Het leek even een 1 april-grap, maar dat is het niet. De Amerikaanse servermaker Rackable Systems neemt SGI over voor de luttele som van 25 miljoen dollar. Ceo Robert Ewald van SGI meldt dit op de universele grappendag in een brief aan de klanten. Net daarvoor heeft zijn bedrijf surceance van betaling (Chapter 11) aangevraagd. Paperassen over de voorgenomen overname zijn ingediend bij de Amerikaanse beursautoriteit SEC (Securities and Exchange Commission).

Bij deze koop zijn de flinke schulden van SGI overigens niet meegenomen. De computerspecialist heeft in het tweede kwartaal een verlies geleden van meer dan 49 miljoen dollar. Ceo Ewald schrijft: “Ons gezamenlijk doel is een nog krachtiger bedrijf bouwen dat in staat is om een breed scala aan producten te leveren, van clusters op maat tot ons nieuwe baanbrekende UltraViolet shared memory systeem dat op dit moment wordt ontwikkeld.”

Klanten kopen

Rackable koopt naast de technologie SGI vooral diens klanten. Die bevinden zich in de overheidssector en de wetenschappelijke en academische werelden. SGI is daar hofleverancier voor zware rekenclusters (high performance computing, HPC).

Onder de klanten bevinden zich NASA, de Amerikaanse ministeries van Defensie en Homeland Security, en ook nucleaire onderzoeksinstituten. De Nederlandse nationale supercomputer heeft jarenlang uit SGI-systemen bestaan. In het verleden had SGI ook een toppositie in de filmwereld: toen baanbrekende special effects in films als Terminator 2 en Jurassic Park zijn gemaakt op SGI-machines.

Betere marktpositie

Rackable heeft weer een betere marktpositie in het bedrijfsleven. Het is gespecialiseerd in blades en levert ook complete datacenters in zeecontainers, tegenhanger van Sun Microsystems’ Blackbox. Daarbij levert Rackable vooral aan grote internet-ondernemingen zoals Yahoo, MSN, Live Search, YouTube, Facebook en Amazon. Zoekmachine Google is een opvallende uitzondering; die maakt eigen servers. Het Amerikaanse Rackable krijgt met deze koop ook meteen een wereldwijde aanwezigheid.

De twee bedrijven denken de overname binnen twee maanden rond te hebben. Daarbij is er de komende maand nog de optie dat een andere koper opduikt. Rackable en SGI werken dan nog als zelfstandige entiteiten. Het is echter maar de vraag of er ondernemingen zijn met interesse in de gevallen computerhoogvlieger.

Voorbijgestreefd door x86

De symboliek van de koop is ironisch: Rackable produceert x86-servers, juist het type machine dat SGI de kop heeft gekost. Het gevallen bedrijf heeft jarenlang pc-servers en –werkstations - met Windows en later Linux - genegeerd.

De eigen hardware met MIPS-processors en Unix-variant Irix was krachtiger, alleen wel vele malen duurder. Uiteindelijk zijn x86-systemen goed genoeg of vanwege de flink lagere prijs in genoeg aantallen in te zetten voor zwaar rekenwerk.

SGI heeft nog een halfslachtige poging gedaan om mee te doen: het heeft werkstations met Intel-processors en Windows NT 4 gemaakt. Behalve de processor was alles echter eigen ontwerp, en daarmee krachtiger maar ook weer duurder. Daarnaast heeft het uiteindelijk ook de 64-bit Itanium-processor van Intel gekozen als platform voor de toekomst, maar ook dat heeft de ondergang niet afgewend.

Google-campus

Het prestigieuze hoofdkwartier van SGI huisvest sinds 2002 het Computer History Museum. De speciaal gebouwde bedrijfscampus is nooit betrokken en in 2003 overgedaan aan Google. SGI schuift op naar een ander, goedkoper bedrijfsterrein en huurt daar weer extra ruimte. De noodlijdende computerfabrikant bespaart met deze verhuizing 14 tot 17 miljoen dollar per jaar. Sindsdien is het echter blijven kwakkelen.