Solid state disks (ssd's) heten wel schijven, maar zijn het niet. Ze hebben hetzelfde formaat als gewone hard disks maar bevatten geen magnetische schijven of lees/schrijfkoppen meer. In plaats daarvan zit de behuizing vol met geheugenchips.

Dat kunnen zowel dram-chips zijn, vergelijkbaar met de geheugenmodules die op een moederbord worden geplaatst, als flash-hips die ook in memory sticks worden toegepast. In dat laatste geval spreekt men van flash drives.

Het voordeel van de flash drive is dat alles wat er op wordt gezet, ook bewaard wordt als de stroom eraf gaat. Daarmee kunnen deze daadwerkelijk fungeren als vervanger voor de traditionele harde schijf.

Dram-gebaseerde, 'vluchtige' ssd's daarentegen zijn hun gegevens kwijt zodra ze geen stroom meer toegevoerd krijgen. Dat maakt ze in eerste instantie niet geschikt als vervanging voor de harde schijf. Kijken we echter naar het hedendaagse gebruik van de harde schijf, dan hoeft dat niet noodzakelijk een probleem te zijn.

Waar de pc thuis nog steeds uitgezet wordt als we die niet gebruiken, geldt dat voor serversystemen in een rekencentrum meestal niet. Zolang er een backup is op een niet-vluchtig medium zoals de ouderwetse harde schijf, gaat er niets verloren als de stroom onverhoopt mocht uitvallen. Daarmee fungeren dram-gebaseerde ssd's als een vluchtige uitbreiding van de geheugenhiërarchie na de cache en het hoofdgeheugen.

Hybride

Hierop is ook het idee van de hybride disks gebaseerd. Deze bevatten zowel dram-chips als een magnetische schijf. Als de stroom uitvalt, zorgt een ingebouwde condensator (vergelijkbaar met een batterij) dat de gegevens nog van de geheugenchips naar de hard disk geschreven kunnen worden. Zo fungeren de dram-chips als een hele grote cache. Een vergelijkbaar concept zou je ook in het groot als externe opslagoplossing kunnen kopen.

Op diezelfde manier kunnen ook dram-chips en flash-chips worden gecombineerd tot een hybride disk zonder bewegende delen. Daarmee heb je het beste van twee werelden te pakken: geen draaiende delen en een hoge snelheid, zonder dat gegevens verloren gaan.

Een laatste combinatie is die van flashchips en een magnetische schijf. Ook daarbij fungeert het flashgeheugen weer als een snelle cache van de hard disk. Door besturingssysteem en veelgebruikte applicaties naar het flashgeheugen van een laptop te kopiëren, kan flink op stroom worden bespaard. Intel gebruikt dit principe voor zijn Turbo Memory-technologie (codenaam Robson), waarbij een flashcache op het moederbord wordt geplaatst.

Het nadeel van flash is dat deze geheugentechnologie nooit ontwikkeld is om veel en snel gelezen en beschreven te worden. De snelheid ligt daardoor veel lager dan van dram-geheugen (maar veel hoger dan van een hard disk). Bovendien gaan ze veel minder lang mee. De levensduur wordt sterk verbeterd door de schrijfopdrachten zo egaal mogelijk over de geheugenblokken te verdelen.

Inzetbaarheid

Dram-drives zijn vanwege hun snelheid prima inzetbaar als extra laag in de geheugenhiërarchie, tussen het hoofdgeheugen en de harde schijf. Ze kunnen bijvoorbeeld worden gebruikt om een swap-partitie op te zetten. Op die manier fungeren ze als directe uitbreiding van het hoofdgeheugen. De toegang is wel iets trager doordat het verkeer via de southbridge van de chipset loopt.

Flashdrives zijn een goede vervanger van de klassieke harde schijf als je alleen een besturingssysteem nodig hebt. Vandaar dat thin clients en embedded systemen nu vaak met een flashkaart zijn uitgerust. Flashdrives zijn bijvoorbeeld ook perfect geschikt voor de live Linux-distributies die nu meestal nog van cd of dvd gedraaid worden. Andere toepassingen zijn appliances als routers en firewalls. Omdat ze geen draaiende delen bevatten, komen flashdrives ook eerder in aanmerking voor gebruik in industriële omgevingen.

Tenslotte worden flashdrives steeds vaker in mobiele apparatuur toegepast. Daar zijn stroomverbruik en opstartsnelheid immers belangrijker dan levensduur en prijs. Analisten verwachten dan ook een gouden toekomst voor de flashdrive, met name in de laptopmarkt.

Op dit moment zien we de ssd-technologie snel volwassen worden. De capaciteit blijft nu bijvoorbeeld nog beperkt tot tientallen tot een paar honderd gigabyte. Worden de volumes straks groter, dan zal de capaciteit toenemen en de prijs een heel eind zakken. Bron: Techworld