Verschillende gebeurtenissen in het afgelopen jaar hebben de tijd rijp gemaakt voor deze nieuwe generatie digitale kantoorhulpjes. Om te beginnen versie 2.0 van Windows CE, het afgeslankte besturingssysteem voor handheld-computers van Microsoft; het groeiende gemak waarmee deze PDA's gegevens kunnen uitwisselen met hun grote broers op kantoor en thuis; het contract tussen IBM en U.S. Robotics, waarmee Big Blue de populaire PalmPilot onder zijn eigen naam aan de man mag brengen; en diverse nieuwe voorzieningen om de palmtops nog krachtiger te maken. De personal digital assistants zijn uit budget-overwegingen aantrekkelijk voor de afdeling automatisering. Om hun mobiele werknemers allemaal uit te rusten met nieuwe laptops, zijn bedrijven meer geld kwijt aan aanschaf èn onderhoud – 75 procent méér volgens sommige schattingen. "Prijs en functionaliteit sluiten steeds beter op elkaar aan in de PDA's," zegt analist Rob Enderle van het onderzoeksbureau Giga (USA). "De handheld-PC voldoen meer en meer in een behoefte – ze worden minder gezien als speelgoed." Zijn collega Ken Dulaney van GartnerGroup merkt op dat de nieuwe producten de IT-afdeling ook nieuwe hoofdbrekers bezorgen: "De grootste vraag die gebruikers zich stellen is hoe ze al die verschillende apparaten moeten ondersteunen." Zoals gezegd presenteerde Microsoft in 1997 versie 2.0 van Windows CE met veel tromgeroffel: televisiespotjes kwamen er aan te pas om de consument bewust te maken van het nieuwe besturingssysteem. Voor CE 2.0 wordt dan ook in het komende jaar een grote groei voorzien. Directeur Gerry Purdy van Mobile Insights, een adviesbureau in Californië, zegt daarover: "De combinatie van Windows CE 2.0, kleurenschermen en snellere processors betekent een interessante markt die in 1998 wordt opengebroken." Als je dit jaar tijdens een vergadering nog niemand een PalmPilot tevoorschijn zag trekken, dan zul je dat in 1998 wel ervaren. IBM gaat de PDA van U.S. Robotics onder zijn eigen logo verkopen als WorkPad. Dulaney legt uit dat de PalmPilot om verschillende redenen een groot succes is geworden. "Windows CE is eigenlijk een besturingssysteem bedoeld voor laptops. De PalmPilot staat model voor de dingen die mensen in een PDA zoeken." U.S. Robotics gaat het komende jaar een PalmPilot uitbrengen met een kleurenscherm, meer applicaties en communicatie-voorzieningen (zoals de mogelijkheid om semafoon-oproepen te ontvangen). Ondertussen zal de PalmPilot genoeg concurrentie krijgen: Microsoft brengt zijn Griffin Pocket PC uit, Texas Instruments schroeft de productie op van Avigo en er staan nieuwe versies op stapel van de handheld-computers van Sharp en Hewlett-Packard. Een nieuwkomer op de markt is de GeoFox (verwachte adviesprijs $ 500), dat draait met het besturingssysteem van Psion.