Hoewel Microsoft, Sony en Nintendo zich alledrie op compleet verschillende doelgroepen richten, concurreren de bedrijven tegelijkertijd om hetzelfde, felbegeerde marktleiderschap. Zowel Microsoft, Sony als Nintendo konden dit jaar successen op hun naam schrijven: de Playstation 3 en de Wii raakten compleet uitverkocht en reeds bestaande systemen – de Xbox 360, PSP en de DS – liepen goed of zelfs nog beter dan vorig jaar.

Xbox 360

Microsoft maakte het zich eind 2005 extra moeilijk door de Xbox 360 binnen een paar weken tijd in drie verschillende regio's te lanceren.

Hoewel de console aanvankelijk wat problemen had (het apparaat werd te warm en liep soms spontaan vast), kwam in de loop van 2006 toch nog het succes. Waar in januari 2006 nog 1,5 miljoen exemplaren van de Xbox 360 waren verkocht (wereldwijd), is Microsoft inmiddels de grens van 9 miljoen gepasseerd.

Hype-genererende titels als Call of Duty 3, The Elder Scrolls IV: Oblivion en Gears of War maakten van de Xbox 360 een gewild apparaat. De Xbox Live-dienst, waarmee arcadespellen kunnen worden gedownload en online tegen elkaar worden gespeeld, bleek eveneens een belangrijke motor achter het succes.

Niet geheel onverwacht werd de console in Japan – hét thuisland van Sony en Nintendo – net als zijn voorganger (de Xbox) een flop. Tot midden december werden in dit land 'maar' 163.000 exemplaren verkocht.

Playstation 3

Sony haalde dit jaar de woede van Europese spelers op zijn hals door twee maanden voor de geplande introductie aan te kondigen dat zijn nieuwste console niet op 17 november, maar in maart 2007 zou worden gelanceerd. Het elektronicabedrijf kon op korte termijn niet genoeg Blu-ray diodes produceren.

De introducties in Japan (11 november) en de Verenigde Staten (17 november) verliepen niet zonder slag of stoot. Door de enorme populariteit van het apparaat en te kleine leveringen werden mensen in de rij verdrukt. Slimme handelaren boden de console voor woekerprijzen aan op Ebay.

Of de Playstation 3 het net zo goed gaat doen als zijn voorganger (de Playstation 2), is moeilijk te voorspellen. De console heeft met zijn krachtige Cell-processor en de steun van grote, Japanse ontwikkelaars in ieder geval wel voldoende hitpotentie.

Sony moet overigens, net als de consument, diep in de buidel tasten voor zijn console. Hoewel het duurdere model – met een harde schijf van 60 GB – 599 dollar kost, legt de fabrikant op elk verkocht exemplaar ruim 240 dollar toe, zo berekende onderzoeksbureau Isuppli.

Wii

Nintendo's Wii verscheen in Nederland op 8 december in de schappen, ongeveer drie weken na de introductie in de Verenigde Staten. De console was, tot ongenoegen van velen, direct uitverkocht. Veel winkeliers wachtten op leveringen van Nintendo, of waren voor de lanceerdatum al begonnen met de verkoop van de Wii.

Nintendo besloot snel na de lancering alle polsbandjes aan de Wii Remote (de beweging-registrerende controller) te vervangen, omdat spelers hadden geklaagd over gebroken koordjes. De koordjes aan de nieuwe polsbandjes hebben een dikte van 1 mm (in plaats van 0,6 mm).

De Wii moet, in tegenstelling tot de Xbox 360 en de Playstation 3, ook een publiek trekken dat normaal geen games speelt, aldus Nintendo. De fabrikant hoopt met de intuïtieve besturing en de toegankelijkheid van de spellen, maar ook de relatief lage prijs van de console (249 euro) veel mensen over de streep te kunnen trekken.

Meer ervaren spelers kunnen zich volgens Nintendo storten op 'prestige'-titels als The Legend of Zelda: Twilight Princess en de Virtual Console, waarmee tegen betaling klassieke spellen kunnen worden gedownload.

DS versus PSP

Door al het wapengekletter op de consolemarkt wordt wel eens vergeten dat er ook nog twee draagbare spelcomputers zijn die het afgelopen jaar behoorlijk wat aandacht en omzet hebben gegenereerd.

Sony's Playstation Portable (PSP) ging tussen januari en oktober 2006 meer dan 8 miljoen keer over de toonbank (waarvan 3 miljoen keer in Europa).

Belangrijkste gebeurtenis dit jaar was de komst van een firmware-update, die PSP-bezitters (net als Playstation 3-bezitters) toegang geeft tot de Playstation Store. Spelers kunnen nu ook PS1-games spelen vanaf hun Memory Stick.

Grote winnaar van 2006 is echter de Nintendo DS. Het apparaat met twee schermen, dat dit jaar in een nieuw jasje werd gestoken (de DS Lite), brak in vrijwel alle delen van de wereld records. Wereldwijd werden in 2006 meer dan 20 miljoen DS-units en meer dan 82 miljoen DS-spellen verkocht.

Spellen als Dr. Kawashima's Brain Training, Animal Crossing: Wild World en New Super Mario Bros. overschreden in Europa de grens van 1 miljoen exemplaren, hetgeen – zeker voor handheldsoftware – een uitzonderlijke prestatie is. In Japan zorgde de productie van doosjes zelfs voor een tekort aan plastic.

Hoewel de DS minder krachtig is dan de PSP, en het apparaat het ook vooral moet hebben van software die door Nintendo zelf is gecreëerd, lijkt de PSP nu definitief door de DS gepasseerd. De verwachtingen blijven echter hooggespannen, omdat zowel Sony als Nintendo op het punt staan hun handhelds aan hun nieuwste consoles (de Playstation 3 en de Wii) te koppelen.

Toekomst

Bij elkaar opgeteld heeft de gamesindustrie een bijzonder hectisch jaar achter de rug. Verliezers zijn er niet, winnaars wel. Terwijl de strijd tussen de nieuwe generatie-consoles losbarstte, ging het kleinste apparaat – de DS – er met de buit vandoor.

Welke nieuwe generatie-console het de komende jaren het best zal doen, blijft vooralsnog gissen. De meeste analisten voorspellen dat Sony ook de komende vijf jaar marktleider blijft. Anderen hebben juist meer vertrouwen in de online-strategie van Microsoft, of in de 'marktverstorende' strategie van Nintendo.