Het ambitieuze project is O3b Networks gedoopt, waarbij O3b staat voor 'Other 3 billion', de andere 3 miljard mensen op de wereld die nog verstoken zijn van breedbandinternet. Google, HSBC en Liberty Global pompen ten minste 750 miljoen dollar in het project.

Het consortium is vandaag uit de startblokken gegaan met de bekendmaking van een order van 16 satellieten bij het Europees-Franse ruimtevaartconcern Thales Alenia Space. De eerste satellieten gaan naar verwachting eind 2010 de ruimte in.

Alleen Wholesale

Het satellietnetwerk moet een goedkoop en draadloos ondersteuningsnetwerk worden voor regio's waar de aanleg van een glasvezelnetwerk niet haalbaar is. 3Ob biedt geen directe internettoegang aan consumenten maar wil een 'draadloze backbone' worden voor onderontwikkelde gebieden, waar lokale telco's, mobiele operators en internetproviders gebruik van kunnen maken.

O3b positioneert zich dus als intermediair om de kloof tussen de internationale backbone en regionale infrastructuur, zowel vast (dsl, kabel) als mobiel (gsm, umts, wimax). Dit heet een backhaul. Daarnaast biedt O3b kant en klare, point-to-point' communicatiekanalen aan overheden en grote bedrijven.

Lage latentie

De satellieten kunnen breedbandsnelheden leveren tot 10 Gb per seconde, met een lage latentie (vertraging) van één tiende seconde. Momenteel duurt een 'retourtje satelliet' voor een datapakketje ongeveer een halve seconde, stelt O3b.

Volgens Lary Alder, product manager bij Google's werkgroep 'alternatieve toegang', kan O3b de kosten voor breedbandinternet in de landen rondom de evenaar met 95 procent terugbrengen. "Dit past echt in onze missie omtrent de ontwikkelingslanden", aldus Alder tegen The Financial Times.