Het gerucht gaat dat Apple zijn eigen CPU's en GPU's gaat maken voor de Mac. De T2-processoren van nu zijn pas een kleine eerste stap, de grote is om iets als de A12X te produceren en in te bouwen in een MacBook. Dat is een logische stap als je kijkt naar de energie vs. prestaties en kosten vs. prestaties. Maar het allerbelangrijkste is dat Apple zijn hele platform in beheer krijgt, zodat het bedrijf kan innoveren op manieren dat het niet kan als kernonderdelen zijn uitbesteed.

Ik denk dat het daarom logisch is om macOS naar ARM over te zetten en computers met eigen CPU en GPU te bouwen. Maar die overgang duurt jaren. Ondertussen zou Apple beter af zijn met AMD dan Intel.

Zware kluif

Aan de nieuwe derde generatie Ryzen-chips gebaseerd op de Zen 2 core en de Threadripper voor high-end systemen gaat Intel een zware kluif hebben. De huidige generatie van deze AMD-chips zijn al net zo goed of beter dan die van Intel in vrijwel alle scenario's behalve high-end gaming. Dat is nou niet bepaald de sterkste markt van de Mac.

We hebben alleen een glimp opgevangen van de nieuwe 7 nm-producten die AMD dit jaar uitgeeft, maar het bedrijf is erg goed bezig. Op de presentatie op CES vorige week liet AMD een ontwikkelmodel zien van de derde generatie Ryzen-chip die niet op volle snelheid draaide. Maar zelfs op die snelheid versloeg hij de Core i9-9900K in een Cinebench-test. Dat is indrukwekkend, aangezien beide chips 8-core en 16-thread zijn.

Intel inhalen

Maar er viel iets op aan het ontwerp: het lijkt alsof er bewust ruimte is gelaten voor een tweede 8-core, 16-core 'chiplet', waardoor ik vermoed dat het bedrijf niet al zijn kaarten op tafel legde met de 8-core die werd gedemonstreerd. Als AMD Intel kan bijhouden core voor core en een 16-core kan uitbrengen als gewone pc-CPU, dan is de kans zeer groot dat de chip dit jaar Intel van de troon stoot qua prestaties, zelfs met de verbeteringen van Intel in 2019.

Er was nog een manier waarop AMD opviel op CES: het derde generatie Ryzen-systeem gebruikte 25 procent minder energie dan het systeem van Intel. Dat gat verkleint waarschijnlijk als de uiteindelijke chip hoger klokt, maar het is belangrijk dat AMD dezelfde prestaties levert als Intel met een duidelijk lager energieverbruik.

Prijs en features

Samen met een derde generatie Threadripper is dat een perfecte combinatie voor de Mac Pro. Net als met de eerste twee generaties kun je verwachten dat deze gelijkstaat aan de Epyc-serverchips, wat betekent dat we 64 cores en 128 threads hebben. Stel je een Mac Pro voor die 64 cores en 128 threads heeft die net zo sterk is als Intels aanbod? Bovendien loopt AMD voorop met PCI Express 4.0 en Apple is dol op snelle I/O in zijn Pro-desktops, dus nog een voordeel voor Apple.

Apple is nooit een prijsvechter geweest, maar wil zeker niet meer betalen voor zijn CPU's dan noodzakelijk. Sinds het verschijnen van Ryzen in 2017 biedt AMD uitzonderlijke prestaties per euro. Zelfs de best presterende desktopchips (die sneller zijn dan die van Intel in veel taken) kan honderden euro's goedkoper zijn.

Coup

Een grote en prestigieuze fabrikant als Apple betaalt geen winkelprijzen, maar het is lastig voor te stellen dat AMD niet in staat is onder de prijs van Intel te gaan zitten, zodat Apple die besparingen kan doorrekenen aan de klant. AMD levert nu al de GPU voor Macs die dat hebben en het zou voor de chipfabrikant een behoorlijke coup zijn om de CPU-business in handen te krijgen, ook al is het alleen op de desktop. Wat dit zou doen met de koers van AMD is al bijna genoeg om er helemaal geen marge op te hebben.

Het kan verontrustend zijn voor ontwikkelaars dat CPU-fabrikanten worden gewisseld. Waarom zou je daar rekening mee gaan houden als Apple toch over een paar jaar zijn eigen CPU's in de Mac bouwt? Maar een stap als deze lijkt meer op het overstappen van Nvidia naar AMD. Voor de meeste ontwikkelaars valt dat vrijwel niet op.

Geschikt maken voor Ryzen

De brede compatibiliteit van AMD en Intel betekent dat ontwikkelaars niet veel werk hoeven te verrichten. Sterker nog, de meeste apps werken zonder wijzigingen. Ontwikkelaars die echt willen optimaliseren voor de architectuur van AMD zien veel vertrouwde tools om dat te doen. Enkele van de beste AMD-geoptimaliseerde code vind je in de Linux-community, wat een kleinere stap is voor macOS dan Windows. Vergeleken met het draaien van een app op ARM zou het niet zo lastig moeten zijn om de hele catalogus van macOS geschikt te maken voor Ryzen.

Apple lijkt meer te zijn gericht op zijn toekomst als dienstenbedrijf dan als computerfabrikant, maar Macs worden niet voor niets gemaakt: het blijft belangrijk voor deze strategie om hardware af te zetten. De verkoop van Macs is niet zo fantastisch de laatste tijd en kan wel een boost gebruiken. Op lange termijn is de innovatie die van Apple komt met zijn Mac-processoren de beste manier om dit te doen.

Underdogs naar Apple

Op de korte termijn kan het geen kwaad om wat fans toe te voegen aan je klantenkring die enthousiast zijn over de computer omdat het hardware bevat waar ze blij van worden. Er zijn Intel-fans en er zijn AMD-fans, maar die tweede groep heeft dat underdog-gevoel dat goed bij het sentiment van Apple plast. Als je niet verwacht dat een AMD-fan voor het eerst een Mac koopt omdat er een Ryzen Threadripper in zit, heb je nog nooit een AMD-fan ontmoet.

De prestaties van de A12X in de iPad Pro is al goed genoeg voor een dunne lichte MacBook, maar het is veel langzamer dan de 18-core iMac Pro Intel-processor van een jaar eerder. Daarnaast heb je GPU-prestaties, geheugenbandbreedte, PCI Express lanes... Kortom, Apple is al dichtbij het bouwen van alle componenten die nodig zijn voor een prima MacBook, maar nog jaren verwijderd van het soort zware chips dat nodig is voor toekomstige iMac Pro's en Mac Pro-desktops.

Maar dat geeft niet. De ARM-Mac transitie, als deze gebeurt, zou beginnen met dunne lichte laptops als eerste en dan langzaam overgaan op andere producten. De huidige A-series chips zijn dichtbij de prestatie-eisen en features van die laptops, maar de onvermijdelijke compatibileitsproblemen zullen een minder groot probleem zijn.

Voor consumenten

Deze lichtgewicht laptops - de MacBook en MacBook Air - zijn consumentenapparaten. Mensen gebruiken ze om te browsen, e-mails te lezen, muziek te luisteren, video's te bekijken en misschien wat lichte beeldbewerking (zoals bescheiden foto-tools en dergelijke).

Als macOS naar ARM overstapt, vereist dit dat ontwikkelaars apps herschrijven, maar de consumentenbehoeftes van een MacBook Air wordt bijna volledig bevredigd met Apple's ingebouwde applicaties. Op enkele uitzonderingen na kunnen consumenten vrij eenvoudig van app wisselen: als hun favoriete notitie-app geen ARM-compatibele versie heeft, zijn er genoeg alterantieven.

Maar high-end Mac-desktops - de iMac Pro en Mac Pro - zijn gemaakt voor mensen die hogere eisen hebben: videobewerking, renderen van 3D-modellen, animatie en high-end beeldbewerking (denk aan filmposters). De pro-apps die ze hiervoor gebruiken worden regelmatig bijwerkt om nieuwe features toe te voegen, maar een wijziging van de architectuur kan veel tijd in beslag nemen.

Deze klanten kunnen niet zomaar overstappen op een alternatief product. Wellicht moeten ze hun bedrijf er eerst van overtuigen dat het nodig is en vervolgens hebben ze een jarenlange legacy van gegevens en bibliotheken om iets mee te doen.

Langzaam naar ARM

Ik denk dat Apple er goed aan zou doen om de Mac-lijn langzaam naar ARM over te brengen en dat begint bij de MacBook en MacBook Air. Als Apple betere en snellere chips maakt, kunnen x86-processoren vervolgens met de eigen ARMchips worden vervangen in de MacBook Pro, dan de iMac, en dan de iMac Pro en Mac Pro.

In de jaren die het duurt om deze chips te produceren en uit te breiden naar productcategorieën, zullen applicatie-ontwikkelaars werken aan de tools en methodes die ze nodig hebben om de onvermijdelijke overstap van hun software te maken.

Zelfs als de transitie naar Apple-processoren van Macs dit jaar begint, zal het waarschijnlijk jaren duren voordat de hele Apple-reeks een Apple-processor in zich heeft. In de tussentijd kan Apple kijken naar wat AMD te bieden heeft aan de x86-processoren. Als Apple die overstap naar ARM niet maakt, is het nog steeds een goed idee om bovenstaande redenen om x86-desktops te maken met het bedrijf dat daar de spannendste dingen mee doet.