Het jaarlijkse ontwikkelcongres van Google, Google I/O, vindt deze week plaats. Van woensdag tot en met vrijdag gaan developers te horen krijgen over de nieuwste features en ontwikkelmethodes voor diverse Google-producten en -diensten, zoals Android, Chrome OS en nieuwe fonkelende speeltjes van de softwaregigant. Zoals elk jaar werpen we een blik op wat I/O biedt.

1. Android N

Google onthult altijd zijn nieuwe Androidversie op het congres in mei, waarna de officiële versie voor de Nexus, de AOSP-versie en eventueel de nieuwste vlaggenschepen in de herfst volgt. Het versienummer is nog niet zeker. Dat zou logischerwijs Android 7.x zijn, maar in het verleden heeft Google wel vaker gekozen voor een puntrelease, bijvoorbeeld 2.2 gevolgd door 2.3 - of zelfs 4.0, gevolgd door 4.1, gevolgd door 4.4. De logica is niet altijd van tevoren even duidelijk.

De bijnaam zal in elk geval iets met de N zijn (na KitKat, Lollipop, Marshmellow) dus we houden het nu even op Android N. Behalve de gebruikelijke cosmetische wijzigingen, is er in elk geval één fundamentele verandering: systeemprocessen worden beter gescheiden van zaken als library's, skins en andere software. Dat zou betekenen dat Google bij bijvoorbeeld een kernelkwetsbaarheid een update kan pushen naar core-Android zonder dat een fabrikant zijn individuele aanpassingen hoeft te doen.

Een blik op de developer-preview van Android N via techvlogger Tim Schofield

Een interessant detail is dat tegelijkertijd met de onthulling in San Francisco, een stukje ten noorden van het congres in Mountain View, een groepje van 10 juryleden het lot van Google bepaalt over het gebruik van Java in Android. Dat draait om de vraag over of het gebruik van Java-API's onder fair use valt - we schreven hier uitgebreid over de zaak die meer is dan een herhalingsoefening van de rechtszaak uit 2012.

Oracle wil miljarden zien voor het gebruik van deze API's, ook al bestaan die volgens de rechtbank twee jaar geleden voor 97 procent uit Google-code en 3 procent uit code waar het copyright bij Oracle ligt. En dat zijn voornamelijk gemeenschappelijke Java-headers. Google zou voor Android N overstappen op OpenJDK-API's in plaats van de gewraakte Java-API's, maar de vraag is of Google hier wel uitgebreid bij stil wil staan. Want welk signaal geeft dat af?

Andere veranderingen zijn onder meer een apart bootproces waardoor later geïnstalleerde software al in de achtergrond kan activeren zonder dat het toestel eerst ontgrendeld moet worden, het naast elkaar kunnen draaien van apps in meerdere vensters, verbeterd procesbeheer als het toestel niets hoeft te doen en een reeks wijzigingen in Android for Work.

2. Progressive Web Apps

Het moet maar eens afgelopen zijn met dat onderscheid tussen web en native. Webapplicaties moeten veel beter in kunnen prikken op systemen en efficiënt gebruikmaken van diens resources, in combinatie met cloudfunctionaliteit. Google werkt samen met Mozilla aan verschillende projecten die native-functionaliteiten voor webapplicaties ontsluiten, onder de projectnaam Progessive Web Apps.

Een onderdeel daarvan is bijvoorbeeld Service Workers, wat ervoor zorgt dat data beschikbaar blijft binnen webapplicaties ook als de verbinding wegvalt. Deze API van het Chromium-project zorgt er daarmee voor dat webapps sneller terugkomen als ze offline zijn geweest. Verder moeten webapps meer inprikken op features als notificaties en core-applicaties via allerlei functionaliteiten en API's waar de twee webbedrijven aan werken.

De verwachting is dat Google dit project met veel losse componenten meer zal verweven in een ontwikkelaarsframework, om de nieuwe generatie webapps een duw in de rug te geven. Op de vorige I/O kondigde Google de 1.0 van Polymer aan, een core-library voor webcomponenten. Dit bevat onder meer stijlgidsen voor Androids Material Design en moet app-achtige omgevingen naar het web brengen. Polymer kan daarmee wel eens een logisch centraal punt innemen in Google's Progressive Web Apps-strategie.

Google zal verder, gerelateerd aan deze koppelingsprojecten, meer aandacht besteden aan Firebase. Dit cloudbedrijf is door Alphabet (toen nog Google) overgenomen voor zijn web-first-strategie. Firebase biedt een realtime database die aangesproken wordt via een API, waarmee meerdere mobiele apparaten via apps beveiligd data synchroniseren.

Chrome-ontwikkelaars Alex Russell en Andreas Bovens leggen op het Chrome Dev Summit meer uit over dit project.

3. Verdere integratie Android-apps Chrome OS

Met het risico dat we in herhaling vallen: Chrome OS en Android blijven naast elkaar bestaan, maar de twee lenen van elkaars successen. Dat neemt niet weg dat er fundamentele verschillen zijn tussen de twee systemen, dus er zitten grenzen aan de integratie van deze twee systemen.

Het kan zijn dat Google op een dag besluit om een van de twee OS'en te schrappen, maar dat is grotendeels afhankelijk van het doel dat het bedrijf heeft met de software (smartphones, embedded, cloud, laptop) en niet zozeer dat ze elkaar overbodig maken, zoals we onder meer vorig jaar hier beargumenteerden.

Op I/O wordt ongetwijfeld stilgestaan bij de ontwikkelaarsopties voor Chrome OS-extensieschrijvers die meer functionaliteit willen ondersteunen. Chrome OS draait Android-apps via zijn App Runtime for Chrome (ARC) en met de Welder-applicatie worden Android-apps gedraaid in een VM op het platform.

Ontwikkelaars publiceren hun APK's dan opnieuw voor in de Chrome Store, maar in de code van ARC en Chrome OS zijn aanwijzingen dat er plannen zijn om andersom de Play Store op te nemen in Chrome OS. Dat zou betekenen dat gebruikers Android-apps direct vanuit de bekende Android-appwinkel zouden kunnen trekken om op hun Chromebook te draaien.

Een blik op ARC Welder via SomeGadgetGuy.com

4. Chirp

Volgens de laatste geruchten gaat Google Chirp nog niet officieel aankondigen, maar ongetwijfeld meer in op zijn domoticasysteem. Of IoT-systeem, zoals ze dat tegenwoordig graag noemen. Het idee is een spraakbestuurde interface voor domotica-apparatuur als de slimme thermostaat Nest, die Google al eerder inlijfde. Het project dat nu even bekend staat onder de codenaam Chirp is daarmee een router waarmee gebruikers slimme apparaten bedienen.

Spraakbediening is momenteel een van de doelen waar bedrijven als Apple, Amazon, Google en Microsoft allemaal achteraan jagen. Google Now, Siri en Cortana zijn nog niet eens in de buurt van iets dat ook maar een beetje lijkt op de spraakinterface van LCARS, maar er wordt aan gewerkt. Vooral in domotica is het een logische stap, zodat je apparaten niet meer individueel hoeft na te lopen of via een GUI op een tablet of iets dergelijks hoeft te bedienen.

Amazon heeft hierin een voorsprong genomen met zijn doodenge handige altijd luisterende slimme assistent Echo. Miljoenen Amerikanen hebben dat apparaat inmiddels in huis en dat heeft misschien te maken met de uitgebreide functionaliteit: gebruikers kunnen hem gebruiken om IoT-apparaten als slimme lampen en thermostaten aan te sturen, maar biedt ook een interface naar applicaties als Spotify en Uber, en je kunt er spellen als Jeopardy! mee spelen.

Zoiets dus, maar dan hopelijk zonder INVALID COMMAND

5. Hoe zit het met Project Aura?

Het developerproject Google Glass was wellicht te veel, te vroeg, maar het idee van de AR-bril blijft leven. Zo'n apparaat kan nuttig zijn, maar het project deed veel mensen de haren te berge rijzen. De weerstand van het publiek los je al voor een groot deel op door de camera te verwijderen en de privacyzorg te verkleinen. Google wil zijn nieuwe project richten op een markt waar het meer kans van slagen heeft: de zakelijke.

De gadget zal ongetwijfeld de naam Glass niet gaan dragen, al was het maar om de term 'glasshole' naar het verleden te verwijzen. Vorig jaar begon Google met een nieuwe poging onder de naam Project Aura. Dit is een project van Google, weet Business Insider, en niet moederbedrijf Alphabet, waar de meeste researchprojecten worden uitgevoerd. Dat lijkt aan te geven dat Google concrete plannen heeft voor toepassingen en dat het niet zozeer een Moonshot-onderzoeksplan is.

Gaat Google dit jaar op Google I/O de nieuwe bril onthullen? Aan de ene kant zou je zeggen dat met een aangepaste visie op het al bestaande project het niet zoveel tijd hoeft te kosten om een nieuwe bril te creëren. Daarbij: iemand gaat het doen. Bedrijven als Vuzix richten zich al jaren op de zakelijke markt met AR-brillen en de kans bestaat dat de markt verzadigd raakt met deze gadgets nog voordat Google kans ziet een graantje mee te pikken.

Aan de andere kant: is de kritiek genoeg in de luwte verdwenen inmiddels? Een paar weken geleden verloor Google het hoofd van Project Aura's UX die het bijltje erbij neerlegde. Dat is misschien geen goed teken. De projectleider van Aura is Nest's Tony Fadell, die momenteel ook onder vuur ligt voor zijn bruuske managementstijl en IoT-beleid. Is dit wel het moment om Google Glass op te rakelen?