Dat is op te maken uit een recente uitspraak van een Engelse rechtbank. Een hoger beroepsrechter in Engeland heeft een eerder besluit van een lagere rechtbank vernietigd in een zaak tussen een onafhankelijke importeur van ict-goederen en Oracle. De laatste had de zaak aangespannen omdat volgens Oracle de importeur M Tech illegaal goederen had geïmporteerd uit China, Chili en de Verenigde Staten.

Volgens het merkenrecht mag dat niet. Goederen die niet in eerste instantie op de Europese markt zijn verschenen, mogen later niet worden geïmporteerd buiten de officiële door Oracle gecontroleerd verkoopkanalen om. Dat principe staat haaks op het recht op vrije handelsverkeer.

Restantpartijen

Handelaar M Tech koopt restantpartijen ict-goederen overal ter wereld op. Ditmaal ging het om diskdrives van Sun Microsystems, inmiddels eigendom van Oracle. Waarop Oracle een rechtszaak aanspande en zijn gelijk haalde. Het bedrijf mocht zich van de rechter beroepen op het merkenrecht, waardoor het zelf als merkhouder mag bepalen wie waar goederen van de leverancier verkoopt, ook als die tweedehands zijn.

In hoger beroep oordeelde de rechtbank anders. Het zou zeer goed kunnen dat het principe van vrije handelsverkeer boven het merkenrecht geldt. Volgens de rechtbak treedt Oracle wel erg agressief op tegen parallelimporteurs en hebben de praktijken van Oracle meer van doen met importbeperkingen ter voorkoming van prijsconcurrentie.

Daarmee probeert Oracle zijn winstmarges te beschermen. De contracten die Oracle heeft met zijn verkooppartners in het verkoopkanaal, distributeurs en resellers, zouden tot doel kunnen hebben de tweedehands handelaren van de markt te weren.

Verstrekkende gevolgen

De zaak is nu terugverwezen naar de lagere rechter. Die zal de argumenten opnieuw moeten wegen. Mocht die inderdaad het besluit van de hogere rechter volgen, kan dat verstrekkende gevolgen hebben voor de markt in tweedehands ict-goederen in Europa. Niet alleen Oracle, maar alle ict-leveranciers hanteren het merkenrecht en voorkomen zo dat onafhankelijke handelaren goederen importeren van buiten Europa om hier te verkopen.

Zo is begin 2009 nog een Britse handelaar tot negen maanden cel veroordeeld vanwege grijze import van software van Microsoft. Enkele maanden daarvoor werd ook het Nederlandse HW Trading van handelaar Samir Abdalla door Microsoft aangeklaagd, ditmaal op grond van softwarepiraterij. Abdalla beschuldigde Microsoft van oneerlijke handelspraktijken.

De hogere rechter denkt dat een nieuwe uitspraak in deze zaak uiteindelijk zal leiden tot inschakeling van het Europese Hof, om op Europees niveau duidelijkheid te krijgen in deze materie.