Nog dit jaar moeten de eerste klanten worden aangesloten op het netwerk en in de eerste twee maanden van 2001 zal het concern de GPRS-diensten grootscheeps commercieel lanceren. Telfort is inmiddels op een besloten netwerk met een GPRS-proef begonnen, zo zei Peter van Gilst, manager van Telforts divisie voor de mobiele zakelijke markt woensdag tijdens een persbijeenkomst. GPRS staat voor General Packet Radio Services. Met de technologie worden snel mobiel internet en andere datatoepassingen mogelijk op de huidige generatie GSM-telefoons. GPRS is de voorloper van UMTS, de technologie waarvoor mobiele operators in Europa dit jaar met man en macht licenties proberen te verwerven. In eerste instantie zal het concern zich, zoals bij zoveel nieuwe communicatietechnologie├źn, op de zakelijke gebruiker richten. De voornaamste applicatie die van GPRS een succes moet maken is e-mail. Daarnaast moet de mogelijkheid om altijd en overal op het bedrijfsnetwerk in te loggen (het 'mobile office') zakelijke klanten over de streep trekken. Permanente verbinding Anders dan het huidige GSM-netwerk is GPRS een zogeheten always on-dienst. Het verschil is vergelijkbaar met internet via de telefoonlijn en de kabel: met WAP over GSM moet telkens opnieuw een verbinding worden gemaakt, met WAP over GPRS heeft men een permanente verbinding. Bij GSM betaalt een gebruiker voor de tikken, bij GPRS voor de opgehaalde of verstuurde data. Telfort onderzoekt ook de mogelijkheid van een flat rate tarief, een vast bedrag ongeacht het gebruik. Bedragen of tarieven wilde vice-president Taco Morelisse nog niet bekendmaken. "Dat zoeken we nog uit", aldus Morelisse. In ieder geval zullen de reguliere telefoongesprekken nog gewoon per tik in rekening worden gebracht, omdat die via het GSM-netwerk blijven verlopen. Gesprekken en data blijven gescheiden. Daardoor is het, anders dan bij WAP, mogelijk om gebeld te worden terwijl men e-mail leest of informatie van internet ophaalt. Met GPRS is volgens Telfort een snelheid voor datatransport van 170 kilobit per seconde mogelijk. Maar bij de start van de Telfort-dienst zal de snelheid maximaal 35 kilobit per seconde bedragen. Volgens het bedrijf komt dat doordat de GPRS-telefoons die nu ontwikkeld worden hogere snelheden nog niet aankunnen. Net als bij vast internet zullen gebruikers een lagere upload- dan downloadsnelheid krijgen. Tegen het eind van het jaar zullen Telfort-abonnees uit drie toestellen kunnen kiezen: een van Sagem, een van Mitsubishi en een van Ericsson. Het laatste concern legt ook het GPRS-netwerk van Telfort aan. Snel na de lancering voor de zakelijke markt wil Telfort de dienst introduceren voor consumenten. Ook hier is e-mail volgens het bedrijf een belangrijke toepassing, naast entertainment zoals de mogelijkheid spelletjes te spelen met een andere GPRS-beller. Telfort verwacht het GPRS-netwerk zo'n vijf tot tien jaar te gebruiken. Het zal deels overlappen met UMTS, waarmee in 2002 begonnen moet worden. Landelijke dekking Het netwerk zal in eerste instantie in drukbevolkte gebieden worden aangelegd. Landelijke dekking kan volgens het bedrijf binnen anderhalve maand gerealiseerd worden. Dat wil overigens niet zeggen dat de kwaliteit van het netwerk overal gelijk is. In dunbevolkte gebieden zal de capaciteit kleiner zijn, waardoor abonnees een minder snelle verbinding hebben. Libertel maakte vorige week bekend dat het haar GPRS-netwerk in gebruik heeft genomen. Het netwerk moet eind dit jaar landelijk dekkend zijn.