Met die boodschap kondigde de Finse student Linus Torvalds in augustus 1991 zijn hobbyprojectje aan dat later Linux zou worden. In april 1992 zette hij versie 0.01 van de Linux-kernel online.

In oktober 1992 wordt de eerste nieuwsgroep over Linux opgestart, comp.os.linux. Het was toen nog vooral een zaak van computernerds die graag knutselden. De eerste softwareproducenten stortten zich echter al vlug op Linux. In augustus 1993 komt Slackware uit, de eerste commerciële Linux-distributie. Slackware kon op heel wat bijval rekenen en veel Linux-gebruikers van het eerste uur blijven de distributie nog altijd gebruiken, ook al werd ze steeds minder populair bij het grote publiek.

In dat jaar wordt het verhaal van Linus ook voor het eerst in de mainstream pers uit de doeken gedaan. Wired noemt Linus de "Bill Gates van Finland". Het succes van Linux werkt inspirerend voor andere open-sourceprojecten. Ondertussen heeft Netscape de broncode van zijn browser vrijgegeven en hier volgen later de populaire Mozilla- en Firefox-projecten uit.

Commercie

In februari 1998 wordt Red Hat opgestart. Dit bedrijf was één van de eerste dat mensen betaalde om aan open-sourcesoftware te werken. Stilletjesaan begint Linus' project dus toch big and professional te worden. In juni 1998 zegt Bill Gates in PC Week nog dat geen enkele klant van hem ooit Linux vermeldde. Tweede man Steve Ballmer geeft in oktober echter toe dat hij zich zorgen maakt om de groeiende populariteit van open-sourcesoftware en hij noemt Linux (en de Apache-webserver) een bedreiging voor Microsoft.

Terwijl Microsoft er alles aan doet om Linux te bestrijden, proberen andere bedrijven er hun brood mee te verdienen. McAfee denkt een goudmijn aan nieuwe klanten gevonden te hebben in de Linux-gebruikers. Omdat Linux open source is, is het gemakkelijker om er virussen voor te schrijven, zo redeneert de antivirusproducent. Het bedrijf spreekt dan ook de verwachting uit dat er heel wat Linux-virussen zullen komen. Acht jaar later blijkt de voorspelling van McAfee vooral wishful thinking te zijn.

Gnu is geen Linux

Linux wordt meer en meer bekend bij het grote publiek, en de manier waarop dit gebeurt zet kwaad bloed bij Richard Stallman, de stichter van de Gnu-softwarecollectie. Linus komt in het nieuws en krijgt alle eer, terwijl Stallman doodgezwegen wordt in de pers. Sympathisanten van Stallman benadrukken dat we het over Gnu/Linux moeten hebben en niet over Linux. Linus maakte de Linux-kernel die in het Gnu-systeem ontbrak en zorgde zo voor het sleutelcomponent van een open besturingssysteem. Stallmans project was echter zeker zo belangrijk: veel software die bekend staat als 'Linux-software' is in feite Gnu-software die toevallig op de Linux-kernel draait. De Linux-distributies bestaan dan ook voor meer dan 99% uit Gnu-software en voor minder dan 1% uit de Linux-kernel.

Processoren en innovaties

Ondertussen is Linux al lang niet meer gebonden aan het x86-platform. In 1994 besliste Linus om zijn kernel naar DEC's 64 bit Alpha-processor te porten. DEC stuurt hem een Alpha werkstation om dat mogelijk te maken. In 1999 is Gnu/Linux zelfs het eerste besturingssysteem dat op Intels IA-64-processoren draait. Op dit moment is Linux één van de meest geporte besturingssystemen.

Gnu/Linux is heel populair als ontwikkelplatform en is een plaats waar innovaties plaatsvinden. Zaken die Microsoft en Apple aankondigden voor hun toekomstige besturingssystemen Vista en Leopard zijn nu al dagelijkse kost voor doorgewinterde Gnu/Linux-gebruikers. Of wat denk je van het project Looking Glass van Sun, een 3D desktop-omgeving voor Gnu/Linux waarmee je als gebruiker veel flexibeler en natuurlijker op je computer kan werken.

Windows van de troon

Wordt Linux nu veel gebruikt? Voor thuisgebruikers is er nog niet veel vooruitgang. Al jaren hoor je marktonderzoekers verkondigen dat 'dit jaar de doorbraak van Linux wordt in de huiskamer', maar keer op keer zaten zij er naast. Het probleem is niet dat Gnu/Linux enkel voor techneuten zou zijn (dat is een mythe), want de huidige distributies zoals bijvoorbeeld Ubuntu zijn heel gemakkelijk te gebruiken, ook voor wie geen ervaring met Linux heeft. Het probleem is vooral dat de meeste mensen niet graag overstappen naar een ander systeem als ze Windows gewend zijn en er alles in kunnen doen wat ze willen. Windows van de troon stoten zal het open-sourcebesturingssysteem dus waarschijnlijk nooit doen.

Voor professioneel gebruik heeft Linux echter heel wat meer te bieden. Een groot deel van de servers draait op Gnu/Linux: internet zoals we het nu kennen zou niet mogelijk zijn zonder het open-sourcebesturingssysteem. Linux duikt ook op andere plaatsen op: in mobieltjes, smartphones en pda's, mediaspelers en andere consumentenelektronica. Veel mensen gebruiken Linux zonder dat ze het weten. En hoe gaat het nu met Linus, degene die dit alles in gang zette? Hij werkt nu voor de Open Source Development Labs, een non-profit organisatie voor de promotie van Linux in ondernemingen. Hij heeft van zijn hobby zijn werk gemaakt.