Eigenlijk is het een soort braille voor touchscreens. Het patent 2010/0295820 stelt een scherm voor waarbij bovenop het aanraakgevoelige scherm een intelligente plastic laag wordt geplaatst die zich per pixel kan aanpassen. Doordat de pixels van onderaf met verschillende frequenties ultraviolet licht worden beschenen, veranderen ze van vorm en kun je met je vingers echt reliëf voelen.

Microsoft is niet het eerste bedrijf dat met een dergelijke techniek probeert een commercieel product te ontwikkelen. Nokia, de universiteit van Carnegie Mellon en het Finse bedrijf Senseg gingen de Amerikaanse tech-gigant voor. Eerder genoemde bedrijven en instellingen proberen diepteschermen te ontwikkelen die werken door middel van een onderliggende laag die het touchscreen aanpast na aanraking met een vinger. De huidige technieken, die werken met voltages in verschillende frequenties, worden 'vibrotacticle displays' genoemd.

Geluidsproductie blijft een probleem

De huidige techniek werkt, maar kent veel beperkingen. Zo is er een probleem met geluid. De frequenties die de schermen gebruiken liggen namelijk binnen de grenzen van het menselijk gehoor, dus je hoort een constante brom- of pieptoon. Microsoft belooft in het patent dat dit probleem bij zijn schermen verholpen zal zijn.

De techniek van Microsoft, die volgens onderzoeker Erez Kilkin-Gil in eerste instantie bedoeld is voor tafelcomputers, werkt met een externe projector. Vanuit de computer, bijvoorbeeld de huidige Surface modellen, wordt van onderaf een beeld naar het scherm geprojecteerd. Zodra de gebruiker de tafel aanraakt, wordt dit door sensors in de tafel opgepikt. Een speciale coating, op basis van een intelligent polymeer, wordt hard wanneer een golflengte ultraviolet licht op een pixel wordt geprojecteerd en zacht wanneer een andere golflengte de pixel raakt. Door deze golflengtes te moduleren, kan er de sensatie van een textuur worden gecreëerd.

'Revolutie voor touch apparaten'

Volgens Patrick Baudisch, een display interactie expert van de Universiteit van Potsdam, is een dergelijk scherm een sensatie en een welkome verbetering van de huidige Surface computers. Tegen website New Scientist zegt hij dat precieze diepteverschillen in een touchomgeving, de Heilige Graal van text-invoer op touch apparaten is. "Het laat je een stuk sneller typen dan op de huidige touch schermen."

Mocht de techniek kunnen worden doorontwikkeld, dan zou het volgens Baudisch het einde van toetsenbordjes op mobiele telefoon kunnen betekenen. "Er is dan geen reden meer voor mobiele toetsenborden – je kunt ze eenvoudig emuleren indien nodig. Het zou een geweldige verandering kunnen betekenen."

Bron: Computerworld.nl