Wetenschappers van de Amerikaanse Northwestern University en de Universiteit van Illinois hebben een cameralens ontwikkeld die het menselijk oog nabootst. De camera heeft de grootte van een euromunt. Het is mogelijk om met het toestel foto’s te maken van een kwaliteit die normaal alleen met lenzen van een spiegelreflexcamera gehaald wordt.

'Verder gaan dan het oog'

De oogbalcamera heeft momenteel een zoom die objecten tot 3,5 keer dichterbij kan halen. Het zou zelfs mogelijk zijn om de lens van een grotere zoom te voorzien. Dat de oogbalcamera kan zoomen is overigens vrij uniek. Er zijn al eerder camera’s die op het oog gebaseerd ontwikkeld. Die hadden echter allemaal een vast gemonteerde lens en konden daardoor niet zoomen.

Die lenzen lijken dus eigenlijk meer op het menselijk oog dan deze lens. “We zijn geïnspireerd door het menselijk oog maar we wilden verder gaan dan dat oog”, zegt onderzoeker Yonggang Huang daarover. “Ons doel was om iets simpels te ontwikkelen dat goede beelden vast kan leggen en kan zoomen. Daarin zijn we geslaagd”, meent hij.

Zoomen met behulp van water

Om het zoomen mogelijk te maken, ligt de sensor van de lens op een met water gevulde ruimte. Hij wordt van het water gescheiden door een dun membraan. Om te zoomen of de lens scherp te laten stellen kunnen de onderzoekers het water weg laten lopen naar een tweede compartiment.

Door bijvoorbeeld het water weg te laten lopen ontstaat er een holle, halfronde ruimte onder het membraan. De sensor op het membraan beweegt zo automatisch mee. Daardoor verandert de brandpuntsafstand en de beeldhoek.

De cameratechnologie moet uiteindelijk haar weg vinden naar consumentenelektronica zoals camera’s en smartphones. De uitvinding kan ook ingezet worden op gespecialiseerde gebieden zoals bijvoorbeeld nachtkijkers, zicht voor robots of bijvoorbeeld in het ziekenhuis. Het maken van endoscopische foto’s zou bijvoorbeeld beter moeten gaan door de technologie.