De camera maakt geen directe opnames op die enorm hoge snelheid, maar combineert een hele reeks opnames om de reis van lichtdeeltjes toch vast te kunnen leggen. De lichtbron is een speciale laser en een enkele opname neemt vele minuten in beslag. De reis van licht door een plastic Cola-fles duurt minder dan een nanoseconde, maar heeft bijna een uur gekost om te filmen door de MIT-wetenschappers. Dat komt omdat het beeld wordt samengesteld uit duizenden laserpulsen.

Een laser-pulse die door een plastic Cola-fles reist:

Op de snelheid van een biljoen opnames per seconde legt het licht van de laser nog geen millimeter per fotoframe af. Daardoor is de reis letterlijk goed te zien. De wetenschappers hebben opnames gemaakt waarbij lichtschijnsel, maar ook de reflectie op objecten duidelijk traceerbaar is.

Niet voor elke opname

De MIT-onderzoekers benadrukken dat hun supercamera niet alles kan vastleggen op deze enorme snelheid. De combinatie van meerdere opnames vereist namelijk dat de te filmen gebeurtenis exact herhaalbaar moet zijn. Zelfs een kleine afwijking zorgt voor enorme ruis in de opname, waardoor het nagenoeg onmogelijk is om de gebeurtenis vast te leggen, vermeldt de FAQ (frequently asked questions) over het onderzoeksproject.

Verschillende belichtingen van een tomaat:

De door hun gebouwde supersnelle camera gebruikt naast de laser ook een speciaal opnameapparaat. Die zogeheten streak camera heeft een extreem korte belichtingstijd en 'ziet' de op te nemen scene door een zeer nauwe spleet. De volledige opstelling kost ongeveer een kwart miljoen dollar.

Fabrieksfouten scannen

Het is hiermee mogelijk om driedimensionale scans te maken met licht. Een logische toepassing is het maken gedetailleerde opnames om producten te testen op fabricagefouten. Haarscheurtjes in materialen worden normaliter opgespoord met ultrasone geluidscans. Professor Ramesh Raskar van het MIT-supercamerateam speculeert dat hun techniek in de toekomst ook dienst kan doen om andere lichtbronnen toe te passen op reeds geschoten foto's en filmopnames.

Deze animatie toont hoe licht 'reist':

Lichtgolven vastgelegd in een time-lapse opname:

De MIT-wetenschappers leggen de werking en opstelling van hun supercamera uit: