Zoals bekend heeft flashstorage een lagere lees-latency dan conventionele storage omdat er geen draaiende onderdelen in zitten; om bij een stukje data te komen, hoeft een ssd-schrijf geen energie te steken in het zo draaien van een schijfje om de gegevens af te lezen.

Je kunt met ssd-schijven (net als met PCI Express) gegevens die waar dan ook op het medium staan aflezen binnen een milliseconde. Bij een harde schijf duurt dezelfde zoekactie al snel enkele milliseconden, dus tel uit je winst. Dit is op zichzelf al een beetje nuttig in een gewone datacentrum, maar het echte voordeel krijg je pas echt als je het toepast op de schaal die we gewoon zijn van het publieke Cloud Computing. Een enkele provider kan met zijn omgeving soms honderden of zelfs duizenden klanten van gegevens voorzien.

Hoewel flash nog wel een weg af te leggen heeft voordat het breed wordt ingezet in bedrijfsomgevingen, zien sommige aanbieders van webgebaseerde diensten al als de meest belovende vooruitgang in de ontwikkeling van ict-infrastructuur.

"De draaiende schijf is de afgelopen twintig jaar niet veel sneller geworden, maar nu zitten we eindelijk met flashtechnologie op een moment dat we wel winst kunnen boeken", zegt Richard Buckingham, vice president technical operations bij MySpace, tijdens de Structure conferentie die in juni in San Francisco plaatsvond.

Ook concurrent Facebook liet zijn loftrompet over flash schallen tijdens die conferentie. "Flash gaat niet alleen invloed hebben op storage, maar op de gehele infrastructuur. Het gaat tenminste net zo belangrijk worden als de overstap van singlecore processors naar multicore", zegt Buckinghams directe collega Jonathan Heiliger van Facebook.

Terwijl internetbedrijven flash op een andere manier willen gebruiken, geldt voor iedereen dat schaal een belangrijk aandachtspunt. Daarom kan flash voor die bedrijven een doorbraak worden, terwijl dat andere ondernemingen veel minder geldt, zo zegt analist Andrew Reichman van Forrester. Ssd's en flashkaarten nemen minder fysieke ruimte in beslag en verbruiken minder stroom dan draaiende schijven, terwijl de prestaties hoger liggen. De datacentra van Cloud-bedrijven zijn dusdanig groot dat de voordelen voor hen echt heel zwaar gaan wegen, denkt hij. "Als het datacentrum slechts een enkel bedrijf dient, dan zouden de prestaties minder uitmaken", zegt Reichman.

DRAM

Ssd maakt al een tijd lang onderdeel uit van datacentra waar lage latency absoluut vereist is. Al in de jaren 90 van de vorige eeuw sloegen financiële instellingen en andere bedrijven gegevens op in DRAM voor de snelle toegang, zegt storageconsulent Tom Coughlin. Flash is weliswaar niet zo snel als DRAM, maar het is een stuk betaalbaarder, energiezuiniger en je hoeft het uiteraard niet constant onder spanning te houden om je gegevens te bewaren. Beheerders zien flash daardoor steeds meer als een betaalbaar alternatief voor gegevens die snel toegang vereisen, zoals metadata en transactiebits. Flash is te krijgen als ssd die je als harde schrijf kunt inzetten, of als kleinere flash-kaarten van bijvoorbeeld Fusion-io. Die kun je direct in je server prikken met PCI Express-interfaces.

De meeste enterprise-flashproducten zijn opgebouwd met een enkellaags-architectuur, wat kostbaarder en een stuk minder in elkaar gepakt dan de multilaags-flash die je terugvindt in bijvoorbeeld iPods. Hoewel multilaags de data dichter op elkaar pakt (en dus meer data aankan op een kleiner oppervlakte), vereist het wel verschillende voltages voor verschillende bits en dat vereist op zijn beurt meer beheer. Daardoor, zegt Coughlin, liggen de feitelijke prestaties in het datacentrum ver onder die van enkellaags-flash. Het wordt daarnaast gezien als betrouwbaarder en verliest het op de lange termijn minder capaciteit.

Leveranciers

Grote leveranciers als EMC hebben flash sinds vorig jaar in hun portfolio opgenomen. De drives komen vaak van STEC, een Californische solid-state fabrikant, en de leveranciers integreren ze in hun eigen producten. EMC introduceerde in april de Symmetrix V-Max, een storageplatform die zowel ssd's als hd's aankan. Maar ssd is ook beschikbaar op de andere storageplatformen van het bedrijf.

IBM biedt STEC ssd's tot 146 GB met zijn DS8000 Enterprise Disk Array. In de toekomst kunnen gebruikers ssd's integreren in zijn SAM Volume Controller appliance, waarmee je veel verschillende soorten storage kunt beheren onder een enkele paraplu. Aan het eind van het jaar, zo is de planning, moet flashtechnologie beschikbaar zijn voor alle IBM storageplatformen, aldus chief technology strategist Clodoaldo Barrera van IBM's storagedivisie System Storage.

HP heeft ssd's voor zijn high-end XP storage-arrays en midrange Enterprise Virtual Array (EVA), net als Fusion-io flashkaarten voor zijn serversystemen. De kostenvoordelen kunnen in een omgeving waar de prestaties belangrijk zijn flink oplopen, zo meent Kyle Fitze, marketinghoofd van HP Storage Platforms. Bedrijven koppelen dikwijls Fibre Channel schijven met een lichte werklast aan elkaar om voordeel te halen uit hun gecombineerde snelheid, een proces dat short-stroking heet. Acht 72GB ssd's kunnen volgens Fitse betere prestaties neerzetten dan 324 FC drives (300 GB ieders, 15.000 rpm).Bovendien kost de HD-variant rond de 600.000 dollar, terwijl een opstelling met ssd's rond de 155.000 dollar uitkomt, zegt Fitse.

Duur?

Per gigabyte blijven ssd's wel een stuk meer kosten: zo'n vijfentwintig keer zoveel, zegt Jeff Janukowicz van IDC. Maar de verkoop van ssd's zal volgens de firma verder gestuwd worden door een behoefte aan prestaties, capaciteitsbenutting en lager energieverbruik. Dat levert een verkoopsgroei van 165 procent per jaar tot 2013, zegt Janukowicz. Analistenfirma Gartner verwacht ongeveer hetzelfde.

Belangrijke impuls van die groei moet worden gegeven door de grote cloudaanbieders die daarin investeren. Zo zegt Heiliger van Facebook dat zijn bedrijf verwacht flinke winst te boeken door over te stappen op ssd. Facebook heeft meer dan 200 miljoen gebruikers, en de datacentra van het bedrijf zijn dan ook reusachtig. Heiliger is tijdens de Structure conferentie niet bepaald te spreken over systeembouwers die lange tijd geen rekening hebben gehouden met energieverbruik en efficiëntie, en ook niet over Intel en AMD die hun beloften op chipgebied niet nakwamen.

Voor MySpace geldt dat ze flash willen inzetten om ruimte te besparen in het datacentrum, en toch dezelfde laadtijden willen halen voor hun gebruikers. Waarschijnlijk gaan ze dat doen door short-stroke toe te passen op flashschijven. Op die manier kunnen ze hun serverracks terugbrengen van 2U naar 1U, en dat maakt nogal wat uit op 5600 vierkante meters. Het bedrijf moet omgaan met petabytes aan storage, en krijgt daarnaast honderdduizenden pagina-aanvragen per seconde, zegt Buckingham van MySpace.

Flash zal bij MySpace worden ingezet als cache voor de veelgebruikte gegevens in de database, en voor het indexeren voor de zoekengine, zegt Buckingham. Het bedrijf heeft zowel enkellaags- als multilaags-ssd bekeken, en neigt naar de tweede mogelijkheid vanwege de prijs. Maar omdat het bedrijf niet wil dat gegevens verloren gaan door slijtage. Daarom zal het grootste gedeelte van de storage, bijvoorbeeld foto's van gebruikers, en uiteindelijk zal niet meer dan ongeveer een twintigste van de storage-omgeving bij MySpace uit flash bestaan. "Ik zal nooit iets naar een ssd wegschrijven met de verwachting dat het voor altijd bewaard blijft", zegt Buckingham.

NetSuite, een leverancier van on-demand software voor onder andere ERP, CRM en e-commerce, ziet flash als een mogelijkheid voor het opslaan van veelgebruikte database-informatie voor klanten. Die gegevens kunnen volgens senior vice president engineering David Lipscomb van NetSuite op zogenaamde real-time dashboards worden getoond waarmee klanten (middelgrote bedrijven vooral) zaken kunnen bijhouden als kosten, vooruitzichten of het aantal openstaande service tickets. De mogelijkheid moet daarbij bestaan om de dashboard zo vaak te verversen als de klant dat zelf wil, wat resulteert in een flinke werklast als meerdere klanten dit tegelijkertijd doen.

NetSuite is bezig met het testen van flash kaarten van Fusion-io, en heeft al prestatieverschillen van twee tot vijf keer sneller opgemerkt ten opzichte van HD, zegt Lipscomb. Wel zijn ssd's volgens hem nog steeds te duur om direct in te zetten in de infrastructuur die nu nog is gebaseerd op grote hoeveelheden goedkope standaardcomponenten.

Ondanks de voordelen blijft flash dus voor de komende tijd beperkt tot een enkele tier in de totale storage-infrastructuur bij zowel traditionele als internetdienstverleners. Behalve de vragen die je kunt stellen over de robuustheid op de lange termijn, blijft het een belangrijke vraag hoe je de juiste data er automatisch op krijgt. In een perfecte wereld zijn dat de gegevens die vaak moet worden benaderd op ieder gewenst moment. Daar wordt door leveranciers aan gewerkt. EMC wil bijvoorbeeld zijn Fully Automated Storage Tiering aan het eind van dit jaar uitbrengen, en HP heeft iets dergelijks in de koker.

Cloudbedrijven zullen vooraan lopen bij de verdere opmars van flash, en zij zullen dan ook de eerste zijn die de kinderziektes zullen moeten ondergaan, om deze te kunnen genezen. "De beslissingen die zij nemen, of de innovaties die zij doen, zullen de markt waarschijnlijk flink veranderen", zegt Reichman van Forrester.

Bron: IDG News Service Bron: Techworld