Homayoon Kazerooni, professor aan de Universiteit van Californië in Berkeley heeft samen met een groep studenten een exoskelet ontwikkeld. Hij deed dat om de 22-jarige Austin Whitney, die een dwarslaesie overhield aan een ongeval, weer aan het lopen te krijgen. Whitney kon daardoor lopend naar zijn diploma-uitreiking op de universiteit.

Apparatuur in een rugzak

Het exoskelet, dat bestaat uit twee benen is ook naar deze student vernoemd. Kazerooni doopte zijn vinding het Austin exoskelet. De wens om de student te helpen maakte het project volgens Kazerooni nog belangrijker. Het skelet biedt hoop voor anderen die aan een rolstoel gebonden zijn en op deze manier mogelijk toch weer kunnen wandelen.

Het stel benen, dat geproduceerd is in ongeveer een jaar, is in wezen een lichtgewicht mechanische beugel die kan worden vastgemaakt aan een persoon. De motoren in ieder gewricht worden bestuurd door een computer, met behulp van sensoren, actuatoren. Al die apparatuur is, samen met een accu, verwerkt in een rugzak.

Veel goedkoper

Volgens de makers van het exoskelet gaat het zeer efficiënt met stroom om. Dat is niet alleen goedkoper, maar ook gemakkelijker voor mensen die het apparaat overal willen gebruiken. Een acculading gaat zo’n vier tot acht uur mee.

Alhoewel dit soort exoskeletten al langer bestaan, kosten deze over het algemeen rond de 100.000 dollar, zo stelt de techsite Engadget. Het skelet van Kazerooni moet een stuk goedkoper worden. De maker gokt op een prijs van ongeveer vijftienduizend dollar. Hij heeft als doel dat iedereen met een dwarslaesie rechtop kan staan en bewegen.

In tegenstelling tot de duurdere exoskeletten op de markt kan het Austin exoskelet mensen niet achteruit laten lopen of ladders laten beklimmen. Maar het is wel mogelijk om er relatief normaal mee te lopen, zitten, staan en stoppen.

Een student uit het team van Kazerooni legt in deze video uit, hoe het skelet werkt:

De Amerikaanse televisiezender ABC toonde zondag beelden waarin te zien was hoe Whitney liep met behulp van zijn exoskelet.