De Amerikaanse boekhandel Barnes & Noble (B&N), die ook een eigen Android-tablet voert, verzet zich tegen Microsoft. De Windows-reus schermt met patenten op technieken in onder meer Android, en laat smartphone- en tabletmakers daarvoor betalen. B&N weigert, roept dat Microsoft het mobiele besturingssysteem bewust wil wurgen, én opent de tegenaanval.

Eerder al uitgevonden

In rechtbankdocumenten noemt de door Microsoft aangeklaagde boekhandel de in stelling gebrachte patenten niet alleen triviaal, maar het wil ze ook onderuit halen. Daarvoor heeft B&N net voor het weekend een lijvig document ingediend bij de rechtbank, met tegenwerpingen voor de diverse patenten die Microsoft inzet tegen Android.

Aangehecht aan dat document zit een lange en gedetailleerde lijst met gevallen van 'prior art'. Dit zijn dus uitvindingen die al bestonden vóórdat die patenten zijn toegekend. Het juridische ict-blog Groklaw publiceert deze lijst.

Internet Explorer 1

In veel gevallen zijn de door B&N aangevoerde uitvindingen zelf ook gepatenteerd. Onder deze tackles voor de Microsoft-patenten bevinden zich historische it-producten, maar ook uitvindingen van Microsoft zelf. Zoals Internet Explorer, versie 2.0 en ook 1.0.

Die oerbrowser heeft, net zoals de toenmalige browserkoning Netscape, ook statusiconen gebruikt om aan te geven dat er content wordt geladen. Zo'n statusicoon kan ook tijdelijk worden weergegeven, wat handig is op mobiele apparaten met een relatief beperkt schermoppervlak.

Om dat '780-patent' van Microsoft te tackelen, haalt B&N niet alleen oude producten, technische papers en ict-nieuwsartikelen aan maar ook een reeks overlappende patenten. Daaronder ook een uit 1981, aangevraagd in 1979, van elektronicafabrikant Thomson. En verder een soortgelijk, maar wat breder patent dat Apple in 1999 heeft verkregen.

Netscape Navigator

Eenzelfde voorgeschiedenis legt Barnes & Noble voor tegen Microsofts patent op het snel laden van webpagina's door achtergrondplaatjes tijdelijk achterwege te laten. 'Prior art' voor dat '372-patent zijn de vele versies van Netscape Navigator, voor onder meer Windows, Unix en Macintosh.

Ook op deze uitvinding voor het laden en weergeven van content bestaan vele patenten, waar B&N een waslijst van aanhaalt. Sommige van die patenten noemen expliciet client-apparaten zoals workstations en specifieke verbindingen zoals isdn-lijnen.

IBM OS/2

Een brok eigen Microsoft-geschiedenis wordt aangevoerd tegen het '522-patent voor tabbladen. Dit zijn niet de tegenwoordig bekende browsertabbladen, maar tabjes die een besturingssysteem kan weergeven voor alle applicaties die erop draaien. De juristen van Barnes & Noble wijzen erop dat IBM's aloude pc-besturingssysteem OS/2 dit al kon.

Microsoft heeft dat grafische besturingssysteem ooit gemaakt in opdracht van IBM, en samen met die computerreus. Die samenwerking is uiteengespat, mede doordat Microsoft werkte aan het eigen Windows, dat bovenop MS-DOS draaide.

GNU Emacs

Microsofts '551-patent op het selecteren of markeren van tekst in een document wordt getackeld met uiteenlopende voorbeelden van 'prior art'. De Britse microcomputer Acorn A5000 uit 1991 had dit al, zoals ook expliciet genoemd in de gebruikershandleiding. Maar ook de open source super-editor Emacs had dit al, zoals in 1994 beschreven door open source-grondlegger Richard Stallman.

Verder haalt Barnes & Noble hierbij een document van Microsoft zelf aan. De Windows Interface Guidelines (PDF) uit februari 1995 geven deze uitvinding ook al aan. De lijst overlappende en oudere patenten die B&N aanvoert tegen dit Microsoft-patent is nog langer dan de waslijsten bij de andere patent-tackles tegen de Windows-maker.

Adobe Acrobat

Het vijfde patent dat Microsoft in stelling heeft gebracht tegen de weigerende boekhandel betreft een manier om aantekeningen te maken bij een elektronisch document zonder dat document zelf aan te passen. B&N wijst in zijn lijst 'prior art' voor dit '233-patent erop dat onder meer Adobe Acrobat dit in versie 3.0 al deed, anno 1996.

Daarnaast heeft ict-reus IBM begin jaren negentig al uitgebreid gepubliceerd over mogelijkheden om annotaties te maken op, voor en bij documenten die niet bewerkbaar zijn of die niet bewerkt mogen worden. De lijst patenten op deze mogelijkheden lijkt de langste die B&N heeft opgesteld in deze uitsmijter voor Microsofts patent, waarmee het licentiegeld eist van Android-gebruikende ict-leveranciers.