De Amerikaanse platenbrancheorganisatie RIAA en de grote labels sleepten de dienst voor de rechter vanwege het schenden van copyrights. Uiteindelijk koos de aanvankelijk gratis dienst eieren voor haar geld door een contract te tekenen met de grote commerciële platenbons BMG. De door fans als 'idealistisch' bestempelde dienst groeide in korte tijd uit tot een ongekend fenomeen. Miljoenen internetters gebruikten Napster – opgezet door de destijds 19-jarige Shawn Fanning - om gratis MP3-bestanden te downloaden. Behalve de enorme schare fans mocht Napster ook op veel aandacht rekenen van platenmaatschappijen en universiteiten. Studenten maakten zo veel gebruik van de dienst dat het downloaden te veel bandbreedte in beslag nam. Zo'n 130 Amerikaanse, Canadese, Britse en Mexicaanse universiteiten blokkeerden de toegang tot de uitwisseldienst. De Recording Industry Association of America (RIAA) sleepte Napster voor de rechter aangezien het overgrote deel van de aangeboden MP3's illegaal bleek te zijn. De Amerikaanse platenbrancheorganisatie eiste een schadevergoeding van 100.000 dollar per illegaal doorgegeven muziekbestand. Het was het startschot voor een gerechtelijke soapserie waarin de platenmaatschappijen EMI, BMG, Universal, Warner en Sony probeerden Napster op de knieën te krijgen. Ondertussen kreeg Napster steeds meer concurrentie van een hele rits webdiensten die proberen een graantje van het enorme succes mee te pikken, zoals iMesh, Gnutella, Wrapster, Scour Exchange, Tropus en het Nederlandse KaZaA. De peer-to-peer technologie - waarbij bestanden rechtstreeks tussen computers worden uitgewisseld - wordt steeds populairder. Diensten als Gnutella gaan overigens verder dan Napster, waar nog sprake is van een centrale server. Aangezien er bij deze dienst geen server is om uit te schakelen, valt Gnutella ook nauwelijks aan te pakken. Freenet gaat wéér een stapje verder daar het gebruik hier volledig anoniem gebeurt. De Amerikaanse rockband Metallica was halverwege april het geharrewar rondom Napster beu. De band begon een rechtszaak wegens grootschalige schendingen van haar copyright. Fans van de rockband keerden zich hierop tegen de leden, waarbij vooral drummer Lars Ulrich – fel tegenstander van Napster – het moest ontgelden. Eind juli leek het doek voor Napster te vallen. De Amerikaanse rechter Patel besliste dat Napster de uitwisseling van alle met copyright beschermde muziek binnen enkele dagen onmogelijk moest maken. Ook de regering Clinton sprak zich uit tegen Napster. Op een speciaal opgezette website stelde de Amerikaanse overheid het gebruik van Napster gelijk aan het stelen van cd's. De uitwisseldienst ging echter in beroep, en kreeg op het allerlaatste moment uitstel. Tegen die tijd werd de dienst overspoeld door gebruikers die op het laatste nippertje nog nummers wilden downloaden. Na twee maanden van betrekkelijke rust rond alle partijen kwam de zaak begin oktober voor de beroepsrechtbank in San Francisco. De advocaten van beide partijen werden door de rechtbank uren onder vuur genomen. Napster-CEO Hank Barry verklaarde na de zaak te streven naar een schikking met de platenwereld. De inmiddels 32 miljoen gebruikers zouden 4,95 dollar per maand voor de dienst moeten betalen. Dit zou de RIAA 500 miljoen dollar opleveren. Volgens Barry wilde de platenclub hier niets van weten. Een regelrechte leugen, aldus platenmaatschappij BMG van mediabedrijf Bertelsmann. Napster is nooit met een solide, legaal plan gekomen, aldus een woordvoerder. De uitwisseldienst zou niets willen weten van licenties en geen oren hebben naar een schikking. BMG heeft toegegeven met de Napster-bazen gepraat te hebben om tot een oplossing te komen. De vijf grote maatschappijen – EMI, Universal, BMG, Sony en Warner – voelden zich opgejaagd door het succes met Napster en kwamen steeds meer met eigen online muziekdeals. De RIAA werkte ondertussen hard aan een watermerktechniek waarmee digitale downloads geïdentificeerd kunnen worden. Begin november sloten de rivalen Napster en Bertelsmann – moederbedrijf van BMG – toch onverwacht een deal voor een legale muziekdienst. Dit zorgde voor verdeeldheid onder de platenclubs. Universal wil nog steeds strijden voor een sluiting van de uitwisseldienst, EMI en Warner zijn minder fanatiek. Volgens de CEO van MP3.com, Michael Robertson, betekent de commerciële deal het einde voor Napster. "Je kunt geen geld vragen voor muziek als je het twee klikken verder voor niets kunt krijgen." Of Napster ondanks de deal met Bertelsmann ooit vrede zal sluiten met alle platenmaatschappijen en belangenclubs is onzeker. In de toekomst zal het gratis uitwisselen via Napster waarschijnlijk verdwijnen. De inmiddels ruim 38 miljoen gebruikers zal het weinig kunnen schelen: de uitwisseldienst kost vooralsnog niets en draait nog op volle toeren.