In Kenia, waar Vodafone 40 procent van de mobiele provider Safaricom in handen heeft, is vorig jaar al de nationale mobiele betaaldienst M-Pesa ('geld' in het Swahili) gestart. Deze dienst is met ruim vier miljoen klanten in Kenia, Tanzania en Afghanistan uitgegroeid tot een groot succes, zo meldt de Wall Street Journal.

Contant geld

De klanten van M-Pesa zijn vaak arbeiders zonder bankrekening die vanuit de stad naar hun familie geld willen sturen naar moeilijk bereikbare plattelandsgebieden. Zij sturen een sms naar locaties als pompstations of winkels, waarna de ontvangers daar hun geld kunnen ophalen. Hierdoor hoeven zij niet langer met grote hoeveelheden contant geld rond te lopen, met alle risico's van dien. Vodafone heeft nog meer aandelen in mobiele aanbieders in Afrika, het Midden-Oosten en India, waar het vergelijkbare mobiele betaaldiensten wil aanbieden.

In samenwerking met Western Union begint Vodafone nu een pilot in de Britse plaats Reading. Inwoners kunnen hiervandaan per sms geld sturen aan hun familieleden en vrienden in Kenia. Als dit een succes blijkt te zijn, overwegen de bedrijven uitbreiding naar andere landen.

Binnenlandse betaaldiensten

Voor de internationale betaaldienst via de agentschappen van Western Union kan Vodafone meer in rekening brengen dan voor de nationale dienst. In plaats van de 18 dollarcent voor binnenlandse sms-betalingen in Kenia kan het 7,22 dollar gaan vragen per betaling. Western Union hoopt vooral op uitbreiding via de tien miljoen mobiele telefoonbezitters in Kenia.

Hoewel internationaal betalen per mobiel dus nog in de kinderschoenen staat, zijn binnenlandse betaaldiensten duidelijk in opkomst. Behalve M-Pesa in opkomende markten is in de VS Obopay actief met een soort PayPal-dienst per sms.

In Nederland experimenteert Rabobank sinds deze zomer met betalen per sms. Onderzoeksbureau Gartner verwacht dat er dit jaar 33 miljoen mobiele betalers zullen zijn, voornamelijk in Azië.