Een team studenten van de universiteit van California in San Diego is het na 8 maanden voorbereiding gelukt om een succesvolle ‘hot-fire test’ uit te voeren met een volledig 3D-geprinte raketmotor. Daarbij is de zogeheten Tri-D, geprint met kobalt-chromium, blootgesteld aan duizenden graden Celsius in de Mojave-woestijn.

Het statische brandsysteem (zie de video hieronder) is vervaardigd en bewerkt met het oog op de haalbaarheid van zo’n geprinte motor. De 17 cm grote raketmotor is in één stuk geprint volgens een techniek die bekend staat als DMLS, wat staat voor Direct Metal Laser Sintering. Als brandstof wordt kerosine en vloeibare zuurstof gebruikt.

De motor is vervolgens getest als derde trap van een raket die CubeSats naar de ruimte moet brengen. De CubeSat is een miniatuur-satelliet van maximaal 1,33 kilo, die gebruikt wordt voor ruimteonderzoek. In juni 2014 staat de volgende motortest gepland. De eerste satellieten moeten dan begin 2015 de lucht in, schrijft teamleider Deepak Atyam aan SPACE.com. “We zoeken de grenzen op van wat deze printers kunnen doen.”

Ruimtevaartorganisatie NASA is het eerder gelukt om raketonderdelen via 3D-printing te produceren. Omdat dit zo veel goedkoper en sneller kan dan traditionele productie heeft 3D-printing de potentie om ook de ruimtevaart revolutionair te veranderen. De totale kosten voor het maken van de geprinte raketmotor zijn 6800 dollar, iets meer dan 5000 euro.