De Cortex-A15 MPCore werd gepresenteerd tijdens een persconferentie in San Francisco. De naam van de chip is gekozen om aan te geven hoeveel krachtiger hij is dan zijn voorgangers, de Cortex-A8 en de Cortex-A9. "Dit is een grote dag voor ons", zegt Eric Schom, vice president marketing van Arm tegen Computerworld. "Vandaag is de grootste gebeurtenis in het bestaan van Arm, punt."

Arm-chips worden in veel smartphones gebruikt, inclusief veel iphone- en Android-toestellen. Verder zijn ze terug te vinden in printers, hard disk drives en een groot aantal andere elektronische producten. Arm maakt de architectuur voor de chips en verkoopt vervolgens licenties aan chipfabrikanten.

Laag energieverbruik

De A15 is nog niet volledig uitontwikkeld. Het is de bedoeling dat de eerste apparaten uitgerust met de chip eind 2012 op de markt komen. Ook de Cortex-A9 is nog in ontwikkeling, het is de bedoeling dat die eind dit jaar in gebruik wordt genomen.

Arm claimt dat de A15 vijf keer krachtiger is dan de snelste Arm-chip die nu op de markt is, een dual-core Cortex-A8 met 1GHz. De A15 zal gebruikt worden voor chips met twee, vier, acht en mogelijk 16 kernen, die allemaal 2,5GHz leveren. De chips met enkele en dubbele kernen zijn bedoeld voor smartphones. De overige meerkernige chips zijn bedoeld voor tablet pc's en media servers maar ook voor high-end routers en enterprise servers.

Het is de bedoeling dat het lage energieverbruik van de chips de verkoop gaat bevorderen. Hoeveel stroom de A15 gaat verbruiken is niet bekend, maar volgens Arm is het gebruik 'vergelijkbaar met' huidige chip-ontwerpen.

Grote sprong voorwaarts

Volgens analist Nathan Brookwood van Insight64 is de stap van Arm een 'grote sprong voorwaarts'. "De chip is duidelijk ontworpen om taken te doen die de huidige ontwerpen niet aankunnen." De chip kan gevirtualiseerde besturingssystemen draaien waardoor smartphonegebruikers bijvoorbeeld in staat zijn te wisselen tussen verschillende OS'en.

De A15 zal tot 1TB fysiek geheugen ondersteunen, de ondersteuning van de huidige chips gaat tot 4GB. In combinatie met virtualisatie zou dat een betere optie zijn voor sommige servers. De chips zijn waarschijnlijk niet krachtig genoeg zijn voor het consolideren van de workload, maar ze zouden bijvoorbeeld wel gebruikt kunnen worden om de workload via virtualisatie naar een andere server te leiden (fale over).

32-bit

Volgens Brookwood is er wel een nadeel aan de A15 als serverchip: het gaat om een 32-bit design. "Het is geen 64-bit, dus ze bevinden zich in die onhandige positie waar ze een terabyte aan geheugen kunnen hebben maar iedereen die toegang wil tot dat hele geheugen zich in allerhande moeilijke bochten moet wringen om dat ook daadwerkelijk te doen", aldus Brookwood. Hij verwacht dan ook dat Arm in de komende jaren een 64-bit chip gaat ontwikkelen.

Arm is niet de eerste chipmaker die een dual-core maakt voor smartphones. Qualcomm maakte in juni dit jaar bekend een Snapdragon-chip met twee kernen te hebben voor smartphones.