dat kan ingekort worden tot 30 tot 40 minuten. Bedrijven kunnen daardoor follow-up queries toepassen, iets waar ze voorheen alleen maar van konden dromen.”

Volgens Collins heeft het succes van bedrijven als Netezza en Teradata geleid tot een golf van interesse van de gevestigde hardwareleveranciers. “We hebben het hier niet alleen over Oracle. Dell heeft iets soortgelijks gedaan met EMC. Leveranciers als IBM betreden te markt en komend jaar komt Cisco met zijn nieuwe blade servers.”

De belangrijkste factor die de introductie van appliances in data warehouse-systemen noodzakelijk maakte, was het gebrek aan mogelijkheden om de prestaties te verbeteren. Van oudsher kon data worden gecomprimeerd om opslagruimte te besparen, maar het was nog niet mogelijk om de processnelheid drastisch te verbeteren.

Dit is de afgelopen jaren echter veranderd. Er is een aantal nieuwe bedrijven naar voren gekomen die deze database-processen wisten te verbeteren. Bedrijven zoals Aster en Greenplum zijn uit het niets gekomen, maar laten hun aanwezigheid duidelijk merken. Ze maken gebruik van een nieuwe technologie genaamd MapReduce, ontwikkeld door Google-technici, waarmee beter kan worden omgegaan met het enorme dataverkeer waar warehouses mee te maken hebben.

Duizend keer sneller

Eén van deze softwarebedrijven is Kognitio, bekend van de data warehouse-dienst DaaS. Sean Jackson, vice-president van de marketing-afdeling, beweert dat er niets mis is met appliances, maar dat het belangrijk is om gebruikers de keuze te bieden. “In sommige gevallen zijn appliances de beste oplossing, maar vaak biedt een data warehouse-service uitkomst. DaaS is ideaal voor bedrijven die kennis willen maken met datarapporten, zonder daarvoor een zes-cijferig bedrag te moeten uitgeven aan een appliance.”

Maar ondanks alle ontwikkelingen draait het uiteindelijk om snelheid. Oracle belooft een tien keer sneller te zijn dan traditionele data warehouse-systemen. Netezza’s Cornwell beweert dat hij snelheidsverbeteringen van factor 100 tot zelfs 1000 heeft gezien. Nadelen zijn er volgens Burton’s Collins niet. “De enige bezorgdheid zou vendor lock-in kunnen zijn, om dat te voorkomen kun je verschillende leveranciers combineren.”