Sommige automatiseerders riepen dit jaar `genoeg' tegen het moordende tempo waarin de computerindustrie hardware en software op de markt wierp. Terugblikkend kunnen we zeggen dat 1997 heeft aangetoond dat door het de opkomst van het Internet producten sneller worden uitgebracht dan de gebruikers kunnen verwerken. "De computerindustrie doet veel te overspannen over de levering van producten. De druk moet van de ketel zodat bedrijven betere en stabiele versies op de markt kunnen brengen," aldus Tim Belvin, vice-president van Infotech Solutions, een Amerikaans bedrijf dat op maat gesneden applicaties voor grote ondernemingen maakt. Veel van de `nieuwe' software die in 1997 het licht zag bestond inderdaad uit bug-fixes voor producten die werden uitgebracht voordat ze grondig waren getest. Er waren zelfs patches om de mankementen op te vangen die door voorgaande patches waren veroorzaakt. Deze dwaze ontwikkeling werd vooral in gang gezet door Microsoft en Netscape, die elkaar op het Internet probeerden dood te concurreren. Om zijn aandeel te vergroten op de markt voor browser integreerde Microsoft de Internet Explorer 3.0 in Windows. Maar slimme studenten gebruikten deze integratie om gaten in de beveiliging te schieten die zo groot waren dat ze een maand lang nieuws werden in het Acht Uur Journaal. Microsoft bracht de ene fix na de andere uit, maar zodra het bedrijf het ene gat had gedicht begon de Internet Explorer elders te `lekken'. Om die reden stelde Microsoft de lancering van Explorer 4.0 verschillende keren uit. De reus uit Redmond bracht in 1997 maar liefst zes `service packs' uit voor Windows NT, Visual Studio en Office 97 – voornamelijk bestaande uit bug-fixes en nieuwe drivers. Gebruikers kregen al in januari een voorproefje van wat hen te wachten stond: het Service Pack 2 voor Windows NT 4.0 leidde toen tot rampzalige problemen. Functionarissen van Microsoft beloofden toen om toekomstige reparatieprogramma's te onderwerpen aan een strengere controle. Amper vijf maanden later veroorzaakte een derde Service Pack voor NT 4.0 opnieuw tot problemen – al waren die minder ernstig dan in januari. In augustus en september overtrof Microsoft zichzelf door een Service Pack voor Office 97 uit te brengen, weer terug te halen en opnieuw beschikbaar te stellen nadat er weeffouten in de software waren gevonden. Netscape wilde niet achterblijven bij zijn grootste rivaal: binnen twee maanden na de officiële lancering van zijn Communicator 4.0 (in juni van dit jaar) bracht het bedrijf drie updates uit om bugs uit zijn browser te verjagen. De foutjes stonden webmasters toe om gevoelige informatie van bezoekers van een website te vangen, met inbegrip van wachtwoorden en de nummers van credit cards. Eén van de updates legde een veel gebruikte bèta-versie van Netcaster, het `channel'-component van Communicator, ongewild het zwijgen op. In de tussentijd werd ook Sun Microsystems verweten veel te veel en veel te snel nieuwe versies van zijn Java Development Kit (JDK) uit te brengen. Het tempo lag zo hoog volgens gebruikers dat ze niet eens de nieuwigheidjes uit de voorgaande versie onder de knie hadden gekregen of er lag al weer een nieuwe Kit op de deurmat. In de herfst gaf Sun toe dat het bedrijf de Java-ontwikkelaars overvoerde. De verschijningsdatum van JDK 1.2 is van het laatste kwartaal dit jaar opgeschort naar ergens in 1998. Ook op andere terrein raast de computerindustrie zichzelf voorbij. Na een alarmerend rapport over de astronomische kosten voor de aanschaf en het onderhoud van computers (in jargon: total cost of ownership) kwamen bedrijven ieder met hun eigen oplossing. De race om de kosten van bedrijfscomputers te drukken leverde maar liefst vier nieuwe specificaties op voor netwerkstructuren. Oracle ontvouwde zijn Network Computer (NC), terwijl Intel en Microsoft op de proppen kwamen met maar liefst drie opzetjes voor `thin clients'. En dat terwijl de twee giganten eerder het neus hadden opgetrokken voor deze `afgeslankte' PC's. Resultaat? We hebben nu niet alleen een NC, maar ook een NetPC, de Windows-terminal, de Java Network Terminal en de `Lean Client'. De markt wordt er niet overzichtelijker op. 1997 bracht ook wel een lichtpuntje: op een conferentie in oktober beloofde Bill Gates beterschap. Microsoft gaat zijn grote upgrades voor Windows en Office aanbieden over een periode van minimaal twee jaar – met gedeeltelijke updates om het jaar. Daarmee krijgen de `microserfs' in Redmond voldoende tijd om alle kinderziekten uit hun producten te vissen. Wellicht dat andere bedrijven het voorbeeld volgen. En 1997 bood nog een andere oplossing, in de vorm van `push'-technologie waarbij producten automatisch en zonder tussenkomst van systeembeheerder of eindgebruiker worden vernieuwd. Marimba en IBM bieden elk zo'n product, terwijl Microsoft in de komende versie van Windows NT de beheerders van het netwerk de middelen in handen gaat geven om de software op computers elders op te lappen. Zullen deze beloften en technologieën de tijdsbeleving op het Internet terugbrengen naar hondenjaren? We houden je op de hoogte.