Het Britse telecombedrijf Vodafone, in Nederland bekend via dochter Libertel, heeft er goede hoop in dat halverwege volgend jaar de eerste diensten aangeboden kunnen worden. Dat betekent echter nog niet dat het grote publiek dan al van UMTS gebruik kan maken. Chris Gent, CEO van Vodafone, maakte dat bekend tijdens een nieuwsconferentie deze week. Eerder werd al bekend dat het bedrijf zijn belang in Japan Telecom wist uit te breiden naar bijna 67 procent. Het Britse bedrijf heeft vooral interesse in de mobiele tak van Japan Telecom, J-Phone. Na het slagen van het nieuwe bod zal Vodafone een belang van bijna 70 procent krijgen in J-Phone. Behalve uitbreiding in Japan, heeft Vodafone ook interesse in Frankrijk en de Verenigde Staten. Gent voegde er wel aan toe dat Vodafone voorlopig niet met nieuwe overnames zal komen op deze markten. Het belang van Vodafone in de VS is nu nog voornamelijk gebaseerd op een samenwerking met Verizon Wireless. "We werken al geruime tijd goed samen met Verizon. De voorbereidingen voor UMTS in de Verenigde Staten gaan ook naar wens", zo zei Gent. Een aantal andere telecommaatschappijen, waaronder NTT DoCoMo, J-Phone en British Telecom, hadden eerder al aangegeven dat ze de aanvankelijk gestelde deadlines voor de lancering van UMTS niet zouden halen. Volgens Gent moet de aandacht eerst gevestigd worden op GPRS. Deze 'opstap naar UMTS' zal volgens hem nog tegen het eind van dit jaar een steeds belangrijke rol gaan spelen. In Nederland bieden KPN, Libertel en Telfort al diensten aan voor GPRS. Vooralsnog alleen voor de zakelijke markt.