De toekomst van de Mac ligt in eigen CPU's van Apple zelf, maar het heden is nog heel erg afhankelijk van Intel. Apple neemt steeds meer zijn eigen lot in handen, met bijvoorbeeld de T2-chip in de Mac die veel van de beveiliging, versleuteling en andere taken afhandelt. Maar de meerderheid van laptops en desktops van Apple bevatten dit jaar hoogstwaarschijnlijk silicium van Intel.

De chipbakker heeft nog niet aangekondigd welke specifieke processoren deze jaar worden uitgegeven, maar er wordt een tipje van de sluier opgelicht als je naar de vorige week onthulde roadmap van het bedrijf kijkt. We staan stil bij wat dit betekent voor de Mac.

Sunny Cove en Ice Lake

Intel blijft jaarlijks nieuwe processoren uitgeven, maar de fundamentele micro-architectuur die daarvoor werd gebruikt is sinds 2015 niet veranderd met de architectuur Skylake. Dit jaar krijgt Skylake eindelijk een opvolger: Sunny Cove. De nieuwe architectuur moet een grote verbetering leveren in single-thread prestaties, met grotere caches, bredere parallelle uitvoer, en nieuwe instructies die versleuteling, AI en machine learning moeten versnellen.

Sunny Cove gaan we het eerst zien in een lijn processoren met de naam Ice Lake. Dit zijn 10 nm-CPU's met verschillende energie-eisen en prestaties, dus je gaat ze waarschijnlijk in verschillende MacBooks, Mac mini en iMacs zien. Ice Lake brengt een aantal interessante features met zich mee en dat begint met de geïntegreerde graphics.

De nieuwe geïntegreerde graphics (11e generatie) levert tot op 64 parallelle uitvoerbanen. De snelste in Macs vandaag de dag is de Iris Plus 655 GPU met 48. Ice Lake heeft vijftig procent meer en levert enkele energie-efficiënte verbeteringen.

Dat moet een teraflops van grafische prestaties opleveren, wat veel meer is dan de huidige graphics van Intel, maar ver achter de Vega Pro 16 (2,4 TFlops) of zelfs de Radeon Pro 560X (2 TFlops) die je in de huidige MacBook Pro van 15 inch aantreft. Ook ondersteunt de processor Adaptive Sync op externe beeldschermen.

Ice Lake integreert Wi-Fi 6 (ook wel bekend als 802.11ax) dus je krijgt gigabit-wifi als je de router vervangt voor een nieuwe. Ook is de Thunderbolt 3-controller is geïntegreerd, waardoor Apple geen aparte controller meer hoeft te gebruiken. Dat verkleint de kosten en complexiteit van Apple's moederborden, maar voor de eindgebruiker maakt dit niet veel uit.

Zuinige chip ≠ zuinige Mac

Als Macs met Ice Like verschijnen, zien we betere prestaties en prestaties per watt, snellere graphics op Macs zonder aparte videokaart en snellere wifi. Deze systemen beloven dus in theorie betere accuduur, maar omdat er zoveel onderdelen van invloed zijn op hoeveel energie het apparaat verbruikt, kun je hier geen aannames over doen. De CPU verbruikt minder, maar met sneller RAM of een helderder scherm kan die winst alweer verloren gaan.

In het bijzonder denken we aan de ultra-energiezuinige Y-serie chips die veel sneller zouden zijn, dus we kunnen een grote prestatieboost zien op de MacBook en MacBook Air.

Intel zegt dat systemen met Ice Lake-processoren pas tegen het eind van 2019 verschijnen, wat betekent dat een MacBook die deze integreert niet in de zomer uitkomt. Desktop- en werkstation-processoren met de Sunny Cove-core worden pas volgend jaar verwacht, dus die gaan we dit jaar zeker niet in de Mac zien.

Cascade Lake-X

Intel bracht zijn vlaggenschip onder de pc-processoren, de Core i9-9900K, eind vorig jaar uit. Die gaat het hele jaar het premiumaanbod zijn voor de desktop, dus een update van de iMac gaat waarschijnlijk een Core-processor (generatie 8 of 9) gebruiken gebaseerd op Coffee Lake, net als Windows-pc's als een tijdje hebben. Ze zijn sneller dan de Kaby lake-gebaseerde processoren in de iMacs van nu, maar dat is geen grote sprong vooruit.

Wat er wel zit aan te komen dit jaar is Cascade Lake-X, de update van de Xeon-lijn. Dit is gebaseerd op een 14 nm-productieproces en heeft geen grote architecturale wijzigingen, maar biedt mogelijk meer threads en cores dan de huidige top van de iMac Pro met een Xeon W-2190B met diens 18 cores en 36 threads. Zelfs met dezelfde hoeveelheid cores biedt het iets betere prestaties en energieverbruik.

Wanneer?

De Cascade Lake X-chips gaan we waarschijnlijk dit jaar aantreffen in de Mac Pro, mocht deze verschijnen en hetzelfde geldt voor de iMac Pro. Intel heeft geen exacte specificaties of een specifieke verschijningsdatum gemeld voor de nieuwe Xeon-chips, maar ze worden verwacht in de tweede helft van dit jaar.

Maar Intel heeft meer ballen in de lucht dat de Sunny Cove-core, Ice Lake-CPU en 11e generatie GPU. Ook is er Project Athena, een schimmig klinkend sectorbreed initiatief om kwaliteits-pc's die superdun en licht zijn te maken. Het doel van Intel met Project Athena is om met fabrikanten samen ultradunne pc's te bouwen met Ice Lake aan boord die voldoen aan bepaalde eisen. Deze moeten eind 2019 uitkomen.

Windows en Mac

Deze laptops beloven een lange accuduur met hoge helderheidsinstellingen van 200 tot 300 nits, direct starten als het deksel omhoog gaat, snelle en beveiligde netwerkverbindingen (Wi-Fi 6), USB-C-laden en moeten goed blijven reageren als je meerdere taken tegelijk uitvoert.

Dat is veelbelovend voor Windows-pc's, maar voor MacBooks lijkt de impact daarvan minder groot. Apple gaat een geheel eigen weg em werkt op platformniveau om accuduur te optimaliseren, Siri te verbeteren, reactietijd te versnellen en USB-C-laden is hier al gestandaardiseerd. Net als met het Ultrabook lijkt Intel met Project Athena ervoor te willen zorgen dat Windows-pc's niet onderdoen voor de Mac-serie van 2018.

Foveros

Een van de interessantste recente aankondiging van Intel is een technologie die het bedrijf Foveros noemt. Dat is een 3D-chipstacking techniek waarmee Intel energiezuinige chips, krachtige chips en zelfs RAM stapelt tot een blokchipset.

Dat is een aanpak die je ziet in de sector om verschillende chips minder ruimte te laten innemen en dat levert kleinere moederborden op voor laptops. We zullen dit waarschijnlijk niet zoveel zien op krachtige producten, omdat je tegen koelingsuitdagingen aanloopt, maar het is uitstekend voor ultradunne laptops. Je zou zelfs deze stacking-aanpak kunnen gebruiken voor mobiele processoren.

Intel heeft al een chip geproduceerd met de naam Lakefield, die vier kleine Atom-CPU's combineert met een grotere Sunny Cove-CPU en deze moet later dit jaar in productie worden genomen. We gaan dit misschien niet direct zien in een Apple-product, maar het basisconcept is breed toepasbaar. Het nadeel? Apple gebruikt steeds meer zijn eigen co-processoren, zoals de T2. Die wordt gemakt door TSMC en het is niet duidelijk of Foveros compatibel is met non-Intel chips.

En AMD dan?

Op x86-gebied heeft Intel maar een echte concurrent te dulden en dat is AMD. Tot vrij recent kon je stellen dat Intel-chips de beste prestaties en energiespecificaties te bieden hadden, maar met de Ryzen-lijn is dat allemaal aan het veranderen.

Het is mogelijk, hoe onwaarschijnlijk ook, dat Apple chips van AMD gaat gebruiken in enkele van zijn producten. De Ryzen Threadripper zou perfect zijn voor de Mac Pro en iMac Pro, en als we afgaan op de derde generatie chips (die in het midden van dit jaar moeten verschijnen) kan AMD de prestatiekroon stelen van Intel. Als we dan nog een tijd moeten wachten op Sunny Cove en Ice Lake, zou Apple dan op zoek gaan naar een nieuwe partner voor de high-end desktop?

Lees ook: Waarom Apple Intel zou moeten verruilen voor AMD