In de eerste maanden van 2001 leggen de telecommaatschappijen de laatste hand aan het geschikt maken van het netwerk voor GPRS, de techniek die snelle datacommunicatie via GSM mogelijk moet maken. In de maanden daarop starten de operators met het aanbieden van GPRS-diensten voor de zakelijke markt. Werknemers van een aantal grote bedrijven kunnen overal in Nederland contact houden met het bedrijfsnetwerk via de mobiele telefoon en een laptop. Nog net voor de einde van 2001 komen Telfort, Libertel en Ben met GPRS-diensten voor de consument. Voor zo'n 5 euro per maand kunnen klanten 1 MB (zo'n duizend wap-pagina's) aan data van en naar hun mobiele telefoon laten stromen. KPN maakt bekend in het voorjaar van 2002 met GPRS voor consumenten te beginnen, tegelijkertijd met de lancering van i-mode. Alleen Dutchtone houdt iedereen in het ongewisse. Een woordvoerder van het bedrijf zegt in december nog altijd `absoluut geen idee te hebben wanneer Dutchtone iets met GPRS gaat doen'.

SMS

Geen snelle datadiensten voor de klanten van Dutchtone dus. In ieder geval niet in 2001. Waar Dutchtone wel de eerste mee is, is het afsluiten van zijn klanten van een deel van het sms-verkeer. In augustus besluit het telecombedrijf sms'jes die van sommige websites komen niet meer door te geven aan zijn klanten. De verklaring van Dutchtone: netwerkproblemen. Een stortvloed aan kritiek valt Dutchtone ten deel. Nieuwsgroepen lopen over en op het web verschijnen al snel protestsites. Een van die websites maakt het in de ogen van Dutchtone te bont. Het telecombedrijf dreigt de makers van de protestsite voor de rechter te slepen als de site niet gesloten wordt. De makers storen zich niet aan de dreigementen en laten de site gewoon staan. Het sms-drama beperkt zich niet alleen tot Dutchtone. De andere telecomaanbieders volgen al snel met het afsluiten van een deel het sms-verkeer via internet. De mobiele bellers zitten weer vast aan een gemiddeld tarief van 22 eurocent voor het versturen van een sms-bericht.

UMTS

De aandacht voor UMTS blijft, net als in 2000, groot dit jaar. Een aantal buitenlandse telecommaatschappijen is al druk bezig met de aanleg van een UMTS-netwerk. Met name in Japan timmert NTT DoCoMo stevig aan de weg. Maar niet alleen in het land van de rijzende zon, ook dichter bij huis is men druk bezig: op het Eiland van Man en in Monaco naderen de netwerken hun voltooiing. Als gevolg van vele technische problemen ziet NTT DoCoMo zich echter genoodzaakt de officiële lancering van UMTS keer op keer uit te stellen. Even lijkt het erop dat het Eiland van Man er met de wereldprimeur van door gaat. Maar dat is schijn. Op 1 oktober gaat UMTS van start in Tokio en daarmee heeft NTT DoCoMo de primeur. Ook de Nederlandse operators zijn druk bezig met hun voorbereidingen. Om de kosten van de aanleg van het netwerk te drukken, sluiten de telecommaatschappijen diverse overeenkomsten met elkaar. Zo maken KPN Mobile en Telfort in november bekend dat ze gaan samenwerken bij de bouw van het netwerk. Door het delen van de locaties, masten en antennes kunnen miljoenen euro's bespaard worden. Het voorbeeld van KPN en Telfort werd als snel gevolg door Ben en Dutchtone. Libertel is het vijfde wiel aan de wagen. Zij heeft geen samenwerkingsovereenkomst gesloten met een andere Nederlandse telecommaatschappij. Lange baan Uitstel is geen onbekend begrip in de telecomwereld. Nieuwe initiatieven worden met veel bombarie aangekondigd maar veelal is de weg naar de uiteindelijke lancering van het product lang. I-mode is zo'n voorbeeld. In augustus 2000 laat een topman van KPN weten dat de kans groot is dat i-mode in 2001 gelanceerd wordt. "Als het GPRS-netwerk klaar is, kan in principe van start gegaan worden", zo zegt bestuursvoorzitter Diederik Karsten tijdens een persconferentie. Maar keer op keer wordt de lancering van i-mode uitgesteld. Tot december 2001. Dan maakt KPN bekend dat in het voorjaar van 2002 i-mode werkelijk van start gaat. Dat is weel met bijna een jaar vertraging.

Ontslagen

Nederlands grootste telecomaanbieder KPN is in 2001 de gebeten hond. De koers van het aandeel blijft maar dalen en het bedrijf komt steeds dieper in de schulden. Het bedrijf voelt de last van de UMTS-aankopen sterk. In september stapt Paul Smits op als bestuursvoorzitter van KPN. Hij wordt opgevolgd door Ad Scheepbouwer die van TNT Postgroep komt. Scheepbouwer haalt de bezem door het bedrijf. Om de financiële toekomst van het bedrijf te verbeteren, maakt KPN bekend van plan te zijn 4800 werknemers te ontslaan. Dat aantal wordt later teruggeschroefd naar 2000 mensen. Ook de gewone consument krijgt er van langs. In mei besluit KPN dat het gebruik van voicemail op het vaste telefoonnet niet meer gratis zal zijn. Er zal betaald moeten worden voor het afluisteren van de berichten. Nederland haalt massaal zijn oude antwoordapparaten weer van zolder. Mensen die geen oud apparaat meer hebben, hebben een probleem: er zijn nauwelijks winkels te vinden die die dingen nog verkopen. Alleen Primafoon van KPN heeft nog een ruime sortering.