Maak kennis met USB4, dat een versimpeling van het USB-naamgevingsschema belooft en de Thunderbolt 3 specificatie met hoge bandbreedte integreert. Slechts een week na de aangekondigde USB 3.2 specificatie, die eerder voor verwarring zorgde dan verheldering, belooft de volgende USB-specificatie het allemaal op te lossen.

Hoewel we het antwoord op alle vragen nog niet kennen, is het niet te vroeg om na te denken over USB4 als een combinatie van USB, de snelle Thunderbolt 3 specificatie en de handige USB-C connector.

USB4 belooft voor minder verwarring te zorgen

In de meer dan 20 jaar dat USB bestaat is de interface steeds uitgebreid met nieuwe snelheidsniveaus, waaronder USB 2.0, USB 3.0 en USB 3.1, terwijl het achterwaarts compatibel blijft met oudere versies. Er is ook een USB-C-poort gecreëerd naast de oudere USB-A-poort, in een poging om het aansluitschema te vereenvoudigen. USB4 gebruikt de USB-C-poort en draait op 40Gbps, ongeveer het dubbele van de snelheid van de vorige USB 3.2 specificatie.

We moeten echter niet te hard van stapel lopen en verwachten dat we binnenkort USB4-hardware in de winkels zullen zien liggen. De USB 3.2 specificatie werd gepubliceerd in 2017 en zal dit jaar verschijnen in producten. USB4 is op dit moment slechts een specificatie en is nog niet eens gepubliceerd. De publicatiedatum is gepland voor medio 2019, wat betekent dat we waarschijnlijk pas in 2020 of daarna USB4-hardware zullen zien.

Er is ook een aparte, maar verwante kwestie: Om de overgang te vergemakkelijken, zei Intel dat het een belofte van 2017 inwilligt om de Thunderbolt specificatie te doneren aan de USB Promoter Group, dezelfde organisatie die de USB4 specificatie aankondigde. Door dit te doen kunnen andere chipfabrikanten in de USB-PG Thunderbolt 3 chips royalty free bouwen.

Op de volgende pagina: Er zijn nog onduidelijkheden

USB4 onduidelijkheden

Volgens Intel worden meer dan 400 PC-ontwerpen geleverd met Thunderbolt-poorten en vrijwel alle nieuwe Apple Macs zijn ermee uitgerust. Ongeveer 450 randapparaten zijn ook ontworpen rond Thunderbolt.

Wat onduidelijk is over USB4 is of alle Thunderbolt 3-onderdelen worden overgedragen: het aansluiten van een paar 4K-monitoren op 60Hz via DisplayPort, peer-to-peer netwerken, en meer. "Meerdere data- en displayprotocollen" is hoe de USB Promoter Group de mogelijkheden van USB4 beschrijft. In een interview ging Jason Ziller, algemeen directeur van de Client Connectivity Division van Intel, helaas niet diep in op de materie.

"Het is zeker ontworpen om dingen te vereenvoudigen," zei Ziller, terwijl hij weigert om op de exacte specificaties in te gaan.

Veel van de vragen kunnen op dit moment niet worden beantwoord tot de daadwerkelijke specificatie later dit jaar wordt vrijgegeven. Wat duidelijk is, is dat Intel zijn greep op Thunderbolt, of op het certificeren van compatibele apparaten, niet opgeeft. "Thunderbolt als oplossing, en certificeringsprogramma, blijft binnen Intel behouden," voegde Ziller eraan toe.

Enkele politieke vragen zijn van toepassing

Politiek gezien is de beweging van de USB-PG niet zo eenvoudig. De USB 3.2 branding controverse kwam voort uit het USB Implementers Forum, in wezen de marketing tak van de USB Promoters Group. De richtlijnen van USB-IF hebben verwarrende marketingtermen toegekend aan de verschillende smaken van USB. USB4 heeft nog geen marketingtermen toegewezen gekregen.

Het is de USB-PG die met de specificatie zelf komt, inclusief de originele USB 3.2 specificatie die in 2017 werd uitgebracht. De USB-PG bestaat uit Apple, Hewlett-Packard, Intel, Microsoft, Renesas, ST Microelectronics en Texas Instruments. Intel levert de Thunderbolt protocol specificatie aan deze groep fabrikanten, en niet aan bedrijven buiten de groep, zoals Intel rivaal AMD.

Renesas, ST, of TI zou zeker discrete USB4 hardware kunnen maken en het aan een concurrent als AMD kunnen leveren, maar zonder legale toegang tot het specifieke Thunderbolt protocol, lijkt het niet waarschijnlijk dat AMD directe ondersteuning voor USB4 in haar chipsets zou kunnen inbouwen. Helaas is dat precies wat Intel van plan is te doen, zoals het bedrijf op de CES in januari aankondigde: Thunderbolt 3 wordt ingebouwd in Ice Lake. Intel zal deze nieuwe CPU tegen het einde van 2019 leveren. Ryzen-aangedreven laptops of desktops zullen theoretisch in staat zijn om USB4 te integreren, maar dan via externe chips, wat meer energie vereist.

We weten nog steeds niet wat de antwoorden zijn op de belangrijkste vragen: of de USB-energievoorziening wordt uitgebreid of verhoogd (die zit op dit moment op 100 Watt), wat de lengte van de ondersteunde USB-kabels wordt, of dat die kabels een kleurcodering krijgen om compatibiliteit te garanderen, wat de prijzen zullen zijn, enzovoort. De boodschap lijkt echter het volgende te zijn: ja, USB is op dit moment een soort puinhoop, maar USB4 zal (hopelijk) alles vereenvoudigen.