"Steve Jobs heeft altijd al gezegd dat hij een "iCar" wilde maken," aldus J. Crew CEO Mickey Drexler (die van 1999 tot 2015 in het Apple-bestuur zat). Apple wilde de auto-industrie opnieuw uitvinden.

Geheim laboratorium

Het idee dat Apple een eigen auto wilde maken werd gezien als een absurd idee, totdat er informatie lekte over een geheim project waar het bedrijf mee bezig was waar meer dan 1000 engineers aan bleken te werken.

Door de jaren heen is uitgelekt dat Apple een geheim auto-test-laboratorium heeft dat onder de neppe bedrijfsnaam SixtyEight Research opereert.

Achterstand

Later kwam echter naar buiten dat er honderden "Project Titan" engineers van het project zijn gehaald. Tech- en financiële-experts dachten dat het project werd geannuleerd terwijl anderen zeiden dat het project teveel achterstand had opgelopen.

De meeste experts zeggen echter dat "Project Titan" een software-project is geworden en dat Apple zich dus slechts richt op besturingssystemen voor auto's en niet op de auto's zelf.

Waarom de interesse in auto's?

Apple heeft een grote mijlpaal bereikt vorige week. Het bedrijf heeft de 800 miljard dollar omzetbarrière doorbroken. Als het bedrijf wilt blijven groeien zal het nieuwe markten moeten aanboren. Wearables en domotica gadgets zullen nooit zo'n grote markt zijn als de smartphone martkt vandaag de dag, in 2016 was deze markt 430 miljard dollar waard.

Maar welke markt is groter dan de smartphone markt? Morgan Stanley analist Katy Huberty voorspelt dat de zelfrijdende auto-industrie 2,6 biljoen dollar waard zal zijn in 2030.

Het bewijs dat Apple geïnteresseerd is in de automarkt gaat verder dan "Project Titan". CarPlay, Apple's in-dash infotainment-systeem maakt het mogelijk het dashboard te besturen via de iPhone en muziek kan spelen via de speakers van de auto.

Vorig jaar investeerde Apple 1 miljard dollar in Didi Chuxing, de China's antwoord op Uber. Hierdoor kreeg Apple niet alleen een hoop ride-sharing data in handen, maar ook informatie over zelfrijdende auto's.

We kwamen er in maart achter dat Didi een op AI-gebaseerd auto-laboratorium heeft geopend dat zich bezighoudt met zelfrijdende auto's, naast het hoofdkantoor van Apple.

Het hoofd van Didi, Jean Jiu, dochter van Lenovo-oprichting Liu Chuanzhi, is uitgeroepen tot een van de 100 invloedrijkste personen ter wereld volgens Time. Tim Cook heeft het profiel op Time persoonlijk geschreven voor haar.

Apple's gigantische investering in Didi en de goede relatie met het bedrijf suggereert dat Apple alles wilt leren over de technologie en consumentengedrag in de ride-sharing industrie. Het bedrijf investeert sowieso flink in auto's. Het bedrijf heeft ongeveer 5 miljard dollar geïnvesteerd in automotive research sinds 2013.

Wel een auto, geen besturingssysteem?

Apple's obsessie om de gebruikerservaring voor content consumptie en communicatie op mobiele apparaten te verbeteren is begonnen met de lancering van de iPod in 2001. Het bedrijf houdt zich bezig met de hardware, software en diensten voor deze apparaten.

In het verleden waren auto's puur en alleen voor het rijden en het consumeren van content had een ondergeschikte rol. Als auto's straks uit zichzelf gaan rijden zal dit omdraaien. Volledige zelfrijdende auto's zullen accu-gestuurde woonkamers op wielen worden.

Apple COO Jeff Williams zei in 2015 al dat de auto het ultieme mobiele apparaat is. Als je je niet meer hoeft bezig te houden met reden, is er niks meer te doen in een auto behalve naar muziek luisteren, tv- en films kijken, VR-spellen spelen en chatten met vrienden via video. Zelfrijdende auto's worden kleine huisjes op wielen.

Apple zal, net als met mobiele telefoons, een flinke rol van betekenis gaan spelen en de marge vergroten door de apparaten te ontwerpen en de bijbehorende hard- en software te verkopen. Door een hoop diensten mee te leveren zal het bedrijf aardig verdienen aan content.

Wat de experts missen

Verschillende experts speculeren dat Apple de auto-plannen heeft geannuleerd of zover achterloopt dat het zich alleen maar focust op software voor auto's. Apple is echter erg geheimzinnig en heeft nog niet aangekondigd over auto's. Toch zijn er aanwijzingen dat het bedrijf bezig is met een auto. Het is alleen nog niet helemaal duidelijk of Apple dat zelf doet of overlaat aan een 3rd-party fabrikant.

Apple verscheen vorige maand op de lijst van California's Department of Motor Vehicles (DMC). Het bedrijf heeft een "rijbewijs voor zelfrijdende auto's" gekregen. Apple kan nu legaal drie 2015 Lexus RX crossovers testen. Enkele weken geleden werd er een Apple test-auto gespot in de straten van Silicon Valley.

Daarnaast liet de Duitse nieuwssite Frankfurter Allgemeine Zeitung weten dat Apple een geheim testlaboratorium heeft in Berlijn en Duitse auto-engineers inhuurt.

Een Zwitserse IT-nieuwssite meldde vorige maand dat Apple tenminste 10 doctorale of postdoctorale studenten heeft ingehuurd van het Zwitserse Federale Technologie-Instituut in Zurich. Allemaal op het gebied van visuele navigatie, computer visie en robotics. Deze mensen werken allemaal in Apple's Zwitserse onderzoeks-vestiging.

Een andere hint kwam van Apple's jaarlijkse Supplier Responsibility-rapport (PDF) waarin Robert Bosch (de Duitse auto-onderdelengigant). Apple koopt dus auto-onderdelen.

Dit bewijst natuurlijk niet of Apple écht bezig is met het bouwen van een Tesla-killer, maar waar rook is, is meestal vuur en dit is toch iets waar experts rekening mee zouden moeten houden. Wij hebben het idee dat de volgende punten niet worden meegenomen in hun analyses:

1: Het inhuren van mensen en bedrijven

De "Project Titan" reorganisatie wordt door veel experts en bedrijven gezien als een pivot naar het maken van software voor zelfrijdende auto's en niet de auto's zelf. De aanname dat Apple hetzelfde model als Microsoft gebruikt voor pc's (alleen de software maken en niet de hardware) zou wel eens een hele verkeerde kunnen zijn (zeker als je kijkt naar Apple's verleden).

Een Bron bij Bloomberg claimt dat tientallen engineerts van een bedrijf genaamd Magna Steyr samenwerken met "SixytEight Research".

Er is genoeg bewijs dat Apple nog teeds het Apple-model aanhoudt waain het de hardware, software en diensten maakt die worden geconsumeerd op een hardware-apparaat dat door een 3rd-party fabrikant die voor Apple werkt of door Apple gekocht wordt.

Magna Steyr, gebaseerd in Australië is 's werelds grootste "3rd-party" autofabrikant en heeft in het verleden auto's gebouwd voor Mercedes-Benz, BMW, Aston Martin, Audi TT, Fiat en Peugeot. Daarnaast werkte het bedrijf aan Jaguar's eerste electronische auto en de Landrover I-Pacer. Magna Steyr gebruikt hetzelfde fabricagemodel als Foxconn, het bedrijf dat onder andere iPhones produceert.

Er is genoeg bewijs dat Apple de auto's niet zelf bouwt maar wel bouwt aan een samenwerkingsverband met Magna Steyr die de Apple-auto's zou kunnen bouwen. Het laboratorium in Berlijn, de aankoop van Zwitsers personeel, de Robert Bosch-onderdelen voeden allemaal de gedachte dat Apple auto's bouwt met een Duitse degelijkheid).

2: De overname-optie

Apple heeft deze maand aardig wat geld opzij geschoven (meer dan 256 miljard) als Apple de meest geavanceerde zelfrijdende tech wilt bouwen, zal het ze moeten kopen wan wie het maar heeft. Met andere woorden, technologisch leiderschap is een non-issue voor Apple, dat is iets dat extern ingekocht worden.

3: iPhone-voorbeeld

Als je kijkt naar Apple's geheime smartphone-project in 2006 dan zou je kunnen concluderen dat het bedrijf te laat kwam kijken op de markt. Veel mensen dachten dat Apple hierdoor geen schijn van kans zou hebben op deze markt, laat staan deze markt zou leiden. Een jaar later kondigde Apple de iPhone aan en het bedrijf is nu groter dan ooit.

Apple's geschiedenis suggereert dat het niet de eerste op de markt zal zijn (de iPhone kwam pas 15 jaar na de eerste smartphone op de markt) en het bedrijf zou deze tactiek ook kunnen toepassen in de automarkt.