De `Bende van Vier' – Oracle, Sun, IBM en Netscape – nam de wapens op tegen Microsoft door te kiezen voor Internet-technologie en software die niet afkomstig is uit Redmond. Dat weerhield de softwarereus er niet van om groter en gemener te worden. Zoals een analist het treffend omschreef: Microsoft gedraagt zich als een tiener die nog niet heeft geleerd dat arrogantie en dwingelandij nergens toe leiden. "Microsoft is te lang op de speelplaats blijven hangen om kleine jongetjes hun zakgeld af te troggelen", aldus Evan Quinn, marktonderzoeker bij IDC in Mountain View, Californië. Terwijl HTML, de opmaaktaal voor het World Wide Web, op zijn laatste benen liep kwamen Dynamic HTML en Extensible Markup Language (XML) bovendrijven als technologieën voor de toekomst – net als CORBA (common object request brokers architecture) en Java. De push-technologie heeft zijn koers verlegd: het werd van het web-alternatief voor de televisie het web-alternatief voor koeriersdienst. Push-software is uitgegroeid tot de bezorger en distribiteur van software in bedrijfsnetwerken. Terwijl gebruikers werden gelokt met de voordelen van Digital Subscriber Line-techniek boven ISDN en snelle modems, zag de telecommunicatie-industrie WorldCom uitgroeien tot een wereldspeler. Na een reeks van indrukwekkende overnames deelde WorldCom zijn genadeslag uit: de fusie met de Amerikaanse telecomgigant MCI. Dat maakte een einde aan de internationale ambities van BTI, British Telecommunications International. De software-wereld beleefde het jaar van de client. Microsoft en Netscape vochten de browseroorlog uit, Marimba en Tibco raakten gewikkeld in duw-en-trekwerk met `push' en `pull', Java nam de handschoen op tegen ActiveX, en de PC hield de NC buiten de deur. En wat voor personal computer had u gehad willen hebben bij uw intranet? Een `thin' of `lean' client, een NetPC, een op Windows-gebaseerde terminal of een op Java-gebaseerde Network Computer (NC)? Komend jaar gaan de verkopers van server software met elkaar in de slag, als Microsoft probeert zijn Transaction Server aan de man te brengen als web-applicatieserver en het clusteren van servers voet aan de grond krijgt. Met Component Object Model zal Microsoft proberen CORBA de bel aan te binden – terwijl Java beide object-georiënteerde programmeertechnologieën zal trachten te wippen. Software gebaseerd op het Lightweight Directory Access Protocol (LDAP) zal zijn debuut beleven in de echte wereld, terwijl de Internationale Standaarden Organisatie (ISO) het X.500-protocol aanvaardt en Gigabit Ethernet-verbindingen verder terreinwinst boeken. Goede tijden breken aan voor de makers van web-applicatieservers, zoals WebLogic, GemStone, NetDynamics, ART Technologie en Silver Stream. Ze zullen steeds meer doelwit worden voor overname of samenwerking – zeker nu ondernemingen als IBM en Sun een strategie uitstippelen voor hun `middleware'. Startende bedrijven als Novera en Digital Harbor komen wellicht wat beter aan de bak, terwijl de kleine specialisten voor toekomstige netwerk-technieken zoals Torrent, Pluris en Juniper op voortdurende aandacht kunnen blijven rekenen van reuzen als Cisco Systems, 3Com, Cabletron en Bay Networks. John Rymer, directeur van Upstream Consulting in Californië, ziet in 1998 ook een nieuw soort verkoper van Internet-software opstaan. Naar het voorbeeld van Netscape zullen deze nieuwe pioniers zich richten op breed aanvaarde standaarden als Java, ActiveX en DHTML in plaats van eigen technologiëen. Die weg zal ook worden afgelegd door Novell in het komende jaar, dat zijn netwerk-software zal bundelen met componenten aangekocht van WebLogic en Oracle. Veel hangt daarbij af van de koers die Novell met zijn Directory Services zal varen tegen de Active Directory van Microsoft. Intussen waarschuwen analisten dat Sun Microsystems de Java-ontwikkelaars in de wielen dreigt te rijden met zijn stille campagne voor Java-producten die vanaf een server werken. Oracle en Informix – de verliezers van 1997 – kwamen er achter dat de wereld nog niet rijp is voor object-relationele databases. Unix verloor wat terrein doordat Hewlett-Packard zich bij de Windows NT-karavaan aansloot. Daarmee blijft Solaris van Sun aldus sommige koffiedikkijkers het enige alternatieve besturingssysteem dat op Sparc- of Merced-processors draait. In de markt voor desktop-computers bleven de bouwers van Macintosh-klonen met lege handen achter toen bleek dat Apple geen licenties wilde afstaan voor zijn toekomstige besturingssystemen. Hoe zal het Apple vergaan? Volgen mensen de slogan `Think different' en zullen ze een Mac kopen of zullen ze er nog een nachtje over slapen?