Akzo Nobel is een gigant in de geneesmiddelenproductie, chemie en verfindustrie. Er werken 62000 mensen in ongeveer 80 landen. Het bedrijf bezit meer dan 220 websites waarop business units, landen en merken zich presenteren aan zakenpartners, financieel analisten en consumenten. Akzo Nobel breekt zich al een tijdje het hoofd over het structureren van deze massale aanwezigheid op internet. Het resultaat van dit denkwerk is het G4 Internet Platform. De eisen voor dit monsterproject zijn niet misselijk: een compleet nieuwe generatie websites, sterke bedrijfsidentiteit, kostenbesparingen, tijdwinst, betere kwaliteitscontrole en het ontsluiten van bedrijfsapplicaties.

Flex

Het systeem moet dus een groot aantal websites kunnen produceren. Om dit voor elkaar te krijgen, is de WebWizard gebouwd. Deze toepassing genereert in een handomdraai websitestructuren binnen Microsoft Content Management Server 2002 (MCMS). MCMS is, als het gaat om content management, een speerpunt van Microsoft. Door de inzet van design-templates en standaard componenten worden vorm en functie gedeeld. Zo blijft het merk sterk en wordt het wiel maar één keer uitgevonden. Een jasje volgens de laatste mode, gebruiksvriendelijkheid en toegankelijkheid zijn vereist. Audio-visueel materiaal wordt volop ingezet. De echte vernieuwing zit in de pagina's die niet met MCMS, maar met Flex worden opgebouwd. Dit is het Macromedia framework voor het maken van rich internet applications (ria's) in Flash. Ria's zijn nieuw. Een ria kan, zonder dat er een nieuwe pagina wordt ingeladen, communiceren met toepassingen op een server. Flex verandert een browser dus in een 'rich client'. Andrea Eubanks, senior director product marketing voor Macromedia is enthousiast: "Akzo Nobel laat één van de eerste toepassingen zien die de rijke Macromedia Flex interface combineert met content management via MCMS. Het is een erg groot en uitdagend project. Flex is het laatste jaar ingezet door meer dan 350 bedrijven, en dit project is een prachtig voorbeeld van hoe het product een bedrijfsproces kan ondersteunen". De combinatie van de oogappels Flex en MCMS is voor Macromedia en Microsoft reden om de oren te spitsen. Maar het project gaat nog veel verder. Een belangrijk argument voor het gebruik van Flex is namelijk de ondersteuning van xml en soap, de ingrediënten van webservices.

Webservices

De inhoud van de websites wordt, verrassend genoeg, niet in MCMS opgeslagen. In plaats daarvan is een centrale 'bibliotheek' of datahub ingericht — de kern van een service oriented architecture (soa). Hierin verloopt de communicatie tussen systemen via platformonafhankelijke diensten: webservices. Een dergelijke constructie is zeldzaam op het openbare internet. Meestal blijft het bij interne bedrijfsprocessen of specifieke toepassingen. De hub voert echter de regie over de distributiekanalen van gepubliceerde content. Behalve zelf publiceren, kan iedere willekeurige Akzo Nobel-website 'abonnementen' nemen op allerlei soorten inhoud. Bas Koopman, internetmanager bij Akzo Nobel, zegt: "De Chinese Akzo Nobel-website kan dus direct beurskoersgevoelige persberichten tonen die door het hoofdkantoor worden gepubliceerd. Knippen en plakken hoeft niet meer. Kostenbesparingen, kwaliteitscontrole en snelheidstoename zijn het gevolg". Microsoft heeft ook hier een dikke vinger in de pap. BizTalk Server 2004 is een belangrijk onderdeel van de integratielaag van de hub. Het is de enterprise application integration (eai) oplossing van Microsoft. Bedrijfsapplicaties zoals adressendatabases en vacaturebanken worden hiermee ontsloten. Met BizTalk Server 2004 kan er onder de kap gesleuteld worden aan bedrijfsprocessen, zonder dat de websites dan aangepast moeten worden.

Slaap zacht

Dit jaar zullen nog een aantal belangrijke Akzo Nobel-websites het licht gaan zien met behulp van het platform. In 2006 volgen er nog veel meer. Het blijft dus spannend. Het project is echter vooral een showcase; zowel voor Akzo Nobel, Microsoft en Macromedia, als voor implementatiepartners <theFactor.e>, Info Support en Evident Interactive. Het G4 Internet Platform hoort immers bij de grootste Macromedia Flex projecten ooit. De combinatie van Flex met Microsoft Content Management Server 2002 is uniek. Het is verder een van de zeldzame service oriented architectures met Microsoft Biztalk Server 2004 aan het roer. De eerste website is inmiddels in de lucht. Bill Gates en Stephen Elop kunnen weer rustig slapen. Bron: Techworld