Op 1 oktober jongstleden begon NTT DoCoMo in Tokio met UMTS, de snelle opvolger van GSM. Video via de mobiele telefoon wordt met deze dienst mogelijk. Even een filmpje downloaden en bekijken op de mobiele telefoon? Als je de telecommaatschappijen moet geloven komt het allemaal snel binnen handbereik. Vooralsnog gaat de introductie van UMTS niet erg soepel. De beroerde financiële situatie van de Europese telecommaatschappijen is bekend. Maar ook in Japan ondervindt NTT DoCoMo problemen bij de introductie. Zo werd de lancering van de dienst een aantal maal uitgesteld, onder meer wegens een gebrek aan geschikte toestellen. NTT DoCoMo claimt in de eerste maand 10.300 gebruikers aangetrokken te hebben die van de nieuwe dienst (Foma genaamd) gebruikmaken. Voor het einde van maart 2002 hoopt het bedrijf 150.000 gebruikers te hebben. Met deze schatting is NTT DoCoMo zeer voorzichtig. Het bedrijf durft nog geen uitspraken te doen over een eventueel succes van UMTS. Om video over mobiele netwerken te sturen, is een hogere datadoorvoersnelheid nodig. NTT DoCoMo weet op zijn UMTS-netwerk een maximale snelheid van 384 kbps te halen. Voor het versturen van video wordt maximaal 64 kbps gehaald. Deze snelheden liggen een heel stuk lager dan de getallen waarmee sommige telecommaatschappijen een paar jaar geleden nog schermden: het zou mogelijk worden data met een snelheid tot wel 2 Mbps over UMTS te sturen.

Vertraging

NTT DoCoMo was aanvankelijk van plan om zijn UMTS-diensten in mei 2001 op commerciële basis aan de consument aan te bieden. Het bedrijf sprak er toentertijd nog van dat Japan geschiedenis zou gaan schrijven. En het bedrijf heeft geschiedenis geschreven, maar dan niet helemaal op de manier die het bedrijf voor ogen had. Het telecombedrijf kon de zelf opgelegde deadline niet halen. Keer op keer werd de lanceerdatum daarna weer uitgesteld. Redenen: het netwerk was niet betrouwbaar genoeg en er waren niet genoeg mobiele telefoons beschikbaar. Telefoons die DoCoMo in eigen beheer laat fabriceren. Tijdens de testperiode die in de maanden daarop volgde, klaagden gebruikers steen en been over de kwaliteit van de toestellen en het netwerk. "Op dit moment kan ik Foma niet gebruiken om belangrijke zakelijke gesprekken mee te voeren. Het is gewoon te onbetrouwbaar", zei Yukio Nakano, een van de testgebruikers. Na veel problemen overwonnen te hebben, kon NTT DoCoMo in oktober dan toch beginnen de dienst op commerciële basis aan te bieden. Het versturen van videobeelden is op beperkte schaal mogelijk. Het downloaden van videoclips, toch een van de pijlers waarmee de telecombedrijven UMTS aanprijzen, is nog steeds niet mogelijk. I-Motion, zoals de videodienst genoemd wordt, is nog niet beschikbaar als gevolg van technische onvolkomenheden in de huidige toestellen. NTT DoCoMo verwacht I-Motion in december aan te kunnen bieden.

Winnaar

Al met al is NTT DoCoMo toch het eerste bedrijf ter wereld dat UMTS op commerciële basis aanbiedt. Het bedrijf, dat al sinds 1997 bezig is met de ontwikkeling van UMTS, heeft altijd te kennen gegeven dat het de eerste ter wereld wilde zijn. Veel Europese telecombedrijven zijn nu bezig met de voorbereiding van de UMTS en denken volgend jaar te kunnen beginnen met de uitrol van de netwerken. De nummer 1-positie die NTT DoCoMo nu gehaald heeft, had het bijna af moeten staan aan een Europees telecombedrijf dat druk doende is met de uitrol van UMTS op het Isle of Man. Manx Telecom is al een heel eind op weg, maar is het nog niet gelukt de dienst commercieel aan te bieden. Ook dit telecombedrijf ziet zich genoodzaakt de lancering uit te stellen. Reden: technische problemen.