Succesvolle technologiestartups trekken meestal de aandacht vanwege hun producten en niet vanwege de interne IT-huishouding. Desondanks kan er een hoop geleerd worden van de ervaringen die bedrijven als Groupon, Box.net, Zendesk en Slideshare met nieuwe cloudtechnologie hebben opgedaan.

1. Groupon: vloeiende relaties tussen IT en de business

Groupon, het online kortingsfenomeen dat in 2008 ontstond, gelooft dat de weg naar succes bestaat uit een hechte samenwerking tussen IT-professionals en businessmanagers. “We proberen een omgeving op te zetten waar enorm veel wordt samengewerkt en waar de ontwikkeling dicht op de business zit", zegt directeur engineering Ivan Mosoco van Groupon. “Er zijn nooit erg grote afstanden tussen onze afdelingen. We proberen alles zo vloeiend mogelijk te houden."

Door veel contact tussen sales, redactie en klantensservice en IT face-to-face te laten verlopen, kan IT tools en diensten ontwikkelen die echt de doelstelling van het bedrijf ondersteunen, zegt Mosoco.

Groupon hanteert een erg selectieve werkwijze bij het aanstellen van IT-professionals. “Om zo'n hechte samenwerking tussen business en engineering te krijgen, moet je mensen hebben die zowel technisch onderlegd zijn, maar ook goed kunnen werken in open, multigedisciplineerde teams", vertelt de directeur.

2. Zendesk: collaboration vanuit ontwikkelaars

Bij Zendesk, een firma gespecialiseerd in webgebaseerde helpdesksoftware, nemen applicatieontwikkelaars deel aan interne 'hackatons' om innovatief denken te stimuleren en sneller projecten op gang te brengen. In deze sessies werken de ontwikkelaars aan taken die binnen 24 uur kunnen worden opgelost. “Soms wil je dat een groot aantal kleine projecten snel wordt afgewikkeld en je mensen het gevoel geven dat er wat gedaan wordt", zegt COO Zack Urlocker.

Het bedrijf houdt ook 'standup meetings' waarin applicatieontwikkelaars een kwartier de tijd krijgen om voor het voetlicht te brengen wat zij als problemen ervaren en wat er nog verbeterd kan worden.

3. Box.net: de cloud als middelpunt

Het gebruik van cloudgebaseerde applicaties en IT-infrastructuur is populair bij startups. Vertrouw je op de cloud, dan kun je het aantal verantwoordelijke personen voor de IT-dienstverlening minimaliseren. Bij Box.net is er slechts één persoon voor IT verantwoordelijk. Deze medewerker bij Box.net zorgt ervoor dat alle 150 medewerkers dagelijks hun werk kunnen doen bij de aanbieder van hosted contentmanagement, collaboration en filesharing applicaties.

“Ik kom zelfs aan zaken toe waaraan ik nooit had toegekomen was als we deze cloudinfrastructuur niet hadden gehad", zegt IT-einzelgänger Jeff Sutton. “Ik hoef niet langer herhalende beheertaken te doen."

Sutton staat bij Box.net aan het roer van de interne applicatieontwikkeling en leidt een VMware-project. “Ik heb meer tijd om te richten op nieuwe technologie."

Volgens CEO en mede-oprichter Aaron Levie is het bedrijf voor alles op zoek naar een cloudoplossing. “We willen resources vrijmaken om belangrijkere issues rond technologie op te lossen", vertelt hij.

Dankzij deze aanpak groeit Box.net als kool en verdubbelt het aantal medewerkers jaarlijks. “Een van de knelpunten bij een groeiende organisatie is dat de IT-infrastructuur gaat haperen of ineenstort. Wij proberen zoveel mogelijk van deze beperkingen uit de weg te ruimen om groei niet in de weg te staan", zegt Levie.

Net als Box.net gebruikt ook Zendesk een groot scala aan cloudapplicaties en -diensten. Bij Box.net, dat 70 medewerkers telt, is daarom helemaal niemand fulltime bezig met IT. “We draaien de meeste business vanuit hosted, cloudgebaseerde software", zegt Urlocker. Zendesk gebruikt bijvoorbeeld Box.net, Google, Salesforce.com, Amazon Web Services, RackSpace en Yammer.

Op de vraag of Urlocker net als andere IT-managers geen bedenkingen heeft bij cloud, antwoordt hij dat de beveiliging, betrouwbaarheid en prestaties van clouddiensten afgelopen tijd aanmerkelijk zijn verbeterd. “Het is volwassen geworden afgelopen paar jaar. Het is niet meer het Wilde Westen van weleer." Urlocker denkt dat de betrouwbaarheid en beveiliging die commerciële cloudleveranciers bieden vaak overtreft van wat IT-managers zelf op tafel kunnen leggen.

Urlocker raadt aan om met een klein aantal projecten in de cloud te beginnen. “Als je een IT-organisatie hebt waarin niets in de cloud draait, is dat het juiste begin."

4. Slideshare: een constante stroom aan iteraties

Slideshare, een site voor het publiceren en delen van presentaties, verstaat de kunst om constant de gebruikte software te verbeteren en meerdere veranderingen op een dag uit te voeren.

Jonathan Boutelle, CTO en mede-oprichter van Slideshare, raadt een aanpak van constante iteratie voor softwareontwikkeling aan wanneer je jezelf kunt baseren op een continue stroom aan gegevens over klantgedrag. “Wanneer je een grote klus in kleinere stukken hakt, komt dat minder intimiderend over", zegt hij.

Deze aanpak kent minder risico dan de conventionele manier van het meer dan zes maanden aan een IT-projecten besteden en het dan als een big-bang implementeren. “We houden niet van harde knallen", zegt Boutelle. “We houden wel van constante kleine veranderingen die maken dat we het risico sterk terugbrengen."

Slideshare staat nu op het punt waarbij de webapplicatie meerdere keren per dag een kleine verandering ondergaat. “Dit kunnen we doen door een combinatie van een goed beeld van het gedrag van gebruikers en de mogelijkheid om kleine aanpassingen aan de site door te voeren."